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El mar de Ecuador está siendo saqueado por barcos pesqueros chinos ilegales

Los calamares están siendo extraídos del mar de Ecuador ilegalmente, lo que amenaza con desequilibrar todo el ecosistema marino, dijeron los expertos.

El cabrestante (dispositivo mecánico, compuesto por un rodillo o cilindro giratorio, impulsado por una máquina, unido a un cilindro con un cable, que sirve para arrastrar objetos) de un arrastrero de pesca chino chilla mientras saca una red gigante del mar frío. La red está repleta de calamares gigantes de Humboldt, succionados del océano Pacífico como un vacío. Congeladas y luego empacadas, toneladas de estas gomosas criaturas marinas pronto se dirigirán a los mercados de Asia, Estados Unidos y Europa.

Los traficantes son parte de la flota de arrastreros de aguas distantes de China, una camarilla pirata de marineros que están saqueando la costa, sin leyes de América del Sur, de una de sus especies clave. El calamar se encuentra en el centro de una compleja cadena alimentaria que mantiene unido el ecosistema marino. 

La flota china tiene un historial de pesca borroso. Los datos de mapas de Global Fishing Watch muestran la pesca ilegal dentro de las islas Galápagos, un ecosistema altamente sensible conocido por su diverso ecosistema de tortugas marinas, iguanas y pingüinos ubicado frente a la costa de Ecuador. El calamar no está regulado mientras se encuentre en aguas internacionales, lejos de las islas. Pero los arrastreros a menudo cruzan dentro de las aguas de la reserva de Galápagos y, en ocasiones, atraviesan las zonas económicas exclusivas del país para realizar capturas ilegales. 

Y no son solo calamares los que están sacando del océano de Ecuador.

Los pescadores industriales chinos se están volviendo notorios por pescar ilegalmente tortugas marinas y tiburones martillo en peligro de extinción. Se llama captura incidental. Y esta flota se está volviendo más ambiciosa, recorriendo la costa del Pacífico desde Galápagos hasta la Patagonia. Las especies en peligro de extinción y la vida marina, clave para sustentar las cadenas alimentarias del océano, no pueden permanecer al margen.

“Si pescas demasiado el calamar, el centro de la cadena alimentaria, va a ser perjudicial para el resto del sistema”, dijo Felipe Vallejo, director ejecutivo de Equilibrio Azul, un grupo de investigación y conservación marina con sede en Ecuador. 

“Las ballenas y las orcas se están comiendo ese calamar. Si sacas el calamar, todo el sistema alimentario se desequilibra “.

Es la receta del colapso ambiental en los océanos del mundo. Por ejemplo, si los tiburones se eliminan de un ecosistema de arrecife, habrá un crecimiento excesivo de esponjas. La esponja es un animal que juega un papel en el equilibrio del ecosistema actuando como un sistema de filtración. Pero el crecimiento excesivo podría abrumar al arrecife, distorsionando efectivamente la economía de la vida marina que depende del arrecife. 

La flota de China, sin el control de Beijing, está causando estragos cuando el presidente electo de Estados Unidos, Joe Biden, promete una línea más dura en la política ambiental. Según algunas estimaciones de expertos, hay el doble de embarcaciones pesqueras de las que debería haber en los océanos para mantener el equilibrio de sus poblaciones de peces. Cuando estas codiciadas especies en la costa china y Japón comenzaron a declinar a partir de la década de 1980, significó que un equipo cada vez mayor de pescadores ilegales de China comenzó a buscar criaturas marinas en los rincones más lejanos del océano, como África y el Pacífico occidental.

Pero más recientemente, eso se refería a Sudamérica. En 2018, había alrededor de 260 embarcaciones chinas que pululaban por la costa sudamericana, según el Círculo de Políticas Ambientales (EPC), un organismo de control de conservación marina de Argentina. En 2020, EPC registró 305 buques chinos. Mientras los gobiernos y las organizaciones internacionales no tomen medidas enérgicas, se espera que el tamaño de la flota crezca.

Temporadas de calamar

Los arrastreros persiguen las estaciones. De junio a noviembre, la flota apesta en el Pacífico. De noviembre a mayo se dirige hacia el sur, arrastrando sus redes a través de la costa chilena, rodeando el estrecho de Magallanes en el extremo sur de Argentina, y anida frente a las costas del norte de Argentina y el sur de Uruguay. Aquí también encuentran calamares.

“El calamar argentino de aleta corta es la especie clave del Atlántico suroeste. El calamar es uno de los principales alimentos para muchas otras especies como pingüinos, albatros, delfines, leones marinos y elefantes marinos. El calamar está en el centro de la cadena alimentaria del Atlántico sur ”, dijo Milko Shvartzman, activista de conservación marina de EPC.

“El impacto ambiental es enorme porque nadie sabe exactamente cuánto captura realmente la flota china de aguas distantes”, explica Scharvtzman. 

“No lo informan a nadie. La única información es lo que el capitán envía al gobierno chino “.

Los pescadores locales están preocupados. Los barcos peruanos, de 20 metros de eslora, pagan salarios justos, cumplen con las regulaciones y llenan sus tanques con combustible a precio de mercado internacional. Están compitiendo con arrastreros chinos de 70 metros de largo que obtienen su combustible subsidiado por el gobierno chino y eluden las normas internacionales.

“Esta es una competencia totalmente desleal”, dijo Shvartzman.

Aunque la mayoría de los calamares van a los mercados asiáticos, dijo Schwartzman, los comerciantes de productos del mar chinos también reempacan el calamar argentino y ecuatoriano y lo venden como un producto hecho en China en los mercados de Estados Unidos y Europa. 

Resistencia

El daño causado por la flota de aguas distantes de China no pasa desapercibido para los gobiernos de América del Sur. La Armada ecuatoriana está intensificando la lucha contra la pesca ilegal en Galápagos. 

“Estamos tratando de mantener los controles y evitar que estos arrastreros de calamar ingresen a la zona económica exclusiva de Ecuador y agoten nuestros recursos naturales”, dijo Diego Terán, teniente comandante de la Armada de Ecuador. 

El problema es que la armada de Ecuador solo puede patrullar la zona económica exclusiva (ZEE), un cubo de agua salada de 1 millón de kilómetros cuadrados en alta mar. Entonces, si los arrastreros chinos lanzan redes en aguas internacionales que bordean la ZEE, a menudo se salen con la suya.

Y la capacidad de la armada ecuatoriana está tensa. Con enormes volúmenes de cocaína que se trafican a través del Pacífico oriental en lanchas rápidas desde Colombia y Ecuador hasta América Central y México, ya hay muchos vehículos náuticos criminales para rastrear. En el Pacífico abierto, muchos arrastreros apagan sus sistemas de monitoreo y se escabullen.

“La armada de Ecuador quiere contraatacar, pero solo la reserva de Galápagos es enorme”, dijo Vallejo con un suspiro. “No puedes controlar cada centímetro. Y la marina y la fuerza aérea no tienen suficientes barcos y aviones para realmente manejar el problema “.

El salvaje oeste del océano también es donde se reducen las grandes ofertas de calamares. Desde las profundidades de las aguas internacionales, pronto llegará un carguero y comprará la pesca de un arrastrero en un punto de transbordo en medio del mar. Según Shvartzman, estos arrastreros chinos apenas pasan tiempo en el puerto. Algunos pescarán durante dos o tres años en el mar antes de volver a atracar. Sus capitanes no responden ante nadie más que dinero contante y sonante.

Vallejo espera que más países se unan a Ecuador para presionar a la pesca industrial. Pero desconfía de cuánto se puede progresar. China ha endeudado a Ecuador al otorgar préstamos al pequeño país con condiciones, como envíos obligatorios de petróleo a cambio del impago de intereses. Ecuador está luchando por devolverle a China el financiamiento de infraestructura. Eso significa que es difícil para Ecuador contraatacar solo.

Colombia, Perú y Chile se comprometieron recientemente a ayudar a combatir la creciente amenaza de la flota pesquera de aguas distantes de China frente a sus costas.

Aún así, el Pacífico es un lugar inmenso e ingobernable. Es difícil vigilar un océano. Y es probable que la demanda de calamares en ciudades densamente pobladas, lejos del mar, impulse la razón de ser de la flota. Mientras la gente esté hambrienta de mariscos, los arrastreros chinos sin ley parecen dispuestos a seguir succionando la frágil vida marina del mar.

Por Wes Michael. Artículo en inglés.

Acerca del Autor

Gaia Vercelli

Estudiante de economía, involucrada en proyectos de sostenibilidad en el área de la moda, participó en voluntariados sociales y ambientales.

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