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Los mamíferos que viven en las ciudades crecen más que en el campo

Los mamíferos salvajes que viven y se alimentan en áreas urbanas están creciendo en tamaño, según muestra una nueva investigación en un giro sorprendente a la sabiduría recibida.

Una hipótesis generalizada dice que los animales que viven en áreas urbanas deberían hacerse más pequeños con el tiempo porque el efecto isla de calor, por el cual las áreas urbanas son más cálidas que sus alrededores, favorecería adopciones de tamaños corporales más pequeños.

Sin embargo, ese no parece ser el caso, explica un equipo de científicos del Museo de Historia Natural de Florida que ha examinado más de 140.000 registros de tamaño corporal de más de 100 mamíferos durante 80 años en América del Norte.

Los expertos querían ver cómo el clima y la proximidad de los animales a las zonas urbanas están afectando el tamaño de su cuerpo. Han descubierto que la mayoría de los mamíferos que habitan en las ciudades han crecido considerablemente con el tiempo que sus contrapartes en la naturaleza.

Resultados inesperados

“Nuestros resultados demuestran que tanto la urbanización como la temperatura influyen en la variación del tamaño del cuerpo de los mamíferos, lo que a menudo conduce a individuos más grandes, lo que respalda la hipótesis de disponibilidad de recursos”, escriben en un estudio publicado en la revista Communications Biology .

“En teoría, los animales en las ciudades deberían hacerse más pequeños debido a estos efectos de islas de calor, pero no encontramos evidencia de que esto suceda en los mamíferos”, dijo Maggie Hantak, investigadora postdoctoral y autora principal del estudio.

Un modelo creado por los científicos tuvo en cuenta variables en las temperaturas y la densidad urbana en ciertas áreas para rastrear cómo influyen en el tamaño de los mamíferos en esas áreas. A medida que bajaban las temperaturas, tanto la longitud corporal como la masa de los animales aumentaban de acuerdo con la regla de Bergmann , que establece que los miembros de una especie determinada crecen más en las áreas más frías y más pequeños en las más cálidas.

Sin embargo, los científicos han descubierto que los mamíferos que viven en las ciudades tienden a crecer más independientemente de la temperatura, lo que indica que la proximidad a las áreas urbanas juega un factor más dominante en la determinación del tamaño corporal. 

Una explicación probable es que los entornos urbanos proporcionan a los mamíferos, desde ratas hasta mapaches, alimentos fácilmente disponibles en forma de basura y otras fuentes.

“Eso no era lo que esperábamos encontrar en absoluto”, dijo Robert Guralnick, curador de informática de la biodiversidad en el Museo de Florida y autor del artículo. “Pero la urbanización representa esta nueva alteración del paisaje natural que no existía hace miles de años. Es importante reconocer que está teniendo un gran impacto”.

Nueva investigación sobre mamíferos en las ciudades

La nueva investigación está proporcionando información clave sobre cuántas especies de mamíferos adoptarán a la rápida urbanización y al cambio climático al mismo tiempo. Sin embargo, queda por ver cómo una dieta de desperdicio de alimentos, incluida la comida chatarra, afectará la salud de los animales que buscan alimento en nuestra basura.

“Cuando pensamos en lo que sucederá con el tamaño del cuerpo de los mamíferos durante los próximos 100 años, mucha gente lo considera como el calentamiento global que hace que los animales se vuelvan más pequeños”, dijo Guralnick. “¿Y si ese no es el mayor efecto? ¿Y si es que la urbanización va a dar lugar a mamíferos más gordos? “

Es importante destacar que, dicen los científicos, a los animales que pueden adaptarse bien a entornos urbanizados ricos en recursos les podría ir mucho mejor que a los que no pueden, especialmente si se considera la pérdida y fragmentación continuas de los hábitats naturales.

“Los animales a los que les gusta vivir en entornos urbanos podrían tener una ventaja selectiva, mientras que otras especies pueden salir perdiendo debido a la continua fragmentación de los paisajes”, dijo Guralnick. “Esto es relevante para la forma en que pensamos sobre la gestión de las áreas urbanas y suburbanas y nuestras tierras silvestres en 100 años”.

Por Daniel T. Cross. Artículo en inglés

Acerca del Autor

Daniel T Cross

Daniel T Cross, es un escritor y editor experimentado que ha trabajado para varios periódicos y revistas prominentes en todo el mundo, incluidos The Christian Science Monitor, The Washington Post, The National Post, The Guardian, The Jerusalem Report, The South China Morning Post, The Bangkok Post y The Sydney Morning Herald. Como periodista, ha cubierto numerosos temas ambientales en profundidad.

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