Basura plástica en la playa
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Ahora sabemos a dónde va la mayor parte de la basura plástica de los océanos

Gracias a su gran tamaño, los ecosistemas gigantes como los bosques lluviosos de la Amazonía o los océanos son relativamente impermeables al estrés ambiental en comparación con los más pequeños. O eso tendemos a pensar.

Sin embargo, un nuevo estudio publicado en la revista Nature desmiente esta suposición. Un ecosistema más grande y complejo puede ser más propenso a un colapso repentino que uno más pequeño una vez que los factores ambientales y climáticos lo hayan superado un punto de inflexión.

Un equipo de investigadores detrás del estudio llegó a esta conclusión después de examinar la relación entre el tamaño de un ecosistema y la velocidad con la que colapsa en un dramático «cambio de régimen». Sus hallazgos han arrojado ideas inquietantes.

«Los cambios de régimen pueden afectar abruptamente los sistemas hidrológicos, climáticos y terrestres, lo que lleva a ecosistemas degradados y sociedades empobrecidas», escriben los autores. «Los sistemas grandes tienden a cambiar más lentamente que los sistemas pequeños pero de manera desproporcionadamente más rápida», agregan, según los resultados de cinco modelos de computadora.

Incluso en la vida humana, un vasto ecosistema como el de la Amazonía podría deshacerse. Los cambios dramáticos en grandes ecosistemas alrededor del planeta podrían «ocurrir en escalas de tiempo ‘humanas’ de años y décadas, lo que significa que el colapso de grandes ecosistemas vulnerables, como la selva amazónica y los arrecifes de coral del Caribe, puede tomar solo unas pocas décadas una vez que se activa», advierten los científicos.


Inicialmente, como se puede esperar, los ecosistemas más grandes y biológicamente más complejos son más resistentes que los más pequeños y simples. Sin embargo, pasado un punto de no retorno, colapsan más rápido como resultado de un efecto dominó devastador en todas sus partes constituyentes.

Un vasto ecosistema como las selvas tropicales del Amazonas podría colapsar en solo medio siglo, mientras que los arrecifes de coral estresados ​​en el Caribe podrían hacerlo en solo una década y media.

Impresionados por su escala, tamaño y edad geológica, podemos ser engañados al pensar que los grandes ecosistemas son sumamente resistentes y pueden recuperarse de los estragos del estrés ambiental. Sin embargo, tal ilusión de permanencia es engañosa, advierten los expertos.

«La humanidad ahora necesita prepararse para los cambios en los ecosistemas que son más rápidos de lo que habíamos previsto anteriormente a través de nuestra visión lineal tradicional del mundo, incluidos los ecosistemas más grandes e icónicos de la Tierra y los sistemas socioecológicos que apoyan», dicen.

Probablemente hayas escuchado que nuestros océanos se han convertido en una sopa de plástico. Pero, de hecho, de todo el plástico que ingresa a los océanos de la Tierra cada año, solo se ha observado que el 1% flota en la superficie.


Entonces, ¿dónde está el resto?

Este plástico «perdido» ha sido una pregunta científica de larga data. Hasta la fecha, la búsqueda se ha centrado en giros oceánicos como el Gran Parche de Basura del Pacífico, la columna de agua (la parte del océano entre la superficie y el lecho marino), el fondo del océano y los estómagos de la vida marina.

Pero nuestra nueva investigación sugiere que el plástico del océano se transporta de regreso a la costa y se empuja permanentemente a la tierra lejos del borde del agua, donde a menudo queda atrapado en la vegetación.

Por supuesto, el plástico ha sido reportado en playas de todo el mundo durante décadas. Pero se ha prestado poca atención a por qué y cómo los entornos costeros son un sumidero de desechos marinos. Nuestros hallazgos tienen grandes implicaciones sobre cómo abordamos el plástico oceánico.

La caza de la contaminación marina.

Nuestra investigación separada, aún por publicar, ha encontrado que alrededor del 90% de los desechos marinos que ingresan al océano permanecen en la «zona litoral» (el área del océano dentro de los 8 km de la costa). Este nuevo estudio se propuso descubrir qué le sucede.

Recolectamos datos sobre la cantidad y ubicación de la contaminación plástica cada 100 kilómetros alrededor de toda la costa de Australia entre 2011 y 2016. Se registraron escombros en 188 ubicaciones a lo largo de la costa australiana. De esto, el 56% era plástico, seguido de vidrio (17%) y espuma (10%).

Los escombros eran una mezcla de basura de las personas y deposición del océano. Las mayores concentraciones de contaminación plástica se encontraron a lo largo de las zonas costeras, áreas hacia el borde interior de la playa, donde comienza la vegetación. Cuanto más atrás nos alejamos del borde del agua, más escombros encontramos.

La cantidad de desechos marinos, y dónde termina, está influenciada por la actividad de las olas en tierra y, en menor medida, por la actividad del viento. Las áreas densamente pobladas y aquellas donde la costa era fácilmente accesible eran puntos críticos para los plásticos atrapados.

Piensa en lo que ves en tu playa. Los desechos más pequeños a menudo se encuentran cerca del borde del agua, mientras que los artículos más grandes como botellas de bebidas, bolsas de plástico y paquetes crujientes a menudo se encuentran más atrás del agua, a menudo atrapados en la vegetación.

También encontramos más escombros cerca de las áreas urbanas donde los ríos y arroyos entran al océano. Podría ser que nuestra basura esté atrapada por vías fluviales antes de llegar al mar. Estamos encontrando patrones similares en otros países que estamos encuestando alrededor de Asia Pacífico y más allá.

Esta contaminación mata y mutila la vida silvestre cuando la confunden con comida o se enredan en ella. Puede dañar ecosistemas marinos frágiles al sofocar arrecifes sensibles y transportar especies invasoras y es potencialmente una amenaza para la salud humana si las toxinas en los plásticos se abren paso a través de la cadena alimentaria hacia los humanos.

También puede convertirse en una monstruosidad, dañando la economía de un área a través de la reducción de ingresos por turismo.

Basura que habla

Nuestros hallazgos resaltan la importancia de estudiar todo el ancho de las áreas costeras para comprender mejor cuánto y dónde quedan atrapados los escombros, para informar enfoques específicos para el manejo de todos estos desechos.

La contaminación plástica se puede reducir a través de cambios locales, como estaciones de recarga de agua, contenedores de basura, incentivos y campañas de sensibilización. También se puede reducir a través de políticas específicas de gestión de residuos para reducir, reutilizar y reciclar plásticos. Descubrimos que los esquemas de depósito de contenedores son un incentivo particularmente efectivo para reducir la contaminación marina.

Esta discusión es particularmente oportuna. La Cumbre Nacional de Plásticos en Canberra la semana pasada reunió a gobiernos, la industria y organizaciones no gubernamentales para identificar nuevas soluciones al desafío de los desechos plásticos y analizar cómo cumplir los objetivos del Plan de Acción de la Política Nacional de Residuos.

Comprender que gran parte de nuestros escombros sigue siendo local y atrapado en la tierra, brinda oportunidades reales para el manejo exitoso de nuestros desechos cerca de la fuente. Esto es particularmente crítico dada la prohibición de exportación de residuos a partir del 1 de julio a más tardar.

El plástico en nuestros océanos está aumentando. Está claro de nuestra investigación que las estrategias de gestión de residuos en la tierra deben acomodar volúmenes de contaminación mucho mayores de lo estimado previamente. Pero la mejor manera de mantener el plástico de nuestro océano y tierra es dejar de colocarlo.

Por Britta Denise Hardesty, científica investigadora principal de la Organización de Investigación Científica e Industrial de la Commonwealth en Australia, y Chris Wilcox, científico investigador senior de CSIRO, con la contribución de Arianna Olivelli. Artículo en inglés

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