Rinocerontes blancos
Científicos recolectaron óvulos de Najin y Fatu en diciembre 2019 con la esperanza de continuar la especie casi extinta. Foto: GETTY/TONY KARUMBA/AFP/Gentileza Newsweek
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Última chance. Sólo quedan dos rinocerontes blancos, son madre e hija

Ningún animal está más cerca de la extinción que los rinocerontes blancos del norte de África, con solo dos miembros supervivientes conocidos de la especie, una madre y una hija.

Ambos están en cautiverio en Kenia y bajo vigilancia constante de los cazadores furtivos. Sin embargo, las perspectivas de su especie durante mucho tiempo parecían sombrías, ya que las dos hembras supervivientes ya no pueden aparearse de forma natural por falta de un macho.

Sin embargo, es alentador que los esfuerzos de los científicos para producir embriones a partir de los óvulos de las hembras y el esperma congelado de un rinoceronte macho que murió en 2018 estén dando sus frutos. Los científicos acaban de crear dos embriones más, lo que significa que ahora tienen cinco a su disposición.

Los embriones se almacenan en un laboratorio en Cremona, Italia, y el plan ahora es implantarlos en madres sustitutas en marzo.

“2020 fue realmente una prueba difícil para todos nosotros, pero rendirse no es la mentalidad de ningún verdadero científico”, enfatiza Thomas Hildebrandt, del Instituto Leibniz de Investigación de Zoológicos y Vida Silvestre en Alemania, quien es el líder del equipo encargado del proyecto. “La Navidad nos dio un regalo: dos embriones. Y estamos muy felices por eso”.

Sin embargo, el tiempo es esencial porque los dos rinocerontes vivos están envejeciendo y aún tendrán que desempeñar un papel importante en la salvación de su especie, incluso si no pueden tener crías por sí mismos. “Tenemos limitaciones de tiempo porque queremos realmente una transferencia del conocimiento social de los últimos rinocerontes blancos del norte existentes a un ternero”, explica Hildebrandt.

La extinción acelerada

Los rinocerontes blancos del norte, los segundos animales terrestres más grandes del mundo después de los elefantes, alguna vez fueron omnipresentes en África central y oriental, pero la caza mayor por parte de los cazadores de trofeos y la pérdida de hábitat afectaron a la especie. En la década de 1960, solo quedaban alrededor de 2.000 de ellos.

En las últimas décadas, como todas las demás especies de rinocerontes en todo el mundo, desde África hasta Sumatra, los rinocerontes blancos del norte también han sido cazados furtivamente por sus cuernos, ya que los practicantes de la medicina tradicional china atribuyen propiedades curativas milagrosas a esas protuberancias de queratina, la misma sustancia que se encuentra en el cabello de las personas y uñas.

La caza de rincerontes blancos

“La caza incontrolada en la era colonial fue históricamente el factor principal en el declive de los rinocerontes blancos. Hoy en día, la caza furtiva para el comercio ilegal de sus cuernos es la principal amenaza”, explica el Fondo Mundial para la Naturaleza. “El cuerno en polvo se usa en la medicina tradicional asiática como una supuesta cura para una variedad de enfermedades, desde resacas hasta fiebres e incluso cáncer”.

El rinoceronte blanco del norte tampoco es el único rinoceronte en peligro crítico de extinción. El rinoceronte de Sumatra , que una vez prosperó en las selvas de Malasia e Indonesia, también tiene sus últimos miembros en estado salvaje. Los científicos esperan salvar la especie con la ayuda de un proyecto de reproducción artificial similar.

Por Daniel T. Cross. Artículo en inglés

Acerca del Autor

Daniel T Cross

Daniel T Cross, es un escritor y editor experimentado que ha trabajado para varios periódicos y revistas prominentes en todo el mundo, incluidos The Christian Science Monitor, The Washington Post, The National Post, The Guardian, The Jerusalem Report, The South China Morning Post, The Bangkok Post y The Sydney Morning Herald. Como periodista, ha cubierto numerosos temas ambientales en profundidad.

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