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Acelerados cambios en el polo magnético de la Tierra, obligan a una actualización de mapas de navegación

El campo magnético que rodea a nuestro planeta está cambiando constantemente. Pero recientemente, cerca del Ártico, ha estado tan activo que los investigadores tuvieron que lanzar una actualización crucial para un modelo de computadora que permite que los mapas y otro software de navegación apunten correctamente hacia el Norte. El lanzamiento público de esta actualización al World Magnetic Model (WMM) ha sido altamente anticipado, pero se retrasó hasta el lunes debido al reciente cierre del gobierno de los EE. UU.

A diferencia del Polo Norte geográfico, que se mantiene en la cima del globo, el Polo Norte magnético se mueve, e históricamente lo hace a un ritmo bastante constante. Últimamente, se mueve a unas 31 millas (50 kilómetros) por año. Desde que se inventaron las brújulas hace cientos de años, hemos utilizado el campo magnético para navegar con brújulas que apuntan en general al norte. Pero a medida que el Polo Norte magnético se aleja del Polo Norte geográfico, descubrir dónde se encuentra en el mundo puede volverse mucho más difícil.

“El polo se movió, tal vez, alrededor de 1,000 kilómetros [621 millas] entre 1900 y 1990, y también se movió unos 1,000 kilómetros entre finales de los 90 y hoy, por lo que realmente se aceleró”, dice William Brown, un modelador de campo geomagnético global para los británicos. Encuesta geológica, que trabajó en esta actualización del Modelo Magnético Mundial.

Los cartógrafos descubrieron que necesitaban tomar en cuenta la distancia entre el Norte geográfico y el magnético hace mucho tiempo, lo que podría notar si observa con atención los mapas en papel. “Si vas de excursión y usas un mapa muy antiguo, la corrección a la que configuraste la brújula se escribirá en el mapa en alguna parte, y eso en realidad tiene una fecha de caducidad”, dice Brown.

Cuando el polo se mueve, los mapas impresos deben volver a imprimirse, y los mapas digitales que se usan en los teléfonos inteligentes y el software de mapas que usan las agencias militares y gubernamentales deben actualizarse. De vez en cuando, cambia lo suficiente como para que las pistas de los aeropuertos obtengan nuevos nombres para que los pilotos, que a veces usan los campos magnéticos para navegar, sepan dónde aterrizar.

Tanto para actualizaciones digitales como analógicas, ahí es donde entra en juego el WMM. Es financiado conjuntamente por agencias de cartografía militar tanto de los Estados Unidos como del Reino Unido. Por lo general, se actualiza cada cinco años. Predice cuánto se moverá el polo y cuánto se moverán otras partes del campo magnético durante ese lapso de tiempo.
“El campo magnético cerca del Polo Norte está cambiando incluso más de lo habitual”

Pero en los últimos años, algo extraño sucedió: el campo magnético cerca del Polo Norte comenzó a cambiar incluso más de lo habitual.

“El error creció un poco más rápido de lo normal, especialmente en la región ártica muy al norte cerca del Polo Norte Magnético”, dice Arnaud Chulliat, científico investigador de la Universidad de Colorado Boulder y de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) Quien trabajó en la actualización. El primer fenómeno fue el Polo Norte en movimiento, que se está moviendo hacia Siberia. Eso sólo no hubiera sido suficiente para deshacerse del modelo. Pero los catalizadores, en este caso, fueron cambios relativamente repentinos en la velocidad del movimiento del hierro fundido en el núcleo de la Tierra.

“A veces se acelera, y a veces se ralentiza. “La razón del rápido cambio en los polos es que el flujo se ha acelerado en ciertas áreas”, dice Brown. Estos cambios en la velocidad se denominan pulsos geomagnéticos y, por lo general, no son tan perceptibles.

“Normalmente, es un evento sutil que no tiene un impacto práctico”, dice Chulliat. “Pero aquí, en la situación actual, este pulso geomagnético combinado con el Polo Norte magnético de rápido movimiento hizo que el error aumentara más rápido de lo normal”.

Los efectos del modelo incorrecto son demasiado pequeños para ser notados en la vida cotidiana de las personas, a menos que su vida cotidiana incluya el uso de la brújula de su teléfono inteligente en las inmediaciones del Polo Norte, pero llegó al punto en que el modelo en el Ártico simplemente no estaba Lo suficientemente preciso para la comodidad de los investigadores.

“No quiero exagerar las consecuencias de esto. En latitudes más bajas, el modelo actual está bien “, dice Chulliat. “Solo el área alrededor del Polo Norte Magnético es donde el error se volverá sustancial”.

En 2017, los científicos de WMM decidieron que sería mejor hacer otra pequeña actualización a principios de este año en lugar de esperar hasta que el modelo actual expirara a fines de 2019.

El monitoreo de cómo se mueve el campo magnético puede dar a los investigadores como Brown una idea de lo que está sucediendo en el núcleo de la Tierra a unas 1,800 millas por debajo de la superficie de la Tierra. Pero también ayuda a mantener el modelo actualizado. Una razón por la que Chulliat, Brown y sus colegas pudieron actualizar el modelo antes de los cinco años es que el campo magnético de la Tierra se monitorea más de cerca hoy que nunca. Tres satélites europeos llamados Swarm miden el campo magnético cada 90 minutos, y 160 observatorios de investigación vigilan constantemente.

Los datos de todos esos observatorios se incorporaron a la actualización. Una calculadora basada en el modelo fue lanzada en enero por el British Geological Survey, pero el lanzamiento en Estados Unidos del mismo modelo se retrasó hasta esta semana debido al cierre del gobierno. (El Modelo Magnético Mundial es publicado en línea por la NOAA, y los sitios web de la agencia eran inaccesibles hasta que el gobierno de los EE. UU. Reabrió sus puertas).

Ahora, el modelo actualizado está en línea y es de acceso público. Se espera que sea preciso hasta fines de 2019, momento en el que se lanzará la actualización programada regularmente, que será válida de 2020 a 2025. Aunque esta actualización en particular fuera de ciclo no tiene precedentes, los investigadores dicen que realmente, no hay motivo de alarma.

“No te asustes”, dice Brown. “El campo magnético cambia, y lo hemos visto cambiar de forma inesperada y rápida antes. Esto es algo que sabemos. No es algo que entendamos cómo funciona, pero somos conscientes de que sucede “.

Por Mary Beth Griggs

Artículo original (en inglés)

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