Oso polar durmiendo
Imagen de Marion Grimm en Pixabay
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La pérdida de hielo del Ártico, quita energía a los osos polares

Los osos polares y los narvales utilizan hasta cuatro veces más energía para sobrevivir debido a la gran pérdida de hielo en el Ártico , según los científicos.

Una vez que evolucionaron perfectamente para la vida polar, los depredadores ápice están luchando a medida que sus hábitats se reducen y las adaptaciones únicas se vuelven menos adecuadas para un Ártico cada vez más libre de hielo, dicen los investigadores.

Los mamíferos están diseñados fisiológicamente para utilizar la menor cantidad de energía posible. Los osos polares son principalmente cazadores de “sentarse y esperar”, adaptados para atrapar focas mediante orificios de respiración, y los narvales han evolucionado para sumergirse muy profundamente en busca de presas sin hacer movimientos rápidos. Sin embargo, ahora tienen que trabajar mucho más para mantenerse con vida, según un artículo de revisión publicado en Journal of Experimental Biology.

Los osos polares se alimentan principalmente de la grasa rica en energía de las focas anilladas y barbudas, pero esta fuente de alimento es más difícil de conseguir. El hielo marino en el que cazan se ha reducido un 13% cada década desde 1979. Los estudios muestran que los osos polares ahora nadan durante un promedio de tres días para encontrar focas o buscar fuentes de alimentos terrestres menos densas en energía, lo que los obliga a viajar más lejos.

Es poco probable que los recursos terrestres compensen la disminución de las oportunidades de alimentación de las focas, lo que significa que los osos son significativamente más vulnerables al hambre. “Un oso polar necesitaría consumir aproximadamente 1,5 caribúes, 37 truchas, 74 gansos blancos, 216 huevos de ganso blanco (es decir, 54 nidos con cuatro huevos por nidada) o 3 m de arándanos para igualar la energía digestible disponible en la grasa de un adulto anillado sello ”, escriben los investigadores en el documento.

Los narvales son nadadores de resistencia que pueden alcanzar profundidades de 1500 metros (5000 pies) en busca del fletán negro, su presa favorita. Necesitan orificios de respiración confiables, pero el hielo está cambiando rápidamente y se está moviendo de nuevas formas, lo que significa que los orificios se han desplazado y, en algunos casos, han desaparecido.

“El mundo ártico es mucho más impredecible para estos animales ahora”, dijo la Dra. Terrie Williams, coautora del informe del departamento de ecología y biología evolutiva de la Universidad de California, Santa Cruz. “Con una cantidad finita de oxígeno en sus músculos y sangre, encontramos que los narvales ajustan su velocidad, profundidad y duración de las inmersiones para igualar la capacidad de sus tanques de buceo internos. Un error de cálculo podría resultar en ahogamiento “.

La crisis climática también está provocando un cambio en su migración y abriendo las regiones árticas a la actividad industrial, que está infringiendo los territorios narvales. Las orcas, otro depredador ápice, se han unido al ecosistema marino del Ártico y se sabe que atacan y matan a los narvales que se mueven lentamente.

La revisión recopila una serie de trabajos de investigación para comprender mejor cómo es probable que disminuyan los depredadores árticos tradicionales del Ártico. “Queríamos resumir lo que sabemos sobre la fisiología de esos animales… realmente vimos muchas similitudes entre ellos”, dijo el Dr. Anthony Pagano, coautor del instituto para la investigación de la conservación en San Diego Zoo Global.

Es probable que el declive de los osos polares y los narvales tenga un efecto dominó sobre otros mamíferos dependientes del hielo y sus presas, lo que provocará “cambios rápidos en todo el ecosistema marino del Ártico”, dicen los investigadores. Es probable que los mamíferos como las ballenas beluga, los zorros árticos y los bueyes almizcleros sean vulnerables a cambios similares.

El documento corrobora los modelos existentes que predicen una disminución global en la abundancia de osos polares de entre uno y dos tercios para fines de siglo. “Tenemos que reducir nuestra huella de carbono utilizando todo el ingenio humano que podamos reunir. Un mundo sin osos polares y narvales sería un lugar muy triste ”, dijo Williams.

El profesor Klaus Dodds, del departamento de geografía de Royal Holloway, Universidad de Londres, que no participó en el estudio, dijo que se trataba de un artículo importante. “A medida que el Ártico continúe ardiendo, derritiéndose y descongelando, seguirá habiendo una cascada de choques y reverberaciones.

“Las especies icónicas como el oso polar, la foca y la ballena son vulnerables a los cambios en la distribución y el espesor del hielo marino. A medida que las ecologías marinas cambian de forma, los mamíferos perfectamente adaptados a un entorno congelado tendrán dificultades para re-adaptarse. El costo de la adaptación actual y futura será alto “.

El profesor Steve Albon, investigador asociado honorario del James Hutton Institute, que no participó en la investigación, dijo: “Al calcular los costos energéticos de la pérdida de hielo marino para estos depredadores, podemos predecir las probables consecuencias para su reproducción y supervivencia mucho antes de que tengamos la evidencia de su número en declive “.

Artículo en inglés.

Acerca del Autor

Phoebe Weston

Es escritora de biodiversidad para The Guardian

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