Aves muertas
Foto: Jenna McCullough/University of New Mexico
ECO-NOTICIAS Estados Unidos

Muerte masiva de aves en EU fué ‘causada por el hambre’

La muerte masiva de miles de aves cantoras en el suroeste de Estados Unidos fue causada por la inanición a largo plazo, agravada por un clima inusualmente frío, probablemente relacionado con la crisis climática, dijeron los científicos.

Los papamoscas, golondrinas y currucas se encontraban entre las aves migratorias que “cayeron del cielo” en septiembre, con cadáveres encontrados en Nuevo México, Colorado, Texas, Arizona y Nebraska. Una necropsia del Centro Nacional de Salud para la Vida Silvestre del USGS descubrió que el 80% de las muestras mostraban signos típicos de inanición.

Los músculos que controlan las alas de las aves estaban severamente encogidos, se encontró sangre en su tracto intestinal y tenían insuficiencia renal, así como una pérdida general de grasa corporal. El 20% restante no estaba en condiciones suficientes para realizar las pruebas adecuadas. Casi 10,000 aves muertas fueron reportadas por los ciudadanos a la base de datos de mortalidad de vida silvestre, y estimaciones anteriores sugieren que cientos de miles pueden haber muerto.

“Parece que la causa inmediata de muerte en estas aves fue la emaciación como resultado del hambre”, dijo Jonathan Sleeman, director del Centro Nacional de Salud de Vida Silvestre del USGS en Madison, Wisconsin, que recibió 170 cadáveres de aves y realizó necropsias en 40 de ellas. “Es realmente difícil atribuir una causalidad directa, pero dada la estrecha correlación del evento meteorológico con la muerte de estas aves, creemos que el evento meteorológico obligó a estas aves a migrar antes de estar listas o quizás afectó su acceso a las fuentes de alimento durante su migración “.

Las primeras muertes se informaron el 20 de agosto en White Sands Missile Range en Nuevo México, con relatos de aves que parecían letárgicas y se congregaban en grupos antes de morir. La mayoría de las muertes ocurrieron entre el 9 y el 10 de septiembre durante una temporada de frío que probablemente significó que la comida era particularmente escasa. En un estado debilitado, las aves parecían desorientarse, volando hacia autos y edificios, algunas muriendo por el impacto y otras aterrizando en el suelo, muriendo posteriormente por las bajas temperaturas o siendo devoradas por depredadores.

“No estamos hablando de inanición a corto plazo, es una inanición a más largo plazo”, dijo Martha Desmond, profesora del departamento de biología de la Universidad Estatal de Nuevo México (NMSU), que recogió cadáveres. “Se volvieron tan demacrados que en realidad tuvieron que dedicarse a perder sus músculos principales de vuelo. Esto significa que esto no es algo que sucedió de la noche a la mañana”.

Las aves probablemente habrían comenzado su migración en malas condiciones, lo que podría estar relacionado con la “mega-sequía” en el suroeste del país. “Aquí en Nuevo México hemos visto un año muy seco y se pronostica que tendremos más de esos años secos. Y, a su vez, diría que parece que un cambio en el clima está jugando un papel en esto, y que podemos esperar ver más de esto en el futuro”, dijo Desmond.

“Creo que es muy triste”, agregó. “Especialmente la idea de que estamos viendo algo de hambre a largo plazo en algunas de estas aves”. Sleeman no pudo decir si este evento estaba directamente relacionado con el cambio climático, pero reconoció que está aumentando la probabilidad de eventos climáticos extremos.

Desmond describió anteriormente ver morir a tantos individuos y especies como una tragedia nacional. La mayoría de las aves eran comedores de insectos y bayas que migran de los paisajes de tundra en Alaska y Canadá para invernar en América Central y del Sur. La mayoría de ellos tienen que detenerse y repostar cada pocos días durante su migración.

Se expresaron preocupaciones sobre los incendios forestales en California que causaron que las aves cambiaran su ruta de migración hacia el interior sobre el desierto de Chihuahua, pero las necropsias no mostraron daños por humo en sus pulmones. El centro también realizó pruebas para detectar enfermedades bacterianas y virales contagiosas, parásitos y evidencia de intoxicación por pesticidas, todos los cuales dieron resultados negativos.

Allison Salas, una estudiante de posgrado en NMSU, dijo que el volumen de cadáveres que había recogido le había dado escalofríos. Ella dijo: “El hecho de que encontremos cientos de estas aves muriendo, simplemente cayendo del cielo es extremadamente alarmante”.

El equipo de Desmond espera obtener fondos para apoyar más investigaciones sobre la muerte masiva de aves para que puedan monitorear mejor lo que está sucediendo. Sleeman estuvo de acuerdo en que los eventos de mortalidad masiva de vida silvestre a gran escala están ocurriendo con mayor frecuencia. “Es algo de lo que definitivamente debemos realizar un seguimiento”, agregó.

Por Phoebe Weston. Artículo en inglés

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Phoebe Weston

Es escritora de biodiversidad para The Guardian

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