Fibra de bambú
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Consumo ECONCIENCIA

¿Es la tela de bambú verdaderamente sustentable?

La tela de bambú está hecha de fibras que se han cosechado de plantas de bambú. La tela resultante suele ser suave, acogedora y absorbente, y se puede utilizar para hacer camisas, sábanas, calcetines, toallas y pañales reutilizables. Debido a que el bambú es un cultivo de crecimiento tan rápido, generalmente se considera sostenible y ecológico.

La respuesta es no

Sin embargo, las prácticas de cultivo de bambú a gran escala están asociadas con una serie de problemas ambientales, y el proceso utilizado para transformar las fibras de bambú en tela es químicamente intensivo. Estos problemas plantean dudas sobre el verdadero respeto al medio ambiente del material.

¿Cómo se fabrica la tela de bambú?

Comienza con plantas de bambú, que normalmente se cultivan en China, Taiwán, Japón y otras partes de Asia. El bambú es un tipo de hierba que crece rápidamente, hasta 3 pies por día, hasta una altura total de 75-100 pies. Hay alrededor de 1400 especies de bambú, pero la subespecie más común utilizada para la tela es el bambú Moso ( Phyllostachus edulis ).

Tela de bambú procesada mecánicamente

El bambú se cosecha cortándolo y luego se procesa mecánica o químicamente para convertirlo en fibra. El bambú procesado mecánicamente se conoce como lino de bambú (o fibra de líber) y se fabrica utilizando el mismo proceso que el lino y el cáñamo. Sin embargo, debido a que tiene una textura incómodamente áspera y requiere mucha mano de obra (y por lo tanto es costosa de producir), comprende solo una porción minúscula del mercado de telas de bambú.

Tela de bambú procesada químicamente

Mucho más común es el bambú procesado químicamente, que se obtiene disolviendo fibras vegetales en una mezcla de hidróxido de sodio (también conocido como lejía o soda cáustica) y disulfuro de carbono. La mezcla almibarada resultante se extruye a través de pequeños orificios en una solución de ácido sulfúrico, que congela las fibras y permite que se entrelacen en la tela. Este es exactamente el mismo proceso que se usa para hacer viscosa (también llamada rayón) a partir de otras fuentes vegetales, como astillas de madera y eucalipto.

¿Cuál es el impacto ambiental de la tela de bambú?

Durante varios años, principalmente a mediados de la década de 2000, el bambú fue aclamado como un material milagroso. Hay algo de verdad en ello. La tasa de crecimiento del bambú es notable, y cortarlo no daña más la planta que cortar el césped.

Scientific American informó que “el bambú se puede cultivar con poco o ningún fertilizante, pesticidas, maquinaria pesada de cosecha o riego, y los sistemas de raíces de bambú pueden proteger los bancos empinados de la erosión”. Debido a que el bambú tiene un sistema de raíces tan profundo y simplemente se corta, el suelo no se ve afectado por la maquinaria durante la cosecha. El bambú absorbe cinco veces más carbono y produce 35 veces más oxígeno que un grupo de árboles de tamaño similar. 

Problemas con el cultivo

Desafortunadamente, cuando algo suena demasiado bueno para ser verdad, a menudo lo es. En China, el cultivo de bambú Moso ha aumentado rápidamente desde 2000, lo que ha llevado a muchos agricultores a talar tierras con bosques naturales para hacer espacio para nuevas plantaciones de bambú. Esto destruye la biodiversidad y libera cantidades significativas de carbono. Y aunque el bambú no requiere grandes insumos de fertilizantes o pesticidas para crecer, no hay nada que impida a los agricultores agregarlos para impulsar el crecimiento, el rendimiento y las ganancias, lo que puede generar una serie de problemas ambientales. 

Un proceso de producción tóxico

Luego está el problema con la producción de la tela, que es donde la credibilidad ambiental del bambú se erosiona rápidamente. El proceso químico que utiliza disulfuro de carbono es extremadamente tóxico. La exposición crónica al disulfuro de carbono causa daños al sistema nervioso y al sistema reproductivo y se ha relacionado con una serie de problemas de salud.

En “Seda falsa: la historia letal del rayón viscosa”, Paul D. Blanc, profesor de medicina ambiental y ocupacional, escribió que “para los trabajadores de las fábricas de rayón viscosa, el envenenamiento causaba locura, daño nervioso, enfermedad de Parkinson y un mayor riesgo de enfermedades cardíacas y accidentes cerebrovasculares”. La producción de viscosa a base de disulfuro de carbono ya no se permite en los Estados Unidos debido a estos peligros.

El sitio de moda ética Good On You informa que aproximadamente la mitad de los desechos peligrosos de la producción de rayón (incluido el bambú) “no se pueden recuperar ni reutilizar, y van directamente al medio ambiente”. Los compuestos de cloro y los COV se liberan a la atmósfera y el efluente de las instalaciones de blanqueo se vierte en los cursos de agua, lo que daña la vida acuática.

Cuando se procesa, la tela resultante ya no está hecha de bambú. Es por eso que la Comisión Federal de Comercio (FTC) declaró :”Cuando el bambú se transforma en rayón, no queda ningún rastro de la planta original… Si una empresa afirma que su producto está hecho con bambú, debe tener evidencia científica confiable que demuestre que está hecho con fibra de bambú”.

De manera similar, cualquier afirmación de que una tela retiene propiedades antimicrobianas de la planta de bambú también es falsa, según la FTC.

¿Cómo se compara el bambú con otras telas de viscosa?

La viscosa (o rayón) a base de bambú es preferible a la viscosa convencional, que utiliza pulpa de madera que podría obtenerse de árboles cosechados de manera insostenible e incluso de bosques antiguos. Sin embargo, ambos son completamente biodegradables, siempre que no se hayan agregado más tintes tóxicos, lo que les da una ligera ventaja sobre los tejidos sintéticos a base de petróleo.

Una mejor opción es buscar tela de bambú que se haya fabricado mediante el proceso Lyocell (marca Tencel). Este sistema de producción de circuito cerrado utiliza menos productos químicos tóxicos y casi no tiene subproductos de desecho, aunque normalmente utiliza madera de eucalipto. La tela de bambú que ha sido fabricada mediante el proceso Lyocell tiene la marca Monocel . 

¿Qué alternativas existen a la tela de bambú?

Si le gusta el bambú, el Consejo de Defensa de los Recursos Naturales recomienda elegir lino de bambú en lugar de viscosa. Puede buscar proveedores de ropa de bambú orgánica en la base de datos pública de GOTS . Si es posible, opte por ropa de cama que haya sido “rociada”, en contraposición a agua o químicamente. (Este es el proceso por el cual las fibras se separan del tallo de la planta de bambú. El rocío es más lento, pero consume menos energía y agua). Elija siempre ropa de cama teñida naturalmente.

El algodón orgánico y el cáñamo son otros dos sustitutos decentes del bambú. Si bien el bambú como planta es mucho más sostenible que el algodón, su proceso de fabricación de tejidos es tan exigente para el medio ambiente que hace que el algodón orgánico se vea mucho mejor; el cáñamo, por otro lado, ya es una opción estelar para empezar, requiere muy poca agua y crece a un ritmo rápido.

¿La conclusión? No se deje engañar por las afirmaciones de sostenibilidad del bambú. Lamentablemente, no es tan simple, y hasta que toda la producción de tela de bambú pase a un diseño de circuito cerrado, los beneficios obtenidos por el cultivo de rápido crecimiento se verán erosionados en gran medida por su proceso de producción tóxico.

Por Katherine Martinko. Artículo en inglés.

Acerca del Autor

katherine martinko

Como experta en vida sostenible, Katherine escribe extensamente sobre la reducción de desperdicios, la importancia de cocinar desde cero, elegir productos de belleza limpios y moda ética, criar niños en libertad y viajar de una manera de menor impacto.

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