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Ya hace demasiado calor en los trópicos para algunas especies

El calentamiento global ha hecho que el océano alrededor del ecuador sea menos rico en vida silvestre, con condiciones que probablemente ya sean demasiado cálidas para que algunas especies sobrevivan, según un nuevo estudio.

El análisis de las ubicaciones cambiantes de casi 50.000 especies marinas entre 1955 y 2015 encontró que un impacto previsto del calentamiento global (especies que se alejan del ecuador) ahora se puede observar a escala global.

Dijo que un mayor calentamiento global, que ahora es inevitable, reduciría aún más la riqueza de especies en el océano en las regiones tropicales.

Los científicos dijeron que las consecuencias del cambio podrían ser profundas y sería difícil de predecir.

Las especies adheridas al fondo del océano no habían disminuido, pero la diversidad de especies que nadan libremente, como los peces, se redujo significativamente entre 1965 y 2010, dijo el profesor David Schoeman, coautor del estudio.

Schoeman, de la Universidad de Sunshine Coast, dijo que la caída en la riqueza de especies probablemente afectaría a las comunidades que dependían del océano para alimentarse en áreas donde los peces que solían encontrar ya no estaban allí.

Estas especies no han desaparecido, simplemente se han ido de los trópicos

“No solo se está produciendo un calentamiento gradual, sino que también se superponen olas de calor marinas que se están volviendo más frecuentes y más severas. Son en parte responsables del rápido movimiento de las especies tropicales ”.

Las economías que dependían de los turistas que visitaban lugares por su biodiversidad única también podrían verse afectadas, dijo.

La investigación analizó unos 7 millones de datos que cubren 48.661 especies, desde grandes mamíferos marinos como ballenas hasta medusas y corales. La base de datos comienza en 1955.

Las especies que nadan libremente disminuyeron en el ecuador a medida que aumentaron las temperaturas. Esta banda alrededor del ecuador donde la riqueza de especies estaba disminuyendo también se estaba ampliando.

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La investigación, en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences , dijo: “El calentamiento del océano está causando cambios a gran escala en la distribución latitudinal global de la biodiversidad marina. A pesar del menor calentamiento en el océano que en la tierra, las especies marinas están cambiando su distribución tan rápido o más rápido en respuesta al calentamiento que las de la tierra”.

Científicos de la Universidad de Sunshine Coast, la Universidad de Auckland, la Universidad de Queensland y la agencia científica de Australia, CSIRO, colaboraron para la investigación.

Si bien el estudio no trató de evaluar si el calentamiento estaba causando extinciones, Schoeman dijo que esto no significaba que no estuvieran ocurriendo. Ciertamente existía el riesgo de “extirpación” donde incluso las especies comunes podrían ser empujadas a áreas más frías.

Demasiado calor

El estudio dijo que los datos “sugieren que ya hace demasiado calor [en el ecuador] para que sobrevivan algunas especies”.

El océano ha absorbido alrededor del 90% del calentamiento global desde la década de 1970, causado principalmente por la quema de combustibles fósiles y la deforestación.

Schoeman dijo que la tasa de calentamiento fue “bastante intensa y se está volviendo más intensa” y continuaría durante décadas incluso con recortes ambiciosos en las emisiones de gases de efecto invernadero.

“Realmente tenemos que actuar ahora. El cambio climático está con nosotros y ya estamos viendo reordenamientos a gran escala de la biodiversidad que sustenta toda la vida humana ”, dijo. “Estoy nervioso acerca de dónde termina esto”.

El año pasado, los científicos advirtieron que el calentamiento de los océanos podría reorganizar radicalmente las redes tróficas marinas en todo el mundo, provocando el colapso del número de especies y dando una ventaja a especies como las algas.

El profesor Ove Hoegh-Guldberg, biólogo marino de la Universidad de Queensland y experto en cómo el cambio climático está afectando a los océanos, dijo que se había planteado durante mucho tiempo la hipótesis de que a medida que las aguas ecuatoriales se calentaran, las especies comenzarían a moverse.

“Estas especies son las únicas que pueden tolerar las cálidas aguas del océano y, por lo tanto, si hace demasiado calor, no hay especies que ocupen su lugar. Entonces pierdes esa riqueza de especies”.

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Consecuencias impredecibles

Hoegh-Guldberg, que no participó en el estudio, dijo que el calentamiento de las aguas del océano desencadenaría una serie de “consecuencias no deseadas” que serían difíciles de predecir. Por ejemplo, si las especies de presas no se mueven al mismo ritmo que sus depredadores, esto podría crear una desconexión.

A medida que algunas especies se trasladan a un nuevo territorio, verá una mezcla de especies nunca antes vista, creando más incertidumbre para los ecosistemas y las personas que dependen de ellos.

La Dra. Jodie Rummer, profesora asociada del Centro de Excelencia ARC para Estudios de Arrecifes de Coral de la Universidad James Cook, dijo que los hallazgos de la investigación fueron importantes y aleccionadores.

Dijo que las especies tropicales habían evolucionado a temperaturas relativamente estables y su capacidad para sobrevivir a un rango de temperaturas era limitada.

A medida que el rango de temperatura preferido de las especies comenzó a cambiar, dijo que solo hubo tres resultados. Las especies podían adaptarse, moverse o morir, y los científicos estaban ocupados tratando de comprender cómo se desarrollarían estas opciones en las diferentes especies.

Rummer dijo que el océano no solo se estaba calentando, sino que también se veía afectado por la acidificación y la desoxigenación.

“Hay una concentración de países en desarrollo en la zona ecuatorial donde los peces son cruciales para el sustento y la supervivencia de millones de personas. El cambio climático puede conducir a la redistribución del potencial de captura global, y es probable que las disminuciones más significativas ocurran cerca del ecuador”.

Comprender los efectos del calentamiento de los océanos sería crucial para el futuro de las pesquerías del mundo, así como para las estrategias de conservación para proteger los ecosistemas marinos.

Por Graham Readfearn. Artículo en inglés

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Graham Readfearn

Graham Readfearn es un reportero medioambiental de Guardian Australia

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