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Los barcos golpean más animales marinos de lo que se pensaba

Una nueva investigación descubre que un gran número de animales marinos pequeños, sufren lesiones graves o mueren a tasas más altas de lo que se pensaba anteriormente.

El peligro para las ballenas y otros grandes mamíferos marinos de las hélices y arcos de los buques oceánicos ha sido reconocido desde hace mucho tiempo. Y se están realizando esfuerzos para rastrear y frenar tales ataques de barcos. Pero un nuevo estudio publicado en Frontiers in Marine Science encuentra que los barcos también están golpeando a un gran número de animales marinos más pequeños, que sufren lesiones graves o mueren a tasas más altas de lo que se pensaba anteriormente.

Los investigadores analizaron los resultados de la necropsia, los informes de testigos oculares y otros datos anecdóticos de todo el mundo y descubrieron que los barcos y las embarcaciones más pequeñas golpearon al menos a 75 especies, incluidos delfines, tiburones, nutrias marinas, focas, pingüinos y tortugas marinas. Entre ellos se encuentran especies vulnerables como la tortuga marina de Kemp en peligro crítico de extinción y el delfín de Héctor en peligro de extinción. 

Los animales más jóvenes corren un riesgo particular, porque son más juguetones y tienen menos experiencia y podrían quedarse solos mientras un padre busca comida. Las especies que pasan mucho tiempo durmiendo en la superficie, como las nutrias, también enfrentan un mayor nivel de peligro. “Cuando comenzamos a investigar esto, me sorprendió bastante que todas estas otras especies también se vean afectadas”, dice Stephanie Plön.

Se pueden pasar por alto los ataques que involucran especies más pequeñas porque es menos probable que las tripulaciones los noten de lo que lo harían en una colisión con una ballena masiva, dice Plön, que estaba en la Universidad Nelson Mandela en Sudáfrica cuando realizó la investigación. 

Los cuerpos de tales criaturas también pueden hundirse o comerse más rápidamente que los de los mamíferos marinos más grandes, que a veces se lavan en tierra, donde pueden someterse a una necropsia. Y la investigación anterior ha encontrado que incluso los ataques con animales más grandes siguen sin contarse.

Frazer McGregor, un estudiante de doctorado en ecología marina en la Universidad de Murdoch en Australia y científico principal de una colaboración de investigación llamada Proyecto Manta, no participó en el nuevo estudio, pero dice que coincide con sus propios hallazgos. 

Un artículo que publicó en PLOS ONE el año pasado informó que muchas lesiones causadas por mantarrayas en el Área del Patrimonio Mundial de la costa de Ningaloo, en el oeste de Australia, que originalmente se atribuyeron a los depredadores, en realidad fueron causadas por pequeñas embarcaciones de recreo. 

Esta reevaluación fue decidida cuando una de las grandes mantas residentes de la zona, sufrió heridas obvias de hélice: cortes espaciados de manera uniforme que eran profundos y ligeramente curvados.


Los investigadores inicialmente pensaron que las cicatrices permanecerían de por vida. Pero al año siguiente notaron que el animal había sanado. Este resultado provocó otra mirada a las imágenes en su base de datos y un nuevo análisis de cicatrización y curación de las mantas. “Nos dimos cuenta de que es mucho más alto de lo que creíamos, así que eso es una preocupación”, dice McGregor. “Significa que es probable que golpeen a muchos más animales de los que estamos grabando, porque sanan rápidamente y la próxima vez que los veamos, se han curado”.

A pesar de que las mantas parecen sanar bien en poco tiempo, dice, tales lesiones pueden tener efectos negativos a largo plazo. Si uno de estos animales sobrevive a un golpe pero pierde su cola o partes de sus alas o pinzas reproductoras, su competitividad y supervivencia continua estarán en riesgo. 

El estudio de Plön también señala que un animal golpeado necesita usar energía para el “mantenimiento del cuerpo”, y que de otro modo la energía se habría utilizado para buscar comida, crecer y reproducirse. McGregor dice que los avistamientos de la población de mantarrayas del área han disminuido un poco, posiblemente, al menos en parte, debido a la muerte de animales después de ser golpeados por botes.

Otra investigación ha iluminado las formas particulares en que los ataques de buques afectan a una variedad de especies, incluidas algunas de las mencionadas en el último trabajo de Plön. Un estudio de 2019 en el Journal of Wildlife Management descubrió que desde mediados de la década de 1980 hasta mediados de 2010, el número de tortugas bobas golpeadas por embarcaciones frente a la costa de Florida aumentó con el número de barcos registrados en el estado. 

Y en el Ártico, las focas del Caspio tenían más probabilidades de ser golpeadas por la noche, cuando los barcos rompieron el hielo en sus zonas de reproducción, según un estudio de 2017 en Biological Conservation, las focas no se alejaron de los barcos hasta que estuvieron muy cerca, posiblemente porque las brillantes luces de los barcos pueden haber aturdido a los animales.

Una manera fácil de reducir las huelgas es simplemente reducir la velocidad. Existe una relación directa entre las lesiones y la velocidad de la embarcación, dice Simone Panigada, co-coordinador de ataque de buques de la Comisión Ballenera Internacional y presidente del Instituto de Investigación de Tetis, organización sin fines de lucro de conservación marina. Por ejemplo, los operadores de barcos redujeron voluntariamente la velocidad en el golfo Hauraki de Nueva Zelanda, donde viven las ballenas de Bryde. “La tasa de ataque de los barcos disminuyó casi un 100 por ciento”, dice Panigada. Agrega que las aplicaciones de detección de ballenas también son una herramienta útil para alertar a los capitanes para que disminuyan la velocidad si los animales están cerca o para evitar las áreas donde se congregan.

Por ahora, sin embargo, en ausencia de políticas oficiales claras como los límites de velocidad, el desarrollo creciente de puertos, embarque y desarrollo de petróleo y gas en alta mar probablemente significará un aumento en el tráfico de embarcaciones grandes y, por lo tanto, lesiones y muertes de animales marinos relacionados con la embarcación, dice Plön. Y señala que ese efecto solo se sumará a las innumerables presiones sobre los animales marinos, incluido el calentamiento de las aguas oceánicas, la contaminación y el ruido del océano, lo que lleva a “más y más de estos impactos acumulativos”.

Por Danielle Beurteaux. Artículo en inglés

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