Descubren la ‘planta más grande del Planeta’ en Australia

Las pruebas genéticas han determinado que una sola planta marina de 4.500 años de antigüedad puede haberse extendido a lo largo de 200 kilómetros cuadrados de fondo marino submarino, alrededor de 20.000 campos de fútbol.

Hace unos 4.500 años, una sola semilla, generada a partir de dos especies diferentes de pastos marinos, se encontró anidada en un lugar favorable en algún lugar de lo que ahora se conoce como Shark Bay, frente a la costa oeste de Australia.

Abandonados a sus propios recursos y relativamente imperturbables por manos humanas, los científicos han descubierto que la semilla ha crecido hasta convertirse en lo que ahora se cree que es la planta más grande del mundo, cubriendo unos 200 kilómetros cuadrados (77 millas cuadradas, o unos 20.000 campos de rugby, o poco más de tres veces el tamaño de la isla de Manhattan).

Posidonia australis

La especie, una Posidonia australis , también conocida como hierba de bola de fibra o hierba de cinta, se encuentra comúnmente a lo largo de las costas del sur de Australia.

Pero cuando los científicos comenzaron a buscar diferencias genéticas en la hierba de cinta en toda la bahía, se encontraron con un rompecabezas. Las muestras tomadas de sitios que estaban a 180 km de distancia sugirieron que no había múltiples especímenes de Posidonia australis, sino una sola planta.

“Pensamos ‘¿qué diablos está pasando aquí?’”, dijo el Dr. Martin Breed, ecologista de la Universidad de Flinders. “Estábamos completamente perplejos”.

La investigadora estudiante Jane Edgeloe, de la Universidad de Australia Occidental (UWA), dijo que se examinaron alrededor de 18.000 marcadores genéticos mientras buscaban variaciones en las especies que podrían ayudarlos a seleccionar especímenes para usar en proyectos de restauración.

Pero lo que encontraron en cambio fue que la misma planta se había propagado usando rizomas de la misma manera que un césped puede extenderse desde sus bordes enviando estolones.

“Los 200 kilómetros cuadrados existentes de praderas de malezas parecen haberse expandido a partir de una sola plántula colonizadora”, dijo.

Un enorme prado, de una sola planta

La única planta ahora se extiende como un prado, proporcionando un hábitat para una gran variedad de especies marinas, incluidas tortugas, delfines, dugongos, cangrejos y peces.

Los rizomas de la hierba de cinta pueden crecer hasta 35 cm al año y, utilizando esa tasa, los autores de la investigación , publicada en Proceedings of the Royal Society B, estiman que la planta habrá necesitado al menos 4.500 años para extenderse tanto como lo ha hecho.

La Dra. Elizabeth Sinclair, coautora de la investigación en la UWA, dijo que no le habían dado un apodo a la planta y que las muestras originales, extraídas de la pradera de pastos marinos, originalmente tenían 116 etiquetas diferentes con coordenadas de GPS cuando se almacenaron en un lugar profundo. congelado listo para el muestreo genético.

La planta ha formado enormes y densos prados que en algunas áreas se extienden hasta donde alcanza la vista en todas direcciones. Las cintas de la planta tienen solo 10 cm de largo en algunos lugares, pero hasta un metro en otros.

Las condiciones en Shark Bay son desafiantes. La planta ha encontrado una manera de sobrevivir en áreas donde la salinidad es el doble que en otras partes de la bahía, y puede prosperar en temperaturas del agua tan frías como 15°C y tan calientes como 30°C.

La supervivencia de la planta de pastos marinos parece estar relacionada, dijo Sinclair, con la forma en que se aferró a todos los cromosomas de sus dos progenitores, dándole una diversidad genética incorporada.

Con los genes de mamá y papá

“En lugar de obtener la mitad [de] sus genes de mamá y la otra mitad de papá, los ha conservado todos”, dijo.

Sinclair y sus colegas todavía están trabajando en los secretos del espécimen gigante, pero dijo que parece ser “en gran medida estéril” y, por lo tanto, tiene que depender de su propia capacidad para crecer, en lugar de dispersar semillas.

Breed dijo que el hecho de que la planta “no tenga sexo” pero haya sobrevivido durante tanto tiempo era un rompecabezas.

“Las plantas que no tienen sexo tienden a tener también una diversidad genética reducida, que normalmente necesitan cuando se enfrentan a cambios ambientales”, dijo.

Breed dijo que habían detectado algunas mutaciones muy sutiles en la genética de la planta en los lugares donde crecía que también podrían explicar su extrema longevidad.

El tamaño de la hierba de cinta de Shark Bay es de aproximadamente 20 000 hectáreas (49 000 acres), lo que la hace mucho más grande que un grupo de álamos temblones en Utah, a menudo conocida como la planta más grande del mundo , que cubre 43 hectáreas.

La profesora asociada Kathryn McMahon, de la Universidad Edith Cowan, no participó en la investigación de Shark Bay, pero es experta en pastos marinos. Dijo que el método utilizado por los investigadores le dio la confianza de que habían identificado un solo espécimen, que dijo que era “increíble”.

Los estudios genéticos de otras especies de pastos marinos habían estimado que las plantas podrían vivir entre 2.000 y 100.000 años, por lo que McMahon dijo que la estimación de que el espécimen de Shark Bay tenía 4.500 años se ajusta a ese rango.

“Tienen un patrón de crecimiento versátil que contribuye a esta larga vida útil”, dijo. “Pueden crecer hacia parches ricos en nutrientes para acceder al nutriente que necesitan, o hacia espacios en el prado donde hay espacio para que crezcan o lejos de lugares estresantes.

“Todas estas características significan que, si están en el lugar correcto, pueden persistir durante largos períodos de tiempo”.

Por Graham Readfearn. Artículo en inglés

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