Golosinas azúcar
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El azúcar afecta al desarrollo del cerebro de su hijo

Una nueva investigación muestra cómo el alto consumo de azúcar afecta el aprendizaje y la memoria.

El azúcar prácticamente grita desde los estantes de su supermercado, especialmente aquellos productos que se comercializan para niños.

Los niños son los mayores consumidores de azúcar agregada, incluso cuando las dietas ricas en azúcar se han relacionado con efectos sobre la salud como la obesidad y las enfermedades cardíacas e incluso la función de memoria deteriorada.

Sin embargo, se sabe poco acerca de cómo el alto consumo de azúcar durante la infancia afecta el desarrollo del cerebro, específicamente una región que se sabe que es de importancia crítica para el aprendizaje y la memoria llamada hipocampo.

Una nueva investigación dirigida por un miembro de la facultad de la Universidad de Georgia en colaboración con un grupo de investigación de la Universidad del Sur de California ha demostrado en un modelo de roedor que el consumo diario de bebidas azucaradas durante la adolescencia afecta el rendimiento en una tarea de aprendizaje y memoria durante la edad adulta. El grupo demostró además que los cambios en las bacterias del intestino pueden ser la clave del deterioro de la memoria inducido por el azúcar.

Apoyando esta posibilidad, encontraron que se observaron déficits de memoria similares incluso cuando las bacterias, llamadas Parabacteroides, se enriquecieron experimentalmente en las tripas de animales que nunca habían consumido azúcar.

“El azúcar en la vida temprana aumentó los niveles de parabacteroides, y cuanto más altos son los niveles de parabacteroides, peor les fue a los animales en la tarea”, dijo Emily Noble, profesora asistente en la Facultad de Ciencias de la Familia y el Consumidor de la UGA, quien fue la primera autora del artículo. “Descubrimos que las bacterias por sí solas eran suficientes para dañar la memoria de la misma manera que el azúcar, pero también afectaban otros tipos de funciones de la memoria”.

Las pautas recomiendan limitar el azúcar

Las Guías Alimentarias para los Estadounidenses, una publicación conjunta de los Departamentos de Agricultura y de Salud y Servicios Humanos de los Estados Unidos, recomiendan limitar los azúcares agregados a menos del 10 por ciento de las calorías por día.

Teniendo en cuenta el papel que juega el hipocampo en una variedad de funciones cognitivas y el hecho de que el área aún se está desarrollando hacia la adolescencia tardía, los investigadores buscaron comprender más sobre su vulnerabilidad a una dieta alta en azúcar a través de la microbiota intestinal.

A las ratas jóvenes se les dio su comida normal y una solución de azúcar al 11%, que es comparable a las bebidas endulzadas con azúcar disponibles comercialmente.

Luego, los investigadores hicieron que las ratas realizaran una tarea de memoria dependiente del hipocampo diseñada para medir la memoria contextual episódica, o recordar el contexto en el que habían visto un objeto familiar antes.

“Descubrimos que las ratas que consumían azúcar en los primeros años de vida tenían una capacidad deteriorada para discriminar que un objeto era nuevo para un contexto específico, una tarea que las ratas que no recibieron azúcar podían hacer”, dijo Noble.

Una segunda tarea de memoria midió la memoria de reconocimiento básica, una función de memoria independiente del hipocampo que involucra la capacidad de los animales para reconocer algo que habían visto anteriormente.

En esta tarea, el azúcar no tuvo ningún efecto sobre la memoria de reconocimiento de los animales.

Déficits cognitivos

“El consumo de azúcar en la vida temprana parece afectar de manera selectiva el aprendizaje y la memoria del hipocampo”, dijo Noble.

Análisis adicionales determinaron que un alto consumo de azúcar conducía a niveles elevados de Parabacteroides en el microbioma intestinal, los más de 100 billones de microorganismos en el tracto gastrointestinal que desempeñan un papel en la salud y las enfermedades humanas.

Para identificar mejor el mecanismo por el cual las bacterias impactaron la memoria y el aprendizaje, los investigadores aumentaron experimentalmente los niveles de Parabacteroides en el microbioma de ratas que nunca habían consumido azúcar. Esos animales mostraron deficiencias tanto en las tareas de memoria dependientes del hipocampo como en las independientes del hipocampo.

“La bacteria indujo algunos déficits cognitivos por sí sola”, dijo Noble.

Noble dijo que se necesitan investigaciones futuras para identificar mejor las vías específicas por las que opera esta señalización entre el intestino y el cerebro.

“La pregunta ahora es ¿cómo estas poblaciones de bacterias en el intestino alteran el desarrollo del cerebro?” Noble dijo. “La identificación de cómo las bacterias en el intestino están afectando el desarrollo del cerebro nos dirá qué tipo de entorno interno necesita el cerebro para crecer de manera saludable”.

Artículo en inglés.

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