Avión cargando biocombustible
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British Airways se asocia con LanzaJet para usar combustible sostenible

A principios de esta semana, British Airways anunció que está invirtiendo en LanzaJet, la aerolínea espera que el combustible sustentable esté disponible para impulsar varios de sus vuelos a fines de 2022.

LanzaJet es una empresa de tecnología e innovación que tiene como objetivo crear “combustible de aviación sostenible” (SAF) a escala. Específicamente, la iniciativa está orientada a construir la primera instalación de producción a escala comercial en Georgia. El anuncio se suma a la asociación existente de la aerolínea con una compañía SAF separada llamada Velocys, que podría ver la producción en una instalación con sede en el Reino Unido a partir de 2025.

El comunicado de prensa que anuncia la iniciativa explica que el proceso LanzaJet implica convertir “etanol sostenible (un compuesto químico ampliamente mezclado con gasolina para reducir su intensidad de carbono) en combustible de aviación sostenible mediante un proceso químico patentado”. 

Entonces, mientras British Airways afirma una reducción del 70% en las emisiones de CO2 en comparación con el combustible para aviones regular, queda en las compañías darse cuenta de que esos beneficios dependerán de lo que usen para fabricar el etanol.

El anuncio no indica explícitamente la materia prima que planean utilizar, pero sí dice que puede incluir, entre otros, residuos agrícolas no comestibles como paja de trigo, así como “contaminación reciclada”. 

Esa segunda materia prima potencial es la que llamará la atención de la gente, ya que parece referirse a la idea de capturar y utilizar la contaminación por carbono de otras fuentes industriales.

LanzaTech, la compañía que lanzó LanzaJet, ofrece esta explicación sobre cómo podría funcionar ese proceso:

 LanzaTech ve un futuro en el que una acería, por ejemplo, fabricaría acero ligero para partes de un avión y luego utilizaría las emisiones de producción para producir combustible para ese avión, así como productos químicos para producir las fibras sintéticas, plásticos y cauchos necesarios para el cuerpo y cabina de la aeronave. Esta es la economía circular en acción: mitigación de desechos, eficiencia de recursos y valor agregado a través de reducciones de carbono “.

Sin embargo, lograr que este tipo de reciclaje de carbono despegue no es el único desafío para quienes abogan por SAF. El otro es acercarse a la escala necesaria para satisfacer la demanda global de aviación, sin mencionar la búsqueda de aviones que realmente puedan volar con este material. 

Dicho esto, Boeing anunció el mes pasado un compromiso de que sus aviones comerciales serían capaces y estarían certificados para volar con combustibles de aviación 100% sostenibles para 2030.

Cualquiera que sea el futuro de SAF, dado el plazo con el que tendremos que descarbonizar, la reducción de la demanda tendrá que seguir siendo una prioridad durante algún tiempo. Eso significa abordar los vuelos frecuentes y los viajes de negocios en particular , y significa duplicar la oferta de alternativas.

Afortunadamente, al menos para algunas rutas, parecen estar surgiendo alternativas. Apenas la semana pasada, la compañía de ferries sueca Stena Line anunció que estaba solicitando dos ferries de automóviles totalmente eléctricos, los cuales serán primicia mundial en términos de tamaño y capacidad. 

Operando entre Gotemburgo en Suecia y Frederikshavn en Dinamarca, los ferries podrán transportar 1000 pasajeros, así como “3000 metros de carril de capacidad de carga”, a lo largo de la ruta de 50 millas náuticas. 

Dado que los operadores ferroviarios ya están agregando nuevas rutas con literas en varias partes de Europa y muchas personas están aprendiendo a evitar viajes aéreos innecesarios, se vislumbran formas en las que nuestro sistema de transporte podría adaptarse para que volar no sea siempre la opción predeterminada.

Queda por ver si el futuro incluye o no vuelos eléctricos o impulsados ​​por SAF a lo largo de rutas que no son fácilmente reemplazadas por viajes por tierra. Y los esfuerzos para centrarse primero en reducir la demanda serán importantes mientras esperamos para ver si esas alternativas realmente pueden escalar y cuándo. Eso es más fácil decirlo que hacerlo en un mundo donde los viajes aéreos se han vuelto más baratos y más accesibles para segmentos más grandes de la población mundial.

Artículo en inglés.

Acerca del Autor

Sami Grover

Grover es Gerente de Desarrollo de Marca en The Redwoods Group y un comunicador profesional que sin éxito ha intentado resolver la crisis climática desde su adolescencia.

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