Millones de cigarras emergerán en EE.UU. y será impresionante

Los científicos dicen que la rara "doble cría" producirá miles de millones de cigarras esta primavera en los EE.UU.

En unas pocas semanas, emergerán del suelo, con sus ojos rojos brillando y su canto estridente llenando el aire millones de cigarras. Esta será una explosión de criaturas como no se ha visto en Estados Unidos desde la presidencia de Thomas Jefferson, y no volverá a suceder hasta 2245. Se trata de un raro fenómeno de estos insectos que algunas personas llamaron "apocalipsis de las cigarras".

Miles de millones de cigarras nacerán esta primavera, y dos generaciones diferentes de cigarras nacerán al mismo tiempo: una cada 13 años y otra cada 17 años. El grupo de 13 años, conocido como cría XIX, o la Gran Cría del Sur, es la colonia estacional de cigarras más grande del sureste de Estados Unidos, mientras que la cría del norte de Illinois, o cría XIII, emerge cada 17 años.

"Raramente vemos esta cría doble a esta escala", dijo el Dr. Jonathan Larson, profesor de insectos y asociado en la Universidad de Kentukka. "Estamos hablando de una rareza en la naturaleza, uno de los insectos más sorprendentes de Estados Unidos".

Si bien la idea de un apocalipsis de cigarras puede parecer una advertencia, los expertos predicen que no habrá una superposición significativa entre las dos colonias de cigarras y los insectos mismos, aunque ruidosos y abarrotados, pero inofensivos.

Esto es lo que necesita saber antes de que comience la temporada de cigarras

¿Qué necesitas saber sobre las cigarras que estén naciendo? Estos insectos primaverales pertenecen a un género o grupo de cigarras nativas del este de los Estados Unidos llamado Magicicada, o cigarras estacionales. Tres especies aparecen en un ciclo de 17 años y cuatro especies aparecen en un ciclo de 13 años.

(Los científicos han debatido durante mucho tiempo el significado de estos números; algunos investigadores sugieren que la aparición en estos primeros años hace que las cigarras periódicas tengan menos probabilidades de ser devoradas por los depredadores. El depredador tiene un ciclo de vida de dos o tres años, pero todavía no hay consenso) .

El patrón de distribución de las especies estacionales difiere del de las cigarras "anuales", que en realidad no tienen un ciclo de vida anual, aunque se pueden ver todos los veranos en los Estados Unidos.

Las pupas o larvas de cigarra anuales viven de dos a cinco años bajo tierra y crecen lentamente hasta que están listas para emerger. Hay tantas generaciones superpuestas que parece haber un flujo constante de cigarras cada año.

Es fácil distinguir las cigarras anuales de las cigarras estacionales. Las anuales suelen aparecer más tarde que las estacionales. Por ejemplo, las cigarras anuales del género Neotibicen típicamente emergen en agosto y periódicamente emergen en la primavera.

Aunque existen muchas especies de cigarras anuales, muchas de ellas son grandes y de color verde. Las cigarras de temporada son más pequeñas y en su mayoría negras, con ojos de color rojo brillante y alas y patas de color naranja.

Las cigarras se dividen en grupos llamados colonias de cigarras según cuándo emergen. Puede haber varias especies de cigarras en la colonia. Siempre que alcancen la madurez y estén dentro del mismo ciclo de 13 o 17 años al mismo tiempo, se consideran miembros de la misma descendencia.

¿Cuándo y dónde aparecerán los millones de cigarras?

Periódicamente, las cigarras emergerán en primavera, cuando la temperatura del suelo a una profundidad de 20 cm alcanza los 18 grados centígrados. Esto probablemente ocurrirá a mediados de mayo. El ciclo de vida de los insectos adultos dura varias semanas, pero su aparición se alternará, por lo que las cigarras tardarán unas seis semanas.

Al mes y medio estará lleno de cantos estridentes, apareamiento y muerte, como "el carnaval más aterrador de todos los tiempos", explica Larson.

Los millones de cigarras aparecerán en las regiones del Medio Oeste y Sudeste de los Estados Unidos esta primavera. Es probable que las cigarras de la generación XIII se encuentren en el norte de Illinois, así como en el sur de Wisconsin, el este de Iowa y el noroeste de Indiana. Habrá cigarras criando en el centro y sur de Illinois, gran parte de Missouri y partes de Kentucky, Tennessee, Virginia, Maryland, Carolina del Norte, Carolina del Sur, Georgia, Alabama, Mississippi, Luisiana y Arkansas.

Una cigarra periódica -miembro de la cría X- se aferra a una planta en mayo de 2021 en Takoma Park, Maryland. Las cigarras se dividen en grupos llamados crías en función del momento en que emergen. (Crédito: Chip Somodevilla/Getty Images)

Hay varias áreas en el centro de Illinois donde los rangos geográficos de ambas especies de insectos fueron históricamente cercanos y pueden haberse superpuesto. Sin embargo, las predicciones de un apocalipsis con millones de cigarras en el que las crías XIII y las crías XIX aparecerán en el mismo lugar al mismo tiempo probablemente sean exageradas.

"Ni siquiera estamos seguros de si realmente van a coincidir", dijo el Dr. Chris Simon, profesor de ecología y biología evolutiva de la Universidad de Connecticut. Su grupo de investigación en la universidad mantiene un sitio web de información sobre cigarras que incluye mapas que muestran dónde se han reproducido las cigarras en el pasado.

El doble surgimiento de crías XIII y XIX es poco frecuente, ya que ocurre cada 221 años (cuando las cigarras de 13 y 17 años coinciden, ya que 13 por 17 es 221). Desde 1803, ambos cachorros no han aparecido en la superficie al mismo tiempo, y después de este año no se volverán a encontrar hasta el año 2245.

Sin embargo, la convergencia de muchos tipos de crías en algún lugar de los Estados Unidos no es inusual. La última vez que sucedió algo similar fue en 2015 y volverá a suceder en 2037.

Prepárate para las cigarras

Si bien la convergencia de dos cigarras jóvenes es poco probable, el hecho de que solo nazca una cigarra en un área determinada significa que habrá abundancia de insectos. “Puedes esperar que tus árboles y arbustos estén cubiertos de muchos exoesqueletos de cigarras. Habrá mucho ruido”, dijo Larson. Añadió que los insectos se encuentran más comúnmente en zonas boscosas y cerca del agua.

Aunque los millones de cigarras, sus sonidos distintivos y sus brillantes ojos rojos pueden molestar a algunas personas, Larson enfatiza que las cigarras son inofensivas. No representan una amenaza para las plantas del jardín. Sin embargo, si tienes árboles jóvenes, las cigarras pueden dañar el árbol cuando los insectos cortan las ramas para poner huevos. Puedes minimizar este daño cubriendo tus plantas con una red para cigarras.

Las cigarras no te picarán ni a tus mascotas. Si tu perro se come una cigarra o dos, no le pasará nada. Los perros no son los únicos que quieren comer cigarras; la gente las ha estado comiendo durante miles de años. "Tienen un sabor dulce, natural y a nuez", dice Larson.

(Sin embargo, si es alérgico a los mariscos, debe evitar comer cigarras: las proteínas alergénicas de los mariscos también se encuentran en muchos insectos).

millones de cigarras
Las cigarras son ruidosas y numerosas en primavera, pero inofensivas. No te morderán ni picarán a tus mascotas. (Crédito: Cheney Orr/Reuters)

Si vives en un área donde surgirán cigarras esta primavera, puedes descargar aplicaciones de ciencias sociales para ayudar a los investigadores a estudiar los insectos.

Lo principal que queremos que la gente sepa es que debe descargar la aplicación Cicada Safari, que es gratuita en la web, y lo único que tiene que hacer es fotografiar las cigarras que vea”, dijo Simon. Estas fotografías se envían a los científicos para que mapeen dónde y cuándo emergen las cigarras. Esta es información importante para que los científicos estudien el impacto del cambio climático en las cigarras y predigan sus actividades futuras.

Más allá de la asombrosa ciencia detrás de la aparición de millones de cigarras, Larson señaló que espera que la gente disfrute de las cigarras primaverales simplemente porque es una oportunidad única para ver algunos de los comportamientos de insectos más inusuales del mundo.

"Estos son algunos de los insectos más interesantes de Estados Unidos", dijo Larson. “Espero que la gente lo aprecie por lo que es: un fenómeno natural único que no existe en ningún otro lugar. Es simplemente hermoso".

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Con información de: https://cnnespanol.cnn.com/