Contaminación acústica
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El ruido humano afecta al comportamiento de personas y animales, muestran estudios

Trabajar desde casa durante Covid-19 ha traído la contaminación acústica cerca del hogar, ya sea que su pareja esté haciendo llamadas al alcance del oído o moliendo café durante su entrevista de Zoom. Ahora la investigación sugiere que el reino animal también se ve perturbado por el ruido de los humanos y nuestros dispositivos.

A medida que los humanos proliferan, hemos penetrado más profundamente en los hábitats de la vida silvestre, creando un aumento generalizado en el sonido ambiental que no solo afecta directamente la capacidad de los animales para escuchar, sino también para comunicarse. 

La investigación emergente sugiere que la contaminación acústica, causada, por ejemplo, por el tráfico, interfiere con el comportamiento de los animales, incluida la cognición y el apareamiento.

Los impactos del ruido humano

En un intento por capturar el impacto de los sonidos del tráfico en el rendimiento cognitivo, los investigadores le dieron a los pinzones cebra adultos, una especie de diminutos pájaros cantores nativos de Australia, una serie de tareas de búsqueda de alimento.

Las aves se encontraban en un entorno de laboratorio relativamente silencioso o tratadas con los ruidos del tráfico diseñados para simular una serie de automóviles que pasaron de 20 a 30 metros de distancia.

Para probar el control inhibitorio, una habilidad útil para mantener la atención requerida para resolver un problema, se les dio acceso a los pájaros cantores a un cilindro transparente colocado horizontalmente con comida adentro. Los investigadores evaluaron si las aves sucumbirían a su respuesta intuitiva para alcanzar o tomar la ruta más eficiente de rodear el lado que quedó abierto.

La siguiente tarea fue abrir la tapa para acceder a la comida. Esto fue diseñado para medir las habilidades motoras y la manipulación de objetos, que son fundamentales para la búsqueda de comida. Después de eso, las aves pasaron al aprendizaje asociativo de colores, donde se probó su capacidad para discriminar entre diferentes tapas de colores para determinar cuál contenía la recompensa de comida. 

Otras pruebas

Los investigadores también probaron la memoria espacial, que es crucial para recordar la ubicación de las fuentes de alimentos, los límites territoriales y las parejas potenciales.

Finalmente, evaluaron la habilidad de las aves para aprender unas de otras. Algunas aves “demostradoras” aprendieron a tirar de los nudos para acceder a la comida escondida dentro de los bloques de madera, y otras fueron juzgadas por su capacidad para emular la tarea.

Todas las tareas, aparte del aprendizaje de la asociación de colores, se vieron afectadas negativamente por el ruido del tráfico, escribieron los investigadores en la revista Proceedings of the Royal Society B.

“No estábamos realmente seguros de ver un efecto tan fuerte”, dijo el autor del estudio Christopher Templeton, profesor asistente en la Universidad del Pacífico, Oregón, EE. UU.

“Estas son aves que … viven en grandes colonias, todas están hablando todo el tiempo haciendo un gran alboroto. Por lo tanto, ver que el simple hecho de escuchar a los autos pasar es suficiente para evitar que puedan desempeñarse en estas pruebas es bastante sorprendente en algunos aspectos”.

Otros estudios confirman los resultados

Otro estudio , publicado en la revista Behavioral Ecology, analizó cómo los grillos de campo hembras del Mediterráneo, Gryllus bimaculatus, toman decisiones de apareamiento en diferentes condiciones acústicas.

Los machos atraen a las hembras cantando una canción de cortejo frotando sus alas.

“En esta especie, específicamente, sabemos que el canto de cortejo masculino está relacionado con la inmunocompetencia, por lo que las hembras saben que si tienen un canto particular de alta calidad son mejores para sobrevivir a las enfermedades”, explicó el autor principal, el Dr. Adam Bent de la Universidad de Cambridge, quien realizó el estudio como parte de su doctorado en la Universidad Anglia Ruskin.

Para probar el impacto de diferentes condiciones de ruido, los investigadores emparejaron grillos hembras con grillos machos cuyas alas habían sido cortadas para silenciar su habilidad para cantar. Luego, se dejó que los grillos interactuaran en condiciones de ruido ambiental o condiciones de ruido artificial o condiciones de ruido del tráfico.

Luego, se tocó una canción de cortejo artificial cuando los machos intentaron cortejar a las hembras.

Las hembras suelen buscar machos de calidad múltiple, por lo que cuanto más rápido puedan aparearse, mejor será, para que puedan seguir adelante y encontrar otra pareja. Cuantas más parejas tengan, mayor será la descendencia y mayor será la probabilidad de que la descendencia sobreviva.

En el contexto del ruido ambiental, las hembras montaron a los machos mucho antes y con más frecuencia cuando se emparejaron con una canción de cortejo de alta calidad, encontraron los investigadores.

Resultados

La canción de alta calidad no ofreció ningún beneficio en las condiciones de ruido blanco y ruido del tráfico. “Los datos … muestran que las hembras son incapaces de detectar diferencias sutiles en la canción, y eso significa que no pueden mostrar ninguna diferencia entre los machos que interpretan una canción de alta calidad y los machos que interpretan una canción de baja calidad”, dijo Bent.

“A nivel individual, esto tendrá efectos en cadena, potencialmente, para su descendencia y la viabilidad de su descendencia. Pero a nivel de población, las elecciones de pareja son un mecanismo realmente poderoso de selección sexual y la selección sexual impulsa la evolución”, sugirió.

“Entonces, al tener las elecciones de pareja interrumpidas de esta manera, podría cambiar enormemente el curso de la evolución de la especie”.

Por Natalie Grover. Artículo en inglés

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Natalie Grover

Natalie Grover es periodista que escribe en The Guardian

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