emisiones de metano
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Hemos «subestimado» las emisiones de metano de los combustibles fósiles

Cuando se trata de gases de efecto invernadero que atrapan el calor atmosférico, el exceso de dióxido de carbono es ampliamente considerado como nuestro mayor enemigo. Sin embargo, el metano también es un poderoso gas de efecto invernadero que está impulsando el cambio climático. Y hemos estado emitiendo mucho más de lo que pensábamos.

Un equipo de científicos dice que hemos subestimado en gran medida la cantidad de metano que hemos liberado a la atmósfera a través de la quema de combustibles fósiles. En los últimos tres siglos, señalan en un estudio publicado en la revista Nature, los niveles atmosféricos del gas de efecto invernadero han aumentado en un 150%. El metano puede ingresar a la atmósfera por causas naturales, sin embargo, el aumento se ha reducido a actividades humanas, dicen.

El metano está presente en la atmósfera en dos formas: metano biológico y metano fósil. El metano biológico es liberado naturalmente por los humedales, así como a través de campos de arroz artificiales, vertederos y flatulencias del ganado. El metano fósil, por otro lado, es emitido en gran medida por las personas a través de la extracción y el uso de combustibles fósiles como el petróleo, el gas y el carbón.

Los investigadores midieron la composición del aire de principios del siglo XVIII antes de la Revolución Industrial y la compararon con las muestras actuales. Descubrieron que hasta alrededor de 1870 casi todo el metano emitido a la atmósfera era de naturaleza biológica. Luego, el componente fósil del gas que atrapa el calor comenzó a aumentar rápidamente justo cuando comenzamos a usar combustibles fósiles a gran escala después de mediados del siglo XIX.

«Sabemos que el componente de combustible fósil es una de nuestras emisiones de más grandes, pero ha sido difícil precisarlo porque en la atmósfera actual, los componentes naturales y antropogénicos de las emisiones fósiles se ven iguales, isotópicamente», explica Vasilii Petrenko, profesor de ciencias de la tierra y del medio ambiente en la Universidad de Rochester en los Estados Unidos, coautor del estudio.


A diferencia del dióxido de carbono, que puede permanecer en la atmósfera durante un siglo, el metano se mantiene solo por un tiempo relativamente corto, o nueve años en promedio. Es por eso que podríamos reducir significativamente los niveles de metano en la atmósfera controlando nuestra quema de combustibles fósiles, señalan los expertos.

“La mayor parte de las emisiones de metano son antropogénicas, por lo que tenemos más control. Si podemos reducir nuestras emisiones, tendrá un mayor impacto «, subraya Benjamin Hmiel, un asociado postdoctoral que es el autor principal. «Si dejáramos de emitir todo el dióxido de carbono hoy, los altos niveles de dióxido de carbono en la atmósfera aún persistirían por mucho tiempo».

En otras palabras, reducir los niveles atmosféricos de metano se puede hacer más fácilmente que abordar la acumulación de CO2. «La aplicación de normas de emisión de metano más estrictas en la industria de los combustibles fósiles tendrá el potencial de reducir el calentamiento global futuro en mayor medida de lo que se pensaba», dice Hmiel.

Por Daniel T. Cross. Artículo en inglés

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