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Altos niveles de nitratos en el agua potable. Graves riesgos para la salud

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¿Qué son los nitratos?

Los nitratos (NO3) son una fuente esencial de nitrógeno (N) para las plantas. Cuando los fertilizantes de nitrógeno se utilizan para enriquecer los suelos, los nitratos pueden ser transportados por la lluvia, el riego y otras aguas superficiales a través del suelo hacia las aguas subterráneas. Los desechos humanos y animales también pueden contribuir a la contaminación por nitratos del agua subterránea.

Aunque cualquier pozo puede contaminarse con nitratos, los pozos poco profundos, mal construidos o ubicados incorrectamente son más susceptibles a la contaminación. Los niveles de nitrato en el agua potable también pueden ser un indicador de la calidad general del agua.

Los niveles elevados de nitrato pueden sugerir la posible presencia de otros contaminantes, como organismos causantes de enfermedades, pesticidas u otros compuestos inorgánicos y orgánicos que podrían causar problemas de salud.

¿Quién está en riesgo por los altos niveles de nitratos en el agua potable?

La Agencia de Protección Ambiental (EPA) ha establecido el Nivel Máximo de Contaminante (MCL) de nitrato como nitrógeno (NO3-N) a 10 mg / L (o 10 partes por millón) para la seguridad del agua potable. Se sabe que los niveles de nitrato en este nivel o por encima de él causan un trastorno sanguíneo potencialmente mortal en bebés menores de seis meses de edad llamado metahemoglobinemia o síndrome del “bebé azul”; en el cual hay una reducción en la capacidad de transporte de oxígeno de la sangre.

Los síntomas del síndrome del bebé azul pueden ser sutiles y confundirse a menudo con otras enfermedades. Un bebé con síndrome de bebé azul leve a moderado puede tener diarrea, vómitos y / o estar letárgico. En los casos más graves, los bebés comenzarán a mostrar síntomas obvios de cianosis: la piel, los labios o los lechos ungueales pueden desarrollar un color gris pizarra o azulado y el bebé podría tener problemas para respirar. Una muestra de la sangre del bebé puede confirmar fácilmente el diagnóstico del síndrome del bebé azul.

Otros en riesgo de exceso de nitratos en el agua potable son:

  • Mujeres embarazadas
  • Individuos con acidez gástrica reducida, y
  • Individuos con una falta hereditaria de metahemoglobina reductasa.

Además, algunos estudios de salud han sugerido que la exposición a altos niveles de nitratos podría provocar algunas formas de cáncer, pero los resultados no son concluyentes.

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Recomendaciones de prueba:

La única forma de saber si su agua potable está contaminada con nitratos es haciéndola analizar. Si posee un pozo familiar único (doméstico), se recomienda que pruebe su agua cada tres años para detectar nitratos; más a menudo si vive en un área con un historial de altos niveles de nitrato o si alguien en su hogar está en riesgo de contaminación por nitratos.

Qué hacer si tiene altos niveles de nitratos en su agua potable:

Si su muestra de agua potable fue analizada por encima del MCL para nitratos y usted u otra persona en su hogar corre el riesgo de desarrollar problemas de salud debido a los altos niveles de nitratos, se recomienda que no tome agua. Encuentre un suministro de agua alternativo y seguro hasta que decida una solución más permanente.

No hay una manera simple de eliminar todos los nitratos de su agua. Encontrar y corregir la fuente de contaminación con nitrato es la mejor forma de actuar. Aunque es común pensar en la ebullición, ablandamiento o filtración como un medio de purificación del agua, ninguno de estos métodos reduce la contaminación por nitratos. De hecho, el agua hirviendo que contiene altos niveles de nitratos en realidad puede aumentar la concentración de nitratos.

Las unidades de ósmosis inversa, intercambio iónico y destilación podrían proporcionar un tratamiento domiciliario para eliminar nitratos del agua, pero esos procesos pueden ser complicados, costosos y generalmente requieren mantenimiento de rutina. El carbón activado y otros filtros simples no eliminan los nitratos en ningún grado significativo. Por lo general, no se recomiendan las unidades de tratamiento en el hogar, especialmente como una solución permanente para garantizar el uso de agua libre de nitratos para el uso infantil.

Su única opción a largo plazo puede ser encontrar una nueva fuente de agua. Esto se puede lograr perforando un pozo nuevo o conectándose a un sistema público de suministro de agua que tenga niveles aceptables de nitrato.

Cuando seleccione un nuevo pozo (o busque fuentes de contaminación por nitrato alrededor del pozo existente), asegúrese de considerar TODAS las posibles fuentes de contaminación. A diferencia de otros contaminantes, los nitratos no se diluyen y filtran a medida que el agua viaja a través del suelo, por lo que los pozos de agua:

  • Debe separarse de las posibles fuentes de contaminación por nitratos, incluidas la lixiviación y el drenaje superficial, como la escorrentía de corral.
  • Nunca debe estar a menos de 30 metros de un sistema séptico, donde podría existir una oportunidad para que los desechos ingresen al pozo.
  • Debe tener un sello sanitario diseñado específicamente para la parte superior de la carcasa del pozo. Este sello debe estar correctamente posicionado, con todas las aberturas debidamente selladas, para impedir la entrada de cualquier posible contaminante en la carcasa del pozo y, finalmente, en la fuente de agua.

Además, inspeccione las áreas circundantes dentro de un radio de 30 metros del pozo para buscar fuentes de contaminación tales como basura, corrales de animales, graneros y especialmente áreas agrícolas donde los fertilizantes de nitrógeno pueden contaminar las aguas subterráneas (esto incluye el jardín de su casa).

Artículo original (en inglés)

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