Cajas de cartón
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Las compras en línea han trasladado las responsabilidades de reciclaje a los consumidores

El destino de las cajas de cartón está en manos de los consumidores más que nunca. En el pasado, los minoristas tradicionales manejaban gran parte del embalaje sobrante de los envíos. Los centros comerciales y las tiendas suelen enviar grandes pacas de cartón usado pero relativamente limpio a programas de reciclaje para que se puedan convertir en cajas nuevas. Ahora, el auge del comercio electrónico, que comenzó antes de la pandemia, ha transferido más responsabilidad a los compradores para desechar adecuadamente las cajas y así poder ser recicladas.

La pandemia solo ha acelerado este cambio, que los expertos esperan que continúe incluso después de que el COVID-19 esté bajo control. Una de las empresas de recolección de residuos más grandes de los EE. UU., Republic Services, experimentó un aumento de un 25 por ciento en los desechos que recogió de los hogares el año pasado, y en cambio, el volumen que recogió de los clientes comerciales disminuyó hasta en un 30 por ciento a principio de la pandemia. La compañía dice que incluso tuvo que cambiar su equipo para poder capturar cajas más pequeñas del comercio electrónico, además del empaque más grande que se usa para enviar productos a las tiendas.

Cuando el cartón termina en la casa de una persona en lugar de en una tienda, existe una mayor posibilidad de que se tire a la basura o se ensucie demasiado para reciclarlo. “La preocupación es que cuando hay más [cartón] en transición al hogar, se convierte en una elección más individual para los consumidores si lo reciclan”, dice Rachel Kenyon, vicepresidenta senior de Fiber Box Association, un grupo comercial que representa a los fabricantes de empaque “Realmente queremos alentar a los consumidores a reciclar porque necesitamos esa fibra de vuelta. Nos ayuda a hacer otra caja de nuevo “.

El cartón corrugado que se usa para enviar las cosas que la gente compra en las tiendas y en línea es notablemente recuperable. El cartón virgen se puede reciclar para hacer más del mismo material hasta siete veces. Una vez que la fibra se degrada, se puede usar para hacer cartón, que se usa en cosas como cajas de cereales. La caja promedio ahora contiene alrededor del 50 por ciento de material reciclado, según Kenyon.

Los números del reciclaje siguen siendo bajos

El reciclaje no es un sustituto de la reducción de residuos en primer lugar, y los gigantes de los minoristas en línea todavía tienen mucho trabajo por hacer por ese lado. Pero el cartón tiene una tasa de reciclaje mucho más alta en comparación con otros materiales de embalaje. La tasa general de reciclaje de materiales, incluidos papel, vidrio y plásticos, en los EE. UU. Fue de aproximadamente el 32 por ciento en 2018, según la Agencia de Protección Ambiental. La tasa de reciclaje de cajas de cartón, por otro lado, se ha mantenido cerca del 90 por ciento desde 2011. Para mantener esas tasas altas, la industria del cartón necesitará que los compradores reciclen el creciente número de cajas de las cantidades récord de envíos de cajas realizados durante la pandemia, según Kenyon. En noviembre pasado, la industria del embalaje de cartón registró un aumento de 3,6 en la producción, según la Asociación Estadounidense de Bosques y Papel.

Hay indicios de que la gente está reciclando sus cajas en grandes cantidades. Los transportistas de residuos, que pueden vender cartón recuperado a empresas que fabrican cajas nuevas con él, vieron un aumento similar en el cartón en los últimos meses. Republic Services experimentó un aumento del 2 por ciento en la cantidad de cartón que pudo vender en 2020, lo que se atribuye a el comercio electrónico. Ese fue un golpe bastante significativo considerando los desafíos monumentales que la industria del reciclaje en general ha visto en los últimos años.

Hace apenas un año, el reciclaje se enfrentaba a una crisis. Había demasiado cartón inundando el sistema y, como resultado, el precio del cartón había caído tan bajo que los programas de reciclaje estaban sufriendo. Algunos programas municipales de reciclaje cerraron sus puertas o incluso recurrieron a quemar y tirar materiales reciclables que no podían vender.

Una gran parte del problema era que Estados Unidos había dependido durante años en gran medida de la exportación de muchos de sus materiales reciclables a China. En 2018, China comenzó a restringir severamente las importaciones. La tasa de reciclaje de cartón se redujo cuando Estados Unidos descubrió a dónde más enviar su basura y se apresuró a aumentar su capacidad de reciclaje nacional.

El papel que juega el aumento del comercio electrónico

En los últimos dos años, ya se han puesto en funcionamiento nuevas fábricas de papel, y otras están en camino, según comentan los expertos a The Verge . La demanda de más cajas de cartón, impulsada por un auge en el comercio electrónico impulsado por la pandemia, también está ayudando a los programas de reciclaje que alguna vez lucharon por mantenerse a flote.

“Nos estamos recuperando”, dice David Biderman, director ejecutivo y director ejecutivo de la Asociación de Residuos Sólidos de Norteamérica. “Si la economía continúa recuperándose y más de esta capacidad nacional se pone en funcionamiento a finales de este año, creo que esto proporciona un buen impulso para el reciclaje”.

Eso no significa que todo irá bien. Hasta el 40 por ciento de los estadounidenses no tiene acceso a tachos de basura en la acera para sus materiales reciclables, según un estudio de 2016 . En áreas más rurales, es posible que la gente deba dejar sus materiales en instalaciones de reciclaje.

El acceso no es el único problema con el reciclaje de los consumidores. Los transportistas de basura todavía encuentran todo tipo de cosas extrañas en los contenedores de reciclaje que pueden causar problemas. A diferencia de la basura de las tiendas físicas, el reciclaje en la acera a menudo se mezcla con otros artículos de las casas y cocinas de las personas. Los pañales sucios y las botellas de condimentos medio llenas pueden contaminar el cartón, haciéndolo inadecuado para el reciclaje. Las luces navideñas y las baterías arrojadas al reciclaje en la acera también son grandes dolores de cabeza en esta época del año. Las luces navideñas se enredan en el equipo de clasificación y pueden obligar a las instalaciones de reciclaje a apagar temporalmente su maquinaria. Las baterías pueden convertirse en un peligro de incendio cuando se mezclan con papel y cartón.

“Una de las cosas que me mantiene despierto por la noche es el fuego. Hay muchas baterías disponibles después de la temporada navideña ”, dice Pete Keller, vicepresidente de reciclaje y sostenibilidad de Republic Services. “La educación es muy, muy importante para cualquier programa de reciclaje exitoso, la contaminación en los EE. UU. Sigue siendo un desafío”.

“También pedimos a las personas que retiren los materiales de embalaje que no sean de papel, que rompan las cajas, las mantengan secas y limpias y las coloquen en la papelera”, dijo en un correo electrónico Heidi Brock, presidenta y directora ejecutiva de la American Forest & Paper Association a The Verge . “Necesitamos que todos contribuyan y hagan su parte para reciclar productos a base de papel en casa”.

Artículo en inglés.

Acerca del Autor

Justine Calma

Periodista que cubre el medio ambiente, la raza, el género, el cambio climático y las energías renovables. Desde la adopción del acuerdo de París en 2015, ha informado sobre la crisis climática en cuatro continentes con un enfoque en sus efectos desproporcionados sobre las personas de color, los pueblos indígenas, los inmigrantes y los trabajadores migrantes.

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