Río colorado
Gran Cañón del Río Colorado: Foto tonda/Getty Images/iStockphoto
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El famoso Río Colorado se está secando a un ritmo sorprendente

Los investigadores encontraron que el flujo del río Colorado está disminuyendo debido a los impactos del calentamiento global, lo que pone en riesgo la “grave escasez de agua” para los millones de personas que dependen de una de las vías fluviales más famosas de Estados Unidos.

Los crecientes períodos de sequía y el aumento de las temperaturas han reducido el flujo del Colorado en los últimos años y los científicos han desarrollado un modelo para comprender mejor cómo la crisis climática está cambiando fundamentalmente la vía fluvial de 2334 kilómetros.

La pérdida de nieve en la cuenca del río Colorado debido al calentamiento global inducido por el hombre ha provocado que el río absorba más energía del sol, lo que aumenta la cantidad de agua perdida en la evaporación, descubrieron los científicos del Servicio Geológico de EE. UU.

Esto se debe a que la nieve y el hielo reflejan la luz solar lejos de la superficie de la Tierra, un fenómeno conocido como el efecto albedo. La pérdida de albedo a medida que la nieve y el hielo se derriten está reduciendo el flujo del Colorado en un 9.5% por cada 1C de calentamiento, según la investigación publicada en Science.

El mundo se ha calentado aproximadamente 1 ° C desde la era preindustrial y está en camino de un aumento de más de 3 ° C a finales de siglo a menos que las emisiones de calentamiento del planeta se reduzcan drásticamente. Para el Colorado, este escenario significa un “riesgo creciente de escasez severa de agua”, indica el estudio, con cualquier aumento en la precipitación no es probable que compense la pérdida de nieve reflectante.

Según Brad Udall, científico sénior de la Universidad Estatal de Colorado y experto en suministros de agua en el oeste que no participó en la investigación, la magnitud del declive de Colorado, tal como se describe en el artículo de Science, es “sorprendente”.

“Esto tiene implicaciones importantes para los usuarios y administradores del agua”, dijo Udall. “En términos más generales, estos resultados nos dicen que necesitamos reducir las emisiones de gases de efecto invernadero tan pronto como podamos. Hemos desperdiciado casi 30 años discutiendo sobre la ciencia. La ciencia es clara como el cristal: debemos reducir las emisiones de gases de efecto invernadero inmediatamente”, sentenció.

El Colorado se eleva en las Montañas Rocosas y atraviesa ranchos y cañones, incluido el Gran Cañón, mientras atraviesa el oeste americano. Anteriormente se vació en el Golfo de California en México, pero ahora termina varias millas antes de esto debido a la cantidad de extracción de agua para la agricultura estadounidense y las ciudades que van desde Denver hasta Tijuana.

Río Colorado

La cuenca superior del río suministra agua a unos 40 millones de personas y soporta 16 millones de empleos. Alimenta las dos mayores reservas de agua en los EE. UU., Lake Powell y Lake Mead, y este último suministra a Las Vegas con casi toda su agua.


Las mochilas de nieve que duran hasta finales de la primavera históricamente han alimentado arroyos que han alimentado el río Colorado, además de reducir la probabilidad de incendios importantes. A medida que el clima se calienta, el río se evapora y aumenta el riesgo de incendios forestales.

La crisis climática está agravando las amenazas existentes para el río, que incluyen el bombeo intensivo de agua para la agricultura, el uso del agua en áreas urbanas y la amenaza de contaminación por la extracción de uranio. El lago Mead, el vasto embalse formado por la presa Hoover, ha caído a niveles no vistos desde la década de 1960.

Embalse formado por la presa Hoover, ha caído a niveles no vistos desde la década de 1960

Una sequía de 19 años que arrasó con tramos del río casi provocó que el gobierno de los EE.UU impusiera reducciones obligatorias en el uso del agua del río el año pasado, solo para que siete estados occidentales aceptaran reducciones voluntarias. Sin embargo, los problemas se agudizarán a medida que el clima se vuelva más cálido y seco en un momento en que aumenta la demanda de agua de las ciudades en expansión en el oeste de Estados Unidos.

Por Oliver Milman. Artículo en inglés

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