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Consumo ECONCIENCIA

¿Por qué los envases de plástico que tanto odias siguen existiendo?

¿Por qué los envases blíster de plástico y los envases tipo clamshell, a pesar de la frustración casi universal que crean entre los consumidores, se han convertido en una obviedad de los bienes de consumo?

A lo largo de mi infancia, tengo muchos recuerdos de recibir regalos y no poder usarlos de inmediato, porque no podía abrir el paquete.

Era como una prisión de plástico que rodeaba el juguete que acababa de recibir: una ampolla bien formada de plástico flexible pero grueso que me impedía jugar a Aladdin o abrir ese paquete de baterías que necesitaba para poner en marcha mi Game Boy. Presionadas juntas en una abrazadera apretada e impenetrable de dos láminas de plástico grueso y transparente, literalmente un sándwich de subproductos de combustibles fósiles, básicamente no tenía más remedio que usar una cuchilla para abrirla, sin que el plástico pudiera reutilizarse nuevamente.

En muchos sentidos, estos productos son los principales candidatos para el envasado en blíster. Son de tamaño bastante pequeño; no son baratos, pero tampoco caros; en el fondo, son compras impulsivas.

El empaquetado en blíster, que se basa en plástico moldeado, no era en esencia un mecanismo anti-consumidor. De hecho, uno de sus casos de uso principales estaba destinado específicamente a ayudar a los consumidores. En la década de 1960, los envases blíster se convirtieron en un elemento clave para la entrega de medicamentos a los consumidores, con anticonceptivos orales, que debían tomarse en un ciclo cronometrado, uno de los primeros productos exitosos en utilizar envases blíster con soporte de aluminio .

Estos envases farmacéuticos son bastante comunes hoy en día y facilitan la medición adecuada de la dosis.

Pero, ¿cómo dieron forma al plástico las empresas de envasado de modo que pudieran crear el blister? En muchos sentidos, todo se reduce a las propiedades únicas del plástico, que varían según el tipo.

La historia de los envases de plástico

El año en que el químico alemán August Wilhelm von Hoffman inventó una forma temprana de cloruro de polivinilo o PVC. A pesar de sus primeros trabajos, el material resultante era inestable y fue perfeccionado por dos inventores posteriores: Friedrich Heinrich August Klatte, un químico alemán que ideó un proceso de producción de PVC en 1913 que utilizaba la luz solar para la polimerización, lo que facilita su producción; y Waldo Lunsbury Semon. En 1926, Semon, un empleado del fabricante de neumáticos BF Goodrich, tropezó con una versión plastificada del polímero que lo hacía flexible pero inerte. Juntas, estas innovaciones permitieron la creación de lo que es uno de los materiales más comunes del mundo, un material en el centro de los tipos de envases que dan ganas de arrancarse el pelo.

Gracias al calor, los plásticos termoformados (de los cuales el PVC es un ejemplo destacado) tienden a ser mucho más flexibles y moldeables, lo que los hace adecuados para el embalaje. Fueron estas cualidades las que las hicieron útiles para los empaques estilo “blíster”, que se refiere al hecho de que hay un objeto dentro del bulto de plástico moldeado.

Es con este espíritu que surgieron nuevas formas de empaque que aprovecharon estas propiedades: primero, el empaque médico en la década de 1960, y luego, a finales de la década de 1970 y principios de la de 1980, el empaque blister o clamshell.

Los envases de clamshell en particular son un caso interesante. Un inventor llamado Thomas Jake Lunsford recibe el crédito por este tipo de empaque, que implica colocar el producto y cualquier manual o material promocional en medio de dos mitades de plástico. Anteriormente, la mayoría de los envases de esta naturaleza tenían una mitad trasera de cartón que era más fácil de quitar, pero permitía efectivamente la destrucción del paquete solo para usarlo.

Sin embargo, no estoy totalmente convencido de que se merezca la culpa, porque si miras su invento , es bastante inocuo en comparación con las experiencias reprimidas que la mayoría de la gente asocia con la furia de envoltura, y lo más importante, dice Lunsford en su solicitud de patente que Este diseño está destinado a ser reutilizable, algo que la mayoría de los envases tipo clamshell seguramente no son.

Puede ser un caso en el que Lunsford construyó algo con buenas intenciones solo para ver a inventores posteriores desarrollar esos productos con malas intenciones.

Por qué abrir un paquete de Amazon apesta mucho menos que abrir un blíster

Si bien no puedo garantizar que este sea el caso todas las veces, una cosa de la que quizás se haya dado cuenta al leer la sección anterior es que probablemente se ha encontrado con menos envases de blíster difíciles de abrir en los últimos meses que antes.

Y la razón tiene mucho que ver con por qué los envases blíster apestan tanto.

Verás, la razón por la que los envases tipo blister o blister son tan molestos de abrir es porque están diseñados como una especie de dispositivo antirrobo.

Para los minoristas, el hurto es una preocupación legítima. El año pasado, la Federación Nacional de Minoristas descubrió que el robo, el fraude y otras pérdidas causadas por la merma minorista le costaron a la industria más de $ 50 mil millones de dólares solo en 2018.

Obviamente, los minoristas siempre están buscando formas de evitar robos y otras formas de contracción, y si bien colocar cámaras y sensores RFID en todas partes es bastante efectivo, un enfoque más anticuado que se ve comúnmente hoy en día implica hacer que el empaque sea realmente molesto.

Existen muchos ejemplos de esta dinámica. Por ejemplo, parte de la razón por la que la industria discográfica intentó hacer de las cajas largas el receptáculo principal para los discos compactos, a pesar de que el tamaño era innecesario, es que hacía que los discos fueran más difíciles de robar.

Hay algunas formas de evitar que roben cosas de una tienda, pero las más notables incluyen hacer que un paquete sea de un tamaño difícil de manejar, que sea difícil de sujetar y que sea difícil abrirlo.

Los envases tipo blister hacen todas estas cosas. Es más difícil de meter en el bolsillo, necesita herramientas para abrir los paquetes y, si ha sido manipulado, es obvio.

El problema es que lo que hace que algo sea difícil de robar también lo convierte en un desafío para abrir a clientes legítimos. Convierte una experiencia de consumidor normal en algo hostil. Y crea una oportunidad para que alguien altere el status quo.

Aquí es donde entra Amazon. Hay muchas cosas por las que uno puede criticar a Amazon, pero una de esas cosas no es el concepto de empaque “libre de frustraciones”. Introducida allá por 2007, la compañía fue pionera en la idea de que, si de todos modos recibe un paquete enviado a su hogar en una caja, no hay necesidad de un empaque hostil para el consumidor. De hecho, facilitan la apertura de lo que acaba de comprar en muchos casos.

Recientemente, la compañía ha estado redoblando esta idea, presionando a las compañías que venden productos a través del servicio (la mayor parte de la economía global, esencialmente) para que sigan su ejemplo.

“En Amazon, nuestra misión es ser la empresa más centrada en el cliente del mundo, y seguimos subiendo el listón al ofrecer a los clientes lo que quieren: envases mínimos, protectores y funcionales” , afirmó la empresa en un documento adquirido por Packaging Digest. .

Ahora, existen preocupaciones sobre el desperdicio y la sostenibilidad que impulsan parte del trabajo de Amazon en este tema, pero no perderse es la razón de ser de este esfuerzo en primer lugar: la dependencia natural de la industria minorista en los envases frustrantes. Amazon convirtió una frustración que tenían los consumidores con las tiendas físicas en una ventaja competitiva.

Por supuesto, tienen sus propios problemas con el robo: los piratas de los porches han sido un problema suficiente para que Amazon haya invertido mucho en un negocio de cámaras de seguridad para el hogar en parte para ayudar a rastrear dicho robo.

Amazon es una empresa que utiliza tácticas controvertidas y medios controvertidos para salir adelante. Pero al menos facilitan la apertura de las cosas que compramos… ¿verdad?

El empaquetado en blíster es molesto, potencialmente crea amenazas de lesiones y, gracias a Amazon, en realidad podría alentar a las personas a usar las compras en línea en lugar de las tiendas físicas.

Pero es posible que estas cosas ni siquiera sean los peores elementos de los envases blíster. De hecho, podría ser el hecho de que es muy difícil de reciclar.

Hay algunas razones para esto. Por un lado, muchos blister no tienen su código de identificación de resina plástica etiquetado en el empaque, lo que dificulta a los recicladores averiguar qué es. Por otro, el tipo de plástico utilizado tiene una mala composición química para el reciclaje, lo que hace que sea una mala idea tirarlo a la basura.

“Es absolutamente necesario asegurarse de no poner PVC en su contenedor de reciclaje”, dijo Steve Alexander de la Asociación de Recicladores de Plásticos, en comentarios a The New York Times el año pasado .

Los plásticos han desempeñado un papel clave en el mundo moderno que tenemos hoy, en formas grandes y pequeñas. Pero realmente para resolver los problemas entrelazados del empaque y el robo, necesitamos pensadores más inteligentes, para que la próxima vez que un niño obtenga un juguete pueda abrir la caja.

Por Ernie Smith. Artículo en inglés.

Acerca del Autor

Gaia Vercelli

Estudiante de economía, involucrada en proyectos de sostenibilidad en el área de la moda, participó en voluntariados sociales y ambientales.

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