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Imagen de Vijaya narasimha en Pixabay
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Los hábitats de la vida silvestre continúan reduciéndose. Urge tomar medidas drásticas

A medida que la población humana mundial continúa creciendo con cada vez más bocas que alimentar, muchos hábitats de vida silvestre restantes continúan reduciéndose para dar paso a más tierras agrícolas.

Los mamíferos, aves y anfibios de todo el planeta ya han visto cómo el rango de su hábitat natural se redujo en un 18% en promedio durante solo tres siglos. A menos que se tomen medidas drásticas, esta pérdida de hábitats de vida silvestre podría aumentar considerablemente para fines de siglo, según un equipo de científicos que analizó los cambios en el rango geográfico de casi 170.000 especies desde el año 1700 hasta la actualidad.

Las áreas tropicales, que han sido especialmente biodiversas, se han visto particularmente afectadas por la pérdida de hábitat a medida que las selvas se han talado a un ritmo rápido en favor de las plantaciones de palma aceitera y otros usos durante las últimas décadas.

“Estimamos que las especies han perdido un promedio del 18% del tamaño de su hábitat natural hasta ahora, y pueden perder hasta un 23% para el 2100”, escriben los científicos en un nuevo estudio . “Nuestros datos revelan que las pérdidas de rango han aumentado de manera desproporcionada en relación con el área de hábitat destruido, impulsada por un aumento a largo plazo del uso de la tierra en puntos críticos de biodiversidad tropical”.

Los expertos predicen varios cambios para finales de siglo bajo 16 escenarios climáticos y socioeconómicos diferentes, pero lo que todos tienen en común es que los hábitats seguirán reduciéndose si se mantienen nuestras prácticas destructivas.

“El tamaño del hábitat de casi todas las aves, mamíferos y anfibios conocidos se está reduciendo, principalmente debido a la conversión de la tierra por parte de los humanos a medida que continuamos expandiendo nuestras áreas agrícolas y urbanas”, advierte Robert Beyer, autor del artículo que trabaja en la Universidad de Departamento de Zoología de Cambridge.

Como regla general, cuanto menor sea el rango geográfico de una especie amenazada, mayor será el riesgo de extinción si ese rango continúa reduciéndose. Es preocupante que se estima que el 16% de las especies han perdido más de la mitad de su rango histórico natural estimado a lo largo de los siglos, y esta pérdida podría aumentar hasta un 26% para 2100 en el peor de los casos.

“Se encontró que la distribución geográfica de las especies se ha reducido recientemente de manera más significativa en las áreas tropicales. Hasta hace unos 50 años, la mayor parte del desarrollo agrícola se encontraba en Europa y América del Norte”, señalan los científicos. “Desde entonces, grandes áreas de tierra se han convertido para la agricultura en los trópicos: tala de bosques lluviosos para plantaciones de palma aceitera en el sudeste asiático y para pastizales en América del Sur, por ejemplo”.

La reutilización de tierras boscosas en áreas tropicales está afectando a una gran cantidad de especies porque estos bosques son especialmente biodiversos y los rangos naturales de especies residentes tienden a ser más pequeños para empezar. “Los trópicos son puntos críticos de biodiversidad con muchas especies de pequeña distribución”, dice Beyer. “Si una hectárea de bosque tropical se convierte en tierra agrícola, muchas más especies pierden proporciones más grandes de su hogar que en lugares como Europa”, sostiene.


Agregue a eso los efectos del cambio climático con el aumento de las temperaturas y los patrones cambiantes de las lluvias, y ecosistemas tropicales enteros podrían cambiar irreversiblemente con regiones boscosas como el Amazonas convirtiéndose en sabanas.

“Las especies del Amazonas se han adaptado a vivir en una selva tropical. Si el cambio climático hace que este ecosistema cambie, muchas de esas especies no podrán sobrevivir, o al menos serán empujadas a áreas más pequeñas de la selva tropical restante”, dice Beyer. “Descubrimos que cuanto más altas son las emisiones de carbono, peor se pone para la mayoría de las especies en términos de pérdida de hábitat”, explica.

Para prevenir esta sombría perspectiva, será necesario promulgar medidas estridentes en todo el mundo para proteger los hábitats de vida silvestre existentes, especialmente en los trópicos, mientras que también debemos buscar mitigar los efectos del cambio climático mediante la reducción de nuestras emisiones de carbono.

“Si estas tendencias pasadas en la pérdida de hábitats se revertirán, continuarán o se acelerarán dependerá de las futuras emisiones globales de carbono y de las elecciones sociales en los próximos años y décadas”, dice la profesora Andrea Manica, experta del Departamento de Zoología de la Universidad de Cambridge.

“Si bien nuestro estudio cuantifica las consecuencias drásticas para los rangos de especies si no se controlan el uso global de la tierra y el cambio climático, también demuestran el tremendo potencial de una acción política concertada y oportuna para detener, y de hecho revertir parcialmente, las tendencias anteriores en las contracciones del rango global. Todo depende de lo que hagamos a continuación”, subraya Manica.

Por Daniel T. Cross. Artículo en inglés

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