¿Es posible alimentar aviones con grasa y azúcar?

El uso de combustible limpio para aviones requeriría una enorme cantidad de hectáreas de tierras.

Cuando el político que estaba a su lado sacó su teléfono para tomarse una selfie, el director ejecutivo de Virgin Atlantic, Richard Branson, miró a la cámara, sonrió y levantó dos pulgares. El primer avión comercial del mundo que cruzó el océano Atlántico utilizando 100% biocombustible acaba de aterrizar en Nueva York.

El Boeing 787 de Virgin Atlantic no funciona con combustibles fósiles sino con azúcares vegetales y grasas sobrantes, una forma conocida como combustible de aviación sostenible (SAF).

El parlamentario conservador británico publicó una selfie sonriente con Branson en la red social X, antes conocida como Twitter, y calificó el vuelo como “un logro significativo para la aviación británica“. (El viaje fue financiado en parte por el gobierno británico).

Sin embargo, no todo el mundo está seguro de que éste sea el futuro de la aviación. La biomasa necesaria para producir biocombustibles puede provenir de diversas fuentes: materiales vegetales, desechos de alimentos e incluso algas. Aunque el biocombustible libera CO2 cuando se quema, algunos lo consideran una opción respetuosa con el medio ambiente porque es renovable y la biomasa captura algo de CO2 de la atmósfera a medida que se desarrolla.

aviones

El problema es la gran cantidad de biomasa necesaria para alimentar con este combustible, al gran sector de la industria de la aviación.

Un artículo de investigación publicado en agosto estimó que si se cultivara caña de azúcar y se utilizara para producir biocombustible para aviones comerciales, se necesitarían 125 millones de hectáreas (482.000 millas cuadradas) de tierra, aproximadamente la misma superficie de los estados de California, Oregón, Washington, Nevada y Luisiana juntos. Es mucha tierra. Y si se intentara utilizar sólo residuos de biomasa, no se tendrían suficientes residuos para mantener en vuelo a todos los aviones del mundo, afirman algunos expertos.

La industria de la aviación representa actualmente alrededor del 3,5% de las emisiones de gases de efecto invernadero, casi igual a todas las emisiones de Japón, uno de los mayores emisores del mundo.

Los defensores del SAF dicen que el combustible podría hacer que volar sea mucho más ecológico de lo que es hoy. La realidad es que aumentar la producción de SAF es una tarea monumental.

David Lee, profesor de ciencias atmosféricas en la Universidad Metropolitana de Manchester que estudia el impacto ambiental de la aviación y coautor del artículo que investigó la viabilidad de la transición a SAF, comentó al respecto: “Lo que hicieron fue importante, pero simplemente demostraron que volar es seguro y no hay problemas con ese combustible“.

Según Lee, al cambiar a combustible SAF en lugar de combustibles fósiles, se pueden lograr ahorros de carbono de alrededor del 70%, aunque esto depende de la fuente de biomasa específica elegida.

Lee señala que las regulaciones internacionales actualmente no permiten que los vuelos utilicen más del 50% de SAF como combustible, por lo que el salto de Virgin Atlantic al otro lado del charco requirió un permiso especial de la Autoridad de Aviación Civil del Reino Unido.

Todo esto constituye una prueba de concepto exitosa. Pero hoy en día es difícil tener más de un gran vuelo con 100% SAF.
“Simplemente no puedes conseguir esas malditas cosas”, dijo Lee. “Si queremos hacer pruebas de motores, tenemos dificultades para comprar el combustible“. Este es un problema que la propia Virgin Atlantic reconoce.

El SAF representa sólo el 0,1% del total del combustible de aviación utilizado. La Asociación Internacional de Transporte Aéreo predice que la industria de la aviación necesitará 450 mil millones de litros de SAF para 2050 (solo se producirán 300 millones de litros en 2022).

Sin embargo, hasta la fecha, SAF ha ayudado a alimentar cientos de miles de vuelos , al menos como parte de una mezcla con combustibles fósiles. Se estima que la producción de SAF de EE.UU. alcanzará los 2,1 mil millones de galones (7,9 mil millones de litros) por año para 2030, muy por debajo del objetivo del presidente Biden de producir 3 mil millones de galones (11,3 mil millones de litros) de combustible para ese año.

Aumentar la producción de SAF para los aviones es difícil

En un informe de la Royal Society publicado a principios de este año, Lee y sus colegas examinaron el potencial del Reino Unido para producir su propio SAF para líneas aéreas comerciales. “Llegamos a la conclusión de que realmente hay escasez de tierra“, afirmó.

Existe una feroz competencia por la tierra en todo el mundo. La consultora McKinsey & Company estima que para 2030 necesitaremos entre 70 y 80 millones de hectáreas adicionales de tierra cultivable en todo el mundo, un área más grande que el estado de Texas.

La mayor parte de esta nueva tierra cultivable (70%) se necesita para cultivar alimentos para alimentar al ganado. En el escenario de McKinsey, sólo el 10% del área total necesaria se dedicaría a la producción de biocombustibles.

Algunos SAF provienen de grasas de desecho, por ejemplo durante la producción de alimentos. En teoría, depender de estas fuentes podría reducir la necesidad de cultivar únicamente para la producción de biocombustibles. Pero hay muy poco desperdicio, dice Hannah Daly del University College Cork en Irlanda. Incluso si se combinaran todos los residuos de biomasa disponibles en la República de Irlanda, dijo, sólo podrían reemplazar alrededor del 4% del uso de combustibles fósiles del país. Según él, los cálculos serán similares en otros países.

¿Qué pasa si cree que está comprando grasas de descarte cuando no es así?

Existe un riesgo significativo de que este ‘aceite de cocina usado’ pueda ser renombrado fraudulentamente como aceite de palma virgen“, dijo Daly. “Esto podría contribuir a la deforestación”.

Algunas alternativas de SAF, incluido el abastecimiento de hidrógeno y la electrificación, no son actualmente opciones viables para grandes vuelos comerciales.

Chelsea Baldino, investigadora principal del Consejo Internacional sobre Transporte Limpio, y sus colegas estiman que los SAF basados ​​en residuos en el Reino Unido podrían satisfacer hasta el 15% de las necesidades de combustible para aviones de ese país para el próximo año 2030.

El ICCT estima que Estados Unidos probablemente producirá solo entre 3,3 y 4,2 mil millones de galones de SAF en 2030, mientras que las aerolíneas estadounidenses consumieron 23 mil millones de galones de combustible para aviones en 2019.

Los biocombustibles que reducen significativamente los gases de efecto invernadero necesarios para descarbonizar el combustible para aviones no estarán disponibles a gran escala“, afirmó. Baldino dijo que los e-combustibles, versiones sintéticas de combustibles fósiles producidos a partir de fuentes de energía renovables, serán “esenciales”. Se necesita mucha energía para producir combustibles electrónicos, pero su ventaja es que no liberan carbono adicional a la atmósfera, como ocurre con los combustibles fósiles recién extraídos.

Josh Moos, economista de la Universidad Leeds Beckett en el Reino Unido, criticó los vuelos 100% SAF de Virgin Atlantic como “ecología falsa“. “La ciencia demuestra que no existe la aviación sostenible”, afirmó. Dijo que sería mejor reducir la demanda de vuelos en todo el mundo, tal vez introduciendo un impuesto a los viajeros frecuentes o aumentando los impuestos a la industria aérea. Moos admite que este tipo de medidas son “política y socialmente inaceptables“, aunque tanto él como Daly sostienen que pueden ser necesarias si queremos alcanzar nuestros objetivos NetZero.

Un portavoz de Virgin Atlantic dijo: “Estamos comprometidos a lograr cero emisiones netas para 2050 y hemos establecido hitos clave para lograrlo, que incluyen: 10% de combustible de aviación limpio para el año 2030

Señaló que el vuelo de SAF de Londres a Nueva York se basó 100% en biomasa residual y que la demostración fue “un paso importante, pero no el objetivo final” en los esfuerzos de la compañía por ampliar el uso de SAF en los próximos años.

Algunos escépticos siguen sin estar convencidos. Por ejemplo, Daly señala que si SAF sustituyera la aviación por una proporción cada vez mayor a los combustibles fósiles, los beneficios generales podrían verse opacados ​​por una industria de la aviación en rápido crecimiento.

Eurocontrol, la agencia europea de seguridad aérea, prevé que el número total de vuelos anuales en todo el mundo alcanzará los 16 millones en 2050, un aumento del 44% en comparación con 2019.

Quiero volar sin sentirme culpable, pero eso es imposible“, dijo Daly.

Ecoportal.net

Con información de: https://www.bbc.co.uk/

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