Logran crear combustible de hidrógeno de la atmósfera

Los investigadores han creado un dispositivo alimentado por energía solar que produce combustible de hidrógeno directamente a partir de la humedad del aire. Dicen que su prototipo produce hidrógeno con una pureza superior al 99 % y funciona en aire seco con una humedad relativa del 4 %.

Según sus inventores, el prototipo produce hidrógeno con una pureza superior al 99 % y puede funcionar en aire seco con una humedad relativa del 4 %. El dispositivo permitiría producir hidrógeno sin emisiones de carbono incluso en regiones donde el agua en tierra es escasa, dicen.

El hidrógeno es un combustible sin carbono que produce solo agua como subproducto cuando se quema. Sin embargo, el hidrógeno puro no abunda en la naturaleza y producirlo requiere un aporte de energía. La producción a gran escala comúnmente involucra combustibles fósiles que generan emisiones de carbono .

El autor principal del estudio y profesor titular de ingeniería química en la Universidad de Melbourne, el Dr. Gang Kevin Li, dijo que el dispositivo de producción de hidrógeno podría funcionar con energía solar o eólica.

Primer prueba

Un prototipo produjo hidrógeno durante más de 12 días consecutivos en una prueba supervisada. “Para uno de ellos, lo dejamos funcionar solo durante ocho meses”, dijo Li.

El dispositivo está compuesto de un material esponjoso con un líquido higroscópico, un fluido que absorbe la humedad del aire, con una función similar a las bolsitas de gel de sílice. Las moléculas de agua absorbidas luego se dividen en los electrodos en gases de hidrógeno y oxígeno, un proceso conocido como electrólisis.

“El hidrógeno es la energía limpia definitiva… siempre que tenga fuentes de energía renovables para electrolizar el agua”, dijo Li.

Se estima que el dispositivo produce hasta 93 litros de hidrógeno por metro cuadrado por hora. “Si tiene 10 metros cuadrados de esta unidad, puede alimentar una casa completa… para reemplazar su consumo de gas natural en el hogar para cocinar y calentar”, dijo Li.

Los prototipos aún son de tamaño pequeño y el equipo tiene planes para crear unidades de 1 metro cuadrado y 10 metros cuadrados el próximo año.

Combustible de hidrógeno, útil pero no salvador

Los investigadores prevén que el dispositivo podría ser una herramienta útil en regiones donde el agua líquida no está disponible para producir hidrógeno. “Grandes partes del mundo tienen problemas de escasez de agua”, dijo Li. “Cuando tienes mucha energía renovable, eólica o solar, [a menudo] no tienes mucha agua dulce para este tipo de producción de hidrógeno”.

El Dr. Kim Beasy del Centro de Hidrógeno Victoriano de la Universidad de Swinburne, que no participó en la investigación, dijo que el combustible de hidrógeno, aunque importante, no era una panacea para alcanzar el cero neto. “Estamos llegando a entender que el hidrógeno va a ser una pieza del rompecabezas”, dijo.

“Nos dará una dirección para salir de algunas industrias bastante difíciles de mitigar, como el transporte. No tenemos alternativa al diésel en este momento… el hidrógeno es una muy buena opción”.

Las economías de escala requeridas “probablemente no se alcanzarían de inmediato con hidrógeno limpio”, dijo Beasy, citando el alto precio de los electrolizadores de hidrógeno convencionales. “Lo que realmente necesitamos es más apoyo y subsidios del gobierno para reducir el costo de poner en marcha esta tecnología”.

El estudio fue publicado en la revista Nature Communications .

Por Donna Lu. Artículo en inglés

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