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Los majestuosos buitres africanos, cerca de la extinción

No mucha gente es aficionada a los buitres. Las criaturas son ampliamente vistas como aves feas y antihigiénicas con un hábito desagradable: alimentarse de los cadáveres de animales en descomposición. Sin embargo, juegan un papel ecológico importante.

Los cadáveres en descomposición pueden transmitir enfermedades graves como el ántrax y la rabia a otros animales salvajes en las áreas circundantes. Los buitres, sin embargo, pueden mantenerse saludables después de alimentarse de carne podrida llena de enfermedades potencialmente mortales. Según un estudio publicado en la revista Genome Biology, los carroñeros aviares tienen conjuntos únicos de genes que les proporcionan estómagos llenos de ácidos fuertes y un sistema inmune robusto.

Sin embargo, a pesar de la importancia de estas aves para la naturaleza, muchas especies de carroñeros están al borde de la extinción en África. Se informa que ocho especies de buitres en África se han desplomado en su número en las últimas tres décadas.

Los principales factores detrás de la disminución de las poblaciones de buitres se relacionan con las actividades humanas. En muchos casos, son víctimas colaterales. Los agricultores a menudo toman represalias contra los depredadores, como los leones que atacan su ganado envenenándolos. Desafortunadamente, este veneno también mata a los buitres cuando se mueven para alimentarse de los cadáveres.

“El envenenamiento representa más del 60 por ciento de las muertes registradas de estas aves en África. En la mayoría de los casos, esto sucede cuando los depredadores matan ganado y los pastores envenenan el cadáver para matar a los depredadores”, dice Paul Gacheru, un experto en aves.


Los buitres también son atacados directamente por los cazadores furtivos. Los carroñeros descienden sobre los cadáveres de animales como elefantes asesinados por cazadores furtivos. Esto puede revelar la ubicación de las actividades de caza furtiva a las autoridades de vida silvestre. Como resultado, los cazadores furtivos ataban cadáveres con veneno para matar buitres.

“Esta amenaza comenzó en serio en 2012, y esencialmente ha duplicado el número de buitres envenenados en los últimos tres años, con más de 2,000 buitres envenenados intencionalmente por cazadores furtivos desde 2012, que sabemos, ya que seguramente un número sustancial nunca se detecta o informa «, Dijo el biólogo Darcy Ogada.

En junio pasado, 537 buitres fueron encontrados muertos en Botswana: habían sido asesinados en masa. Se pensaba que estaban envenenados por los cazadores furtivos. Entre los carroñeros muertos se encontraban los buitres de cabeza blanca y los encapuchados, los cuales figuran como en peligro crítico en la Lista Roja de la UICN.

«Como los buitres son de maduración tardía y criadores lentos, la magnitud de perder algo menos de 600 en una semana es incomprensible», dijo Kerri Wolter, CEO y fundador de la organización benéfica de conservación VulPro.

Artículo en inglés


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