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Drones e Inteligencia artificial para proteger a las aves amenazadas

Las aves que anidan en el suelo a través de tierras de cultivo en Europa a menudo enfrentan una amenaza singular: arados y otras herramientas agrícolas. Cada primavera, numerosas aves de cría en tierras de cultivo son víctimas de actividades agrícolas, ya que las personas no las ven a tiempo antes de destruir sus nidos por accidente.

Sin embargo, la ciencia puede acudir al rescate en forma de drones e inteligencia artificial.

Un equipo de investigadores de la Universidad de Helsinki decidió volar un avión no tripulado equipado con una cámara térmica sobre algunos campos agrícolas en el sur de Finlandia, luego alimentó las imágenes resultantes a un algoritmo de IA diseñado para identificar nidos de avefrías del norte ( Vanellus vanellus ).

Durante un estudio piloto, los investigadores encontraron que la visión térmica cuando se usaba a nivel del suelo se veía obstaculizada por la presencia de vegetación densa y objetos en el camino. Entonces decidieron darle a la cámara una vista de pájaro haciéndola volar con un avión no tripulado.

La técnica funcionó a las mil maravillas. El sistema de imagen térmica funciona mejor en días nublados y cuando la temperatura es más fría. “Al menos en latitudes altas, la temperatura de estos nidos es típicamente más alta que la del ambiente circundante”, explica  Andrea Santangeli, miembro del Museo Finlandés de Historia Natural Luomus de la Universidad de Helsinki.

La tecnología es muy superior a los ojos humanos, lo que puede ser una gran ventaja en la protección de las aves amenazadas que están perdiendo rápidamente su hábitat debido a las actividades agrícolas, dice Santangeli. “Hemos estado involucrados en la conservación de las aves de las tierras de cultivo que anidan en el suelo durante años, y nos dimos cuenta de lo difícil que es ubicar los nidos en el suelo”, señala.

Los drones equipados con sensores ya están en uso en la agricultura de precisión para mapear la propagación de enfermedades en los cultivos y monitorear otras amenazas para ellos. La nueva tecnología de inteligencia artificial ahora podría emplearse de manera efectiva en los esfuerzos de conservación, como “integrando la detección de nidos dentro del sistema de agricultura de precisión que depende en gran medida de sensores de drones”, explican los científicos en un estudio sobre sus resultados.

“La comunidad conservacionista debe estar lista para adoptar la tecnología y trabajar en disciplinas y sectores para buscar soluciones eficientes”, enfatiza Santangeli. “Esto ya está sucediendo, con la tecnología de drones que se está volviendo rápidamente popular en la conservación”.

El siguiente paso consiste en ajustar el sistema para su uso en otros entornos para proteger otras especies amenazadas. Los científicos esperan que pronto su sistema esté “completamente integrado en las prácticas agrícolas, de modo que la detección y el ahorro de nidos de la destrucción mecánica se convierta en una parte totalmente automatizada de la producción de alimentos”.


Por Daniel T. Cross. Artículo en inglés

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