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El tráfico de vida silvestre es un gran peligro para la salud humana

El tráfico de vida silvestre es un peligro claro y presente, y no sólo para las especies en peligro de extinción. También representa un grave riesgo para las personas.

Al traficar especies protegidas a lo largo y ancho de continentes lejos de sus hábitats originales, los sindicatos delictivos con alcance global están ayudando a propagar nuevas enfermedades en todo el planeta. Al mismo tiempo, están socavando las estrategias de monitoreo de enfermedades mediante el contrabando de animales exóticos a través de las fronteras nacionales con impune imprudencia.

La caza furtiva y otras formas de destrucción de la biodiversidad, como la deforestación, también están eliminando las «zonas de amortiguamiento naturales entre los humanos y la fauna silvestre, lo que hace más probable que los patógenos animales entren en contacto con las personas», según palabras del Programa de Medio Ambiente de las Naciones Unidas.

«Cuando los actores criminales comercian con especies en peligro de extinción, debilitan ecosistemas enteros y amenazan los vínculos esenciales de la diversidad biológica del mundo», dice ONU Medio Ambiente. «Las muestras que se comercializan ilegalmente también son mucho menos propensas a ser vendidas o compradas donde las normas sanitarias se están aplicando adecuadamente, lo que hace más probable la propagación de enfermedades», agrega.

Numerosos patógenos portadores de enfermedades que han causado graves problemas de salud en los últimos años y décadas se remontan a los animales salvajes. El virus del Ébola, que causa fiebre hemorrágica con frecuencia mortal, probablemente se originó de un animal salvaje, posiblemente un murciélago de la fruta, en África a mediados de la década de 1970. Mientras tanto, el nuevo coronavirus que causa COVID-19 probablemente se originó en un murciélago de herradura en China a fines del año pasado.


«Sabemos que muchas enfermedades infecciosas emergentes en los últimos tiempos se han originado en la vida silvestre», dice ONU Medio Ambiente. «Muchos de ellos no se consideraban especies incluidas en la CITES comercializadas ilegalmente», agrega. «Sin embargo, los flujos de comercio ilegal de vida silvestre solo empeorarán estos episodios, al degradar o acercar a las personas a hábitats de animales y, por lo tanto, contribuir a la propagación de enfermedades».

Lo complicado es que los animales infectados con virus y otros patógenos pueden no mostrar signos de estar enfermos, lo que puede dar a las personas que los manejan una falsa sensación de seguridad. La investigación ha demostrado que los murciélagos salvajes, que son reservorios importantes de varios coronavirus, a menudo son en gran medida inmunes a esos virus. Sin embargo, una vez que esos virus logran saltar la barrera de las especies para las personas, pueden convertirse fácilmente en letales para nosotros.

De manera alarmante, los murciélagos, que comprenden una cuarta parte de todas las especies de mamíferos en la Tierra, pueden albergar hasta 3.000 coronavirus. Muchos de estos microbios podrían infectar a las personas algún día. Desde la década de 1980, los brotes de enfermedades se han triplicado cada década y más de dos tercios de las enfermedades detrás de ellos se originaron en animales. La mayoría se transmitieron a personas de animales salvajes como los murciélagos.

Al privar a los animales salvajes de sus hábitats, estamos generando sin saberlo el espectro de enfermar a millones de personas en todo el mundo con nuevas enfermedades para las que no tenemos cura, como ha sucedido con la actual pandemia de COVID-19.

«La pérdida de biodiversidad es una de las mayores amenazas globales en nuestro tiempo, y también significa un grupo genético más estrecho y, por lo tanto, menos resistencia para resistir enfermedades de cualquier tipo», dice la ONU.


Por Daniel T. Cross. Artículo en inglés

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