Tiburones
Imagen de Victor Sales en Pixabay
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Tiburones son fundamentales para restaurar ecosistemas dañados

Los tiburones son fundamentales para ayudar a los ecosistemas a recuperarse de eventos climáticos extremos, según un nuevo estudio.

La investigación en la bahía australiana muestra que la ausencia de depredadores ápice puede exacerbar el daño climático extremo

Las conclusiones llegaron después de que los científicos pudieron determinar la importancia del depredador ápice para un ecosistema único luego de una ola de calor marina extrema en 2011, que acabó con una cuarta parte de una de las praderas de pastos marinos más grandes y con mayor biodiversidad en Shark Bay, Australia Occidental.

Un equipo de expertos de la Universidad Internacional de Florida (FIU), la Universidad de Washington y la Universidad Deakin en Australia, supo por un estudio anterior cómo los tiburones tigre en la bahía protegían los prados alterando el comportamiento de dugongos y tortugas, que pastan en los pastos marinos, en patrones de alimentación menos destructivos. Querían saber qué pasaría si no hubiera tiburones.

“Queríamos una respuesta a la pregunta: ¿puede la ausencia de grandes depredadores exacerbar los efectos del cambio climático?” dijo Rob Nowicki, autor principal y afiliado de investigación en Mote Marine Laboratory, quien realizó el estudio como estudiante de doctorado en FIU. “¿Puede hacer que una situación que ya es mala se desplome?”

Después de la ola de calor, que destruyó el dosel de pastos marinos, gran parte de la población de dugongos abandonó temporalmente la bahía, preparando el escenario para un experimento de campo único. En un artículo publicado en el Journal of Animal Ecology , los científicos explican cómo utilizaron un área dañada de la bahía, donde habían crecido nuevos pastos marinos resistentes al calor, como su laboratorio.

Tiburones y dugongos

Usando cálculos basados ​​en la tasa de pastoreo de los dugongos cuando los tiburones están ausentes, pudieron imitar la tasa de alimentación artificialmente. Los buzos con paletas reprodujeron los patrones de pastoreo de los dugongos, excavando periódicamente los pastos marinos recién cultivados, una práctica que los científicos denominaron jardinería submarina.

“Esto nos permitió imitar el comportamiento que tendrían los dugongos si los tiburones en la bahía desaparecieran mágicamente o fueran sobrepescados”, dijo Nowicki.

Descubrieron que el dosel de pastos marinos más importante y más grande no se recuperaba porque el paso de los buzos lo perturbaba con demasiada frecuencia. La investigación muestra que cuando los principales depredadores desaparecen, no solo se rompe la estructura del ecosistema, sino que la tasa de pastoreo de los herbívoros hace que sea imposible recuperarse.

“Es probable que esto esté sucediendo en lugares que no tuvieron 15 años de estudio y no tuvieron este evento climático”, dijo Nowicki. “Estamos argumentando que proteger a las especies depredadoras y mantener las relaciones entre estas especies puede conducir a la resistencia a estos eventos”.

El Dr. Mike Heithaus, biólogo marino de la Universidad Internacional de Florida y coautor del artículo, que ha estudiado la bahía durante dos décadas, dijo: “Cuando todo es perfecto, es posible que no nos demos cuenta de la importancia de los depredadores. Pero cuando las cosas van mal, como un evento climático, es cuando se puede ver la importancia de los depredadores.

“Los tiburones tigre están protegiendo a los pastos marinos del pastoreo. La gran hierba marina no es la comida favorita de los dugongos, que es la pequeña hierba marina que se mueve cuando hay una perturbación. Pero descubrimos que los pastos marinos más grandes no regresan cuando el pastoreo los perturba con tanta frecuencia”.

Por Karen McVeigh. Artículo en inglés

Acerca del Autor

Karen McVeigh

Karen McVeigh ha sido reportera de noticias senior para The Guardian desde diciembre de 2006. Antes de eso, trabajó como freelance para el Times luego de un período de cinco años como corresponsal de The Scotsman en Londres

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