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Alto impacto ¿Cuál es el impacto ambiental de nuestro modelo agrícola actual?

Cattle in the Brazilian Amazon. Photograph: Rodrigo Baleia

Es extremadamente difícil separar los diferentes impactos de diferentes modelos y tipos de agricultura. Muchas mediciones analizan el impacto agrícola sin hacer una distinción entre el ganado arable v, o las pequeñas explotaciones industriales. Sin embargo, la siguiente información comienza a indicar la escala del problema.
Eutroficación de un río durante el verano en Francia como resultado de la escorrentía agrícola rica en nutrientes.

Uso del agua

Un estudio influyente en 2010 sobre las huellas hídricas de carne estimó que mientras las verduras tenían una huella de aproximadamente 322 litros por kg y las frutas bebían hasta 962, la carne tenía mucha más sed: el pollo llegaba a 4,325l / kg, el cerdo a 5,988l / kg, carne de oveja / cabra a 8.763 l / kg y carne de vacuno a una estupenda cantidad de 15.415l / kg. Algunos productos no cárnicos también fueron muy apetitosos: las nueces llegaron a 9,063l / kg.

Para poner estas cifras en contexto: el planeta enfrenta crecientes restricciones de agua a medida que nuestros reservorios de agua dulce y acuíferos se secan. En algunas estimaciones, la agricultura representa aproximadamente el 70% del agua utilizada en el mundo hoy en día, pero un estudio de 2013 descubrió que utiliza hasta el 92% de nuestra agua dulce, con casi un tercio de la relacionada con productos de origen animal.

La contaminación del agua

Las granjas contribuyen a la contaminación del agua de varias maneras: algunas de ellas están más relacionadas con la agricultura y otras con el ganado, pero vale la pena recordar que un tercio del grano del mundo ahora se alimenta a los animales. La FAO cree que el sector ganadero, que está creciendo e intensificándose más rápidamente que la producción agrícola, tiene “serias implicaciones” para la calidad del agua.

Los tipos de contaminación del agua incluyen: nutrientes (nitrógeno y fósforo de fertilizantes y excrementos de animales); pesticidas; sedimento; materia orgánica (sustancias que exigen oxígeno, como materia vegetal y excrementos de ganado); patógenos (E. coli, etc.); metales (selenio, etc.) y contaminantes emergentes (residuos de medicamentos, hormonas y aditivos para piensos).

Los impactos son de gran alcance. La eutrofización es causada por excesos de nutrientes y materia orgánica (heces de animales, restos de alimento y residuos de cosechas) que hacen que las algas y las plantas crezcan excesivamente y consuman todo el oxígeno en el cuerpo del agua a expensas de otras especies. Una revisión en 2015 identificó 415 cuerpos costeros que ya sufren estos problemas. La contaminación por plaguicidas puede matar malezas e insectos fuera del área agrícola, con impactos que pueden sentirse en toda la cadena alimenticia. Y aunque los científicos todavía no tienen datos completos sobre la conexión entre el uso de antibióticos en animales y los crecientes niveles de resistencia a antibióticos en la población humana, la contaminación del agua por antibióticos (que siguen teniendo una vida activa incluso después de atravesar el animal y entrar al agua ) está definitivamente en el marco.

Eutroficación de un río durante el verano en Francia como resultado de la escorrentía agrícola rica en nutrientes. Photograph: Alamy Foto de Archivo

Uso de la tierra y deforestación

La ganadería es el mayor usuario de recursos de tierras del mundo, dice la FAO, “con tierras de pastoreo y tierras de cultivo dedicadas a la producción de alimentos que representan casi el 80% de todas las tierras agrícolas. Los cultivos de alimento se cultivan en un tercio del total de las tierras de cultivo, mientras que el área total de tierra ocupada por el pasto es equivalente al 26% de la superficie terrestre libre de hielo “.

Cambio climático

Es difícil calcular exactamente qué cantidad de gases de efecto invernadero (GEI) es emitida por la industria cárnica de la granja a la mesa; las emisiones de carbono no se cuentan oficialmente a lo largo de cadenas enteras de esa manera, por lo que una serie de estudios y cálculos complicados han intentado llenar el vacío.

Según el Panel Intergubernamental del Cambio Climático de las Naciones Unidas, la agricultura, la silvicultura y otros usos de la tierra representan el 24% de los gases de efecto invernadero. Los intentos de elegir el papel de la cría de animales han dado lugar a una gran cantidad de números, del 6 al 32%: la diferencia, según el Meat Atlas, “depende de la base de la medición”. ¿Debería ser solo ganado, o debería incluir muchos otros factores? Los diferentes modelos de agricultura tienen diferentes niveles de emisiones: esto ha generado una discusión enérgica sobre la agricultura extensiva versus intensiva y la agricultura regenerativa, un modelo que busca combinar tecnologías y técnicas para regenerar los suelos y los niveles de biodiversidad mientras también se captura el carbono.

¿Y las gigantes compañías que dominan el sector? Un estudio emblemático de 2017 descubrió que las tres principales empresas cárnicas (JBS, Cargill y Tyson) emitieron más gases de efecto invernadero en 2016 que toda Francia.

¿Qué sigue?

Algunos argumentan que el veganismo es la única manera sana de avanzar. Un estudio del año pasado mostró, por ejemplo, que si todos los estadounidenses sustituían los frijoles por carne de res, el país estaría cerca de alcanzar los objetivos de gases de efecto invernadero acordados por Barack Obama.

Pero hay algunas alternativas. Muchos grupos ambientalistas defienden la reducción de la cantidad de carne que usted come mientras mejora su calidad. Pero, ¿dónde encuentras esta carne? El movimiento orgánico fue fundado en el trabajo pionero de Sir Alfred Howard. Todavía es relativamente pequeño: en Europa, el 5,7% de las tierras agrícolas se gestiona orgánicamente, pero es influyente. Hay otros modelos agrícolas, como la agricultura biodinámica y la permacultura. Más recientemente, algunos innovadores han estado fusionando la tecnología con principios ambientales en forma de agrosilvicultura, silvopastura, agricultura de conservación o agricultura regenerativa para crear métodos de cultivo que abarcan la captura de carbono, una gran biodiversidad y un buen bienestar animal. Un estudio reciente mostró que el pastoreo controlado (una técnica que implica mover vacas para pastar) es una forma efectiva de secuestrar carbono. Sin embargo, aunque las carnes orgánicas y biodinámicas tienen etiquetas, la agricultura regenerativa, por el momento, no lo hace, por lo que debe investigar usted mismo a su agricultor.

Artículo original completo (en inglés)

Otras lecturas

La Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura tiene una enorme colección de datos y también ha publicado algunos informes cruciales sobre este tema, incluida la larga sombra de Livestock.

El Atlas de carne.

Algunas instituciones que realizan investigaciones interesantes incluyen Sustain; The Institute for Agriculture and Trade Policy; Brighter Green; Sustainable Food Trust; IPES-food.

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