Ballena franca
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La ballena franca del Atlántico Norte, a un paso de la extinción

La Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza cambia el estado de la ballena franca “en peligro crítico”, la última parada antes de la extinción.

Con su población aún luchando por recuperarse de más de tres siglos de caza, la ballena franca del Atlántico Norte está ahora “a un paso de la extinción”, según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN).

La UICN la semana pasada trasladó el estado de la ballena en su Lista Roja de “en peligro” a “en peligro crítico”, la última parada antes de que la especie se considere extinta en la naturaleza.

El cambio de estado refleja el hecho de que menos de 250 individuos maduros probablemente permanezcan en una población de aproximadamente 400. Aunque sombríos, científicos y conservacionistas expresaron la esperanza de que este movimiento pueda ayudar a acelerar las protecciones para estos gigantes en disminución.

“Como científicos, hemos estado trabajando durante muchos años bajo la idea de que las ballenas francas del Atlántico Norte están en peligro crítico”, dijo David Wiley, coordinador de investigación del santuario marino nacional del Banco Stellwagen en Massachusetts. “Lo bueno de esta nueva designación es que los hace volver al frente y al centro. Esperemos que eso los lleve a la cima de la conciencia política”.

Moira Brown, científica principal del Canadian Whale Institute, que ha trabajado en ballenas francas durante más de 30 años, dijo: “Para una organización como la UICN, que pesa mucha información cuando hacen estos cambios, como el estado de la ballena franca, trae reconocimiento internacional. Es una capa adicional de: no solo estamos soplando humo aquí, este animal está realmente en problemas”.

A menudo se encontró que el plancton se filtraba sin prisa en la superficie del océano, la especie de ballena franca fue una vez muy atacada por los balleneros: su baja velocidad los hacía fáciles de cazar y flotaban cuando los mataban, gracias a la grasa gruesa.

Esa alimentación lenta en la superficie hoy en día hace que estas ballenas sean golpeadas por hélices de botes o que se vuelvan fatalmente gruñendo en artes de pesca. Según la UICN, de las 30 muertes o lesiones graves a las ballenas francas del Atlántico norte registradas entre 2012 y 2016, 26 fueron causadas por el enredo de artes de pesca.

Como resultado, muchos científicos apoyan regulaciones más estrictas sobre la industria pesquera, un tema que llama la atención de las comunidades pesqueras: las nuevas regulaciones podrían significar que los pescadores deben asumir el costo de mejorar el equipo, y a menudo les preocupa que estos cambios también reduzcan su captura. El intento del Servicio Nacional de Pesca Marina de 2019 de reducir las artes en el agua llevó a la Asociación de Pescadores de Langosta de Maine a retirarse de las medidas de protección regionales.


“Creo que a veces se describe como: tienes ballenas o puedes pescar”, dijo Amy Knowlton, científica sénior en el Acuario de Nueva Inglaterra. “Lo que estamos tratando de decir es que aún puedes pescar si puedes hacerlo de una manera más segura para las ballenas”.

Knowlton señaló que el creciente problema de enredo puede deberse en parte a las cuerdas más fuertes adoptadas en la década de 1990, lo que dificulta la liberación de las ballenas. Ahora está alentando a los pescadores a usar líneas con una resistencia a la rotura más débil.

Buscando aguas más frías

El cambio climático también juega un papel importante. Desde 1990, el principal lugar de alimentación de la ballena franca del Atlántico norte, el Golfo de Maine, se ha calentado tres veces más rápido que el resto de los océanos del mundo.

Los gobiernos de EE.UU y Canadá hacen cumplir los límites estacionales de velocidad de las embarcaciones en las zonas que frecuentan las ballenas francas. Pero las ballenas están cambiando sus lugares habituales a medida que buscan aguas más frías, llevándolas a lugares sin estos límites de velocidad. El calentamiento de las aguas también hace que sea más difícil para las ballenas francas encontrar comida, lo que podría explicar su tasa de natalidad inusualmente baja.

Además, el cambio climático ha provocado un auge de la langosta en el norte de Nueva Inglaterra y el este de Canadá, que ha traído más artes de pesca al hábitat de la ballena.

Hay motivos para celebrar pequeñas victorias para las ballenas francas, como el nacimiento de 10 ballenatos esta temporada. Pero estas victorias a menudo van de la mano con desamor: en junio, una de esas crías fue descubierta muerta por un ataque de un barco en Nueva Jersey.

En general, los investigadores son muy conscientes de que el tiempo no está del lado de las ballenas, ya que las muertes superan la velocidad de la acción reguladora.

“Es un proceso muy lento, y mantener al público comprometido y mantener los fondos en marcha es difícil cuando sabes que no verás resultados en 20 años”, dijo Wiley. “Eso no es exclusivo de las ballenas francas, pero estamos viviendo en el momento en que las cosas mejoran o continúan empeorando”.

Agregó: “El hecho de que nuestra actividad los esté llevando a la extinción es algo que no es aceptable para nosotros como seres humanos. Somos mejores que eso”.

Por Claudia Geib. Artículo en inglés

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