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El humo de los incendios forestales de Australia, dió la vuelta al mundo

Los incendios forestales en lugares como Australia pueden parecer calamidades localizadas, pero no lo son. El humo de los grandes incendios puede viajar por gran parte del planeta y cambiar el clima, dicen los científicos israelíes.

Durante la temporada de incendios de extremos entre 2019 y 2020, se liberaron millones de toneladas de partículas de humo a la atmósfera y la mayoría de las partículas se depositaron en el suelo después de un tiempo. Sin embargo, otras partículas terminaron cubriendo todo el hemisferio sur durante meses.

Los científicos lo determinaron rastreando picos de aerosoles en el aire que aparecieron en imágenes de satélite en enero y febrero del año pasado en la alta tasa de neblina cargada de partículas en todo el hemisferio sur y rastreando los incendios forestales de Australia.

“Este humo provocó niveles récord de aerosoles en la atmósfera que cubría el hemisferio sur, tanto como el de una erupción volcánica moderada”, explican los dos científicos israelíes en un estudio .

“La gravedad fue causada por una combinación del vigor de los incendios y su ubicación en una latitud con una tropopausa poco profunda y dentro del cinturón ciclónico de latitudes medias. Este aumento de aerosoles provocó un enfriamiento considerable sobre las áreas oceánicas libres de nubes ”, aclaran.

En enero de 2020, las mediciones mostraron una desviación en la tasa de aerosoles tres veces el nivel normal, lo que generó algunas de las lecturas más altas jamás obtenidas. Fue más alto incluso que los de la erupción del volcán Monte Pinatubo en Filipinas en 1991.

Se confirma que los incendios fueron el origen

Al principio, los científicos estaban desconcertados por el origen de las grandes cantidades de aerosoles en lo alto de la troposfera, a varios kilómetros sobre el suelo, pero finalmente identificaron la fuente como incendios forestales en la parte sureste de Australia, que causaron una devastación masiva ese año en el país. Las formaciones de nubes irregulares y otros patrones climáticos ayudaron a que las partículas se elevaran y penetraran en el aire desde donde podrían extenderse por todas partes, explican.

Una vez que llegaron a la estratosfera, las partículas quedaron atrapadas en una sola corriente fuerte que se movía al este sobre el océano hasta Sudamérica y de regreso sobre el Océano Índico hacia Australia, haciendo que las partículas se asentaran lentamente alrededor de todo el hemisferio.

“La gente en Chile respiraba partículas de los incendios australianos”, señala Eitan Hirsch, jefe de la División de Ciencias Ambientales del Instituto de Investigaciones Biológicas de Israel.

Debido a que los aerosoles flotaban en una corriente de aire sin fin en lo alto de la troposfera, podían permanecer en el aire mucho más tiempo que las partículas de humo más abajo en la atmósfera.

“Para la gente en tierra, el aire puede haber parecido un poco más brumoso o las puestas de sol un poco más rojas. Pero una AOD [profundidad óptica de aerosol] tan alta, mucho, mucho más alta de lo normal, significa que la luz solar se estaba bloqueando, tal como sucede después de las erupciones volcánicas ”, dice el coautor, el profesor Ilan Koren, científico del Instituto Weizmann de Ciencias de la Tierra y Departamento de Ciencias Planetarias.

“Entonces, el efecto final de ese humo en la atmósfera fue el enfriamiento, aunque todavía no sabemos cuánta influencia pueden haber tenido el enfriamiento y la atenuación en el ambiente marino o los patrones climáticos”, agrega Koren.

Es necesario continuar estudiando el fenómeno

En cualquier momento, los incendios de matorrales arden en climas más cálidos, ya que los bosques se incendian con el calor o la gente decide talar los bosques para obtener tierras agrícolas quemando la vegetación. Sin embargo, los efectos a gran escala de estos incendios en el clima en otros lugares aún no se han entendido completamente.

“Siempre hay incendios en California, Australia y los trópicos”, dice el profesor Koren. “Es posible que no podamos detener todas las quemaduras, pero necesitamos comprender que las ubicaciones precisas de esos incendios pueden otorgarles efectos muy diferentes en nuestra atmósfera”.

Artículo en inglés.

Acerca del Autor

Daniel T Cross

Daniel T Cross, es un escritor y editor experimentado que ha trabajado para varios periódicos y revistas prominentes en todo el mundo, incluidos The Christian Science Monitor, The Washington Post, The National Post, The Guardian, The Jerusalem Report, The South China Morning Post, The Bangkok Post y The Sydney Morning Herald. Como periodista, ha cubierto numerosos temas ambientales en profundidad.

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