CAsa en un pantano
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Las turberas de todo el mundo se están secando, estudio científico enciende alarmas

Las turberas, como marismas y pantanos, cubren solo el 3% de la superficie terrestre total de la Tierra, pero almacenan más de un tercio del carbono del suelo del planeta. Eso es más que el carbono almacenado en toda la otra vegetación combinada, incluidos los bosques del mundo.

Pero las turberas de todo el mundo se están quedando sin agua, y la cantidad de gases de efecto invernadero que esto podría generar sería devastadora para nuestros esfuerzos por frenar el cambio climático.

Específicamente, nuestra nueva investigación en Nature Climate Change descubrió que las turberas secas podrían liberar 860 millones de toneladas adicionales de dióxido de carbono a la atmósfera cada año, alrededor de 2100. Para poner esto en perspectiva, Australia emitió 539 millones de toneladas en 2019.

Para evitar que esto suceda, debemos preservar y restaurar urgentemente las condiciones sanas y anegadas en las turberas. Estas turberas sedientas necesitan agua.

Las turberas son como archivos naturales

Las turberas se encuentran en todo el mundo: la tundra ártica, las marismas costeras, los bosques pantanosos tropicales, los pantanos montañosos y los pantanos de manta en las islas subantárticas.

Se caracterizan por tener un suelo anegado lleno de material vegetal de descomposición muy lenta (la “turba”) que se acumuló durante decenas de miles de años, preservado por el ambiente de bajo oxígeno. Estos restos vegetales parcialmente descompuestos se encierran en los suelos como carbono orgánico.

Las turberas pueden actuar como archivos naturales, permitiendo a los científicos y arqueólogos reconstruir el clima, la vegetación e incluso las vidas humanas del pasado. De hecho, se estima que  20.500 sitios arqueológicos se conservan debajo o dentro de la turba en el Reino Unido.

Como hábitats únicos, las turberas albergan muchas especies nativas y en peligro de extinción de plantas y animales que no se encuentran en ningún otro lugar, como los cinclodes de vientre blanco ( Cinclodes palliatus ) en Perú y la libélula gigante de Australia ( Petalura gigantea ), la más grande del mundo.

También pueden actuar como corredores de migración para aves y otros animales, y pueden purificar el agua, regular las inundaciones, retener sedimentos, etc.

Pero durante las últimas décadas, los humanos han estado drenando turberas globales para una variedad de usos. Esto incluye plantar árboles y cultivos, cosechar turba para quemarla para generar calor y para otros desarrollos de la tierra.

Por ejemplo, algunas turberas dependen del agua subterránea, como porciones de los Everglades, el pantano de agua dulce más grande de los Estados Unidos. El exceso de bombeo de agua subterránea para beber o para riego ha cortado la fuente de agua de las turberas.

Junto con el clima regional más seco debido al calentamiento global, nuestras turberas se están secando en todo el mundo.

¿Qué sucede cuando las turberas se secan?

Cuando la turba no está cubierta por agua, podría estar expuesta a suficiente oxígeno para alimentar los microbios aeróbicos que viven en su interior. El oxígeno permite que los microbios crezcan extremadamente rápido, disfruten del festín de alimentos ricos en carbono y liberen dióxido de carbono a la atmósfera.

Algunas turberas son también una fuente natural de metano, un  potente gas de efecto invernadero  con un potencial de calentamiento hasta 100 veces más fuerte que el dióxido de carbono.

Pero la generación de metano en realidad requiere las condiciones opuestas a la generación de dióxido de carbono. El metano se libera con mayor frecuencia en condiciones saturadas de agua, mientras que las emisiones de dióxido de carbono se producen principalmente en condiciones no saturadas.

Esto significa que si nuestras turberas se están secando, tendríamos un aumento en las emisiones de dióxido de carbono, pero una reducción en las emisiones de metano.

Entonces, ¿cuál es el impacto neto en nuestro clima?

Formamos parte de un equipo internacional de científicos en Australia, Francia, Alemania, Países Bajos, Suiza, Estados Unidos y China. Juntos, recopilamos y analizamos un gran conjunto de datos de experimentos cuidadosamente diseñados y controlados en 130 turberas de todo el mundo.

En estos experimentos, redujimos el agua en diferentes condiciones climáticas, de suelo y ambientales y, utilizando algoritmos de aprendizaje automático, desenmarañamos las diferentes respuestas de los gases de efecto invernadero.

Nuestros resultados fueron sorprendentes. En todas las turberas que estudiamos, encontramos que la reducción de agua aumentó en gran medida la pérdida de turba como dióxido de carbono, con solo una leve reducción de las emisiones de metano.

El efecto neto (dióxido de carbono frente a metano) haría que nuestro clima fuera más cálido. Esto obstaculizará seriamente los esfuerzos mundiales para mantener el aumento de la temperatura por debajo de 1,5 ℃.

Esto sugiere que si no se implementan desarrollos sostenibles para restaurar estos ecosistemas en el futuro, las turberas secas agregarían el equivalente a  860 millones de toneladas de dióxido de carbono  a la atmósfera cada año para 2100. Esta proyección es para un “escenario de altas emisiones”, que asume Las emisiones globales de gases de efecto invernadero no se reducen más.

Protegiendo nuestras turberas

No es demasiado tarde para evitar que esto suceda. De hecho, muchos países ya están estableciendo proyectos de restauración de turberas.

Por ejemplo, el  Proyecto de Turberas de Kalimantan Central  en Indonesia tiene como objetivo rehabilitar estos ecosistemas mediante, por ejemplo, represas de canales de drenaje, revegetación de áreas con árboles nativos y mejorando las condiciones socioeconómicas locales e introduciendo técnicas agrícolas más sostenibles.

Asimismo, el   proyecto Life Peat Restore tiene como objetivo restaurar 5.300 hectáreas de turberas a su función natural como sumideros de carbono en Polonia, Alemania y los estados bálticos, durante cinco años.

Pero proteger las turberas es un problema mundial. Para cuidar de manera eficaz nuestras turberas y nuestro clima, debemos trabajar juntos de manera urgente y eficiente.

Este artículo fue escrito por Yuanyuan Huang, científico investigador de la Organización de Investigación Científica e Industrial de la Commonwealth (CSIRO) en Australia, y Yingping Wang, científico investigador jefe de la misma institución. Se vuelve a publicar bajo una licencia Creative Commons. Artículo en inglés

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The Conversation

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