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Coca-Cola y el Agua. Las escandalosas mentiras

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Cuando Coca-Cola anunció planes a comienzos de este año para reciclar el equivalente al 100 por ciento de sus empaques para el 2030, la compañía promocionó el esfuerzo como parte de su éxito con el uso sustentable del agua. En un anuncio de página completa de 2016 publicado en The New York Times, la compañía proclamó: “Por cada gota que usemos, le devolvemos una”, presumiendo en su sitio web de que era “la primera compañía de Fortune 500 en alcanzar un objetivo tan agresivo”. . “Pero un año de presentación de informes en el programa de agua de Coca-Cola muestra que la compañía está exagerando enormemente su récord de agua, lo que sugiere que su nuevo plan de reciclaje” World Without Waste “también debería verse con escepticismo.

Coca-Cola fue criticada por sus prácticas de agua a mediados de la década de 2000. (La compañía no respondió preguntas específicas, pero emitió una larga declaración para este artículo). Coca-Cola mantiene bajos los costos de distribución recurriendo a las fuentes locales de agua, una práctica que ha continuado desde el éxito inicial de la compañía en fuentes de soda del área de Atlanta. a fines del 1800 En la década de 2000, sin embargo, la población local en algunas de las regiones del mundo cada vez más estresadas por el agua miraba más críticamente a los grandes usuarios del agua, y Coca-Cola se convirtió en blanco de la ira pública. En 2007, los estudiantes universitarios de EE. UU. Tomaron la causa y pidieron un boicot nacional en apoyo de los agricultores indios que acusaron a la compañía de robar su agua y sus medios de subsistencia. Fue una pesadilla internacional de relaciones públicas que amenazó la imagen de marca de Coca-Cola y la estrategia comercial global.

Este artículo fue reportado en asociación con The Investigative Fund en The Nation Institute.

E. Neville Isdell, CEO de Coke en ese momento, prestó atención.

“Hoy”, dijo desde un podio en una conferencia del Fondo Mundial para la Naturaleza 2007 en Beijing, “Coca-Cola Company se compromete a reemplazar cada gota de agua que usamos en nuestras bebidas y su producción para lograr un equilibrio en las comunidades y en la naturaleza con el agua que usamos “. La idea era hacer que las operaciones de Coke fueran” neutrales en cuanto al agua “. Ese año, la compañía se comprometió a alcanzar esta meta para 2020.

Desde el principio, todo dependía de cómo se definiría “cada gota” y “agua neutral”. La expresión “neutralidad del agua” apareció por primera vez en la Cumbre Mundial sobre el Desarrollo Sostenible en Johannesburgo en 2002, una creación del empresario sudafricano Pancho Ndebele. Al igual que un programa de compensación de emisiones de carbono, ofreció a los delegados una forma de contrarrestar el consumo de agua comprando créditos para invertir en iniciativas de eficiencia hídrica y ampliar el acceso al agua limpia. Después de la cumbre, Ndebele estableció Water Neutral Foundation para llevar adelante el concepto, pero luchó para ganar credibilidad con la comunidad científica, que criticó la “neutralidad del agua” como un término engañoso que carecía de un método riguroso para evaluar el uso del agua y compensaciones y sugirió que los problemas de agua en el mundo podrían resolverse con algunas contribuciones caritativas.

Un método de contabilidad del uso del agua llegó ese mismo año cuando el científico holandés Arjen Hoekstra creó la Huella hídrica, un método para sumar el agua que entra en todo lo que consumimos. Su Water Footprint contó no solo el agua utilizada en la fábrica, sino también lo que se necesita para cultivar las materias primas, crear el embalaje y todo lo demás que entra en cada producto. Las evaluaciones de la Huella Hídrica captaron la atención del mundo al publicitar las cantidades alucinantes de agua que se necesitan para hacer incluso nuestras necesidades diarias más humildes. Tome una sola camiseta: se necesitan 712 galones de agua para producir, principalmente debido al agua que se necesita para cultivar el algodón. Una hamburguesa de un cuarto de libra requiere 462 galones de agua si se toma en cuenta el agua requerida para cultivar el alimento del ganado. Los países y las empresas pueden calcular sus propias Huellas de agua. Las personas también pueden: en los Estados Unidos, tenemos una Huella de agua per cápita de 2.060 galones por día.

La Huella hídrica desafió a las personas y las empresas a pensar de manera más crítica sobre el uso del agua. La “neutralidad” del agua expandió las ambiciones de agua más allá del mantra ambiental de reducir, reutilizar, reciclar. Los dos conceptos parecían ir de la mano, y Hoekstra comenzó a trabajar en una Calculadora de neutralidad de agua para la fundación de Ndebele. Al vincular la neutralidad del agua con la metodología de Hoekstra para medir con precisión Water Footprints, Hoekstra y Ndebele esperaban que las personas y las empresas utilizaran la calculadora para invertir en proyectos de conservación de la naturaleza que podrían, al menos en teoría, restaurar agua que no se puede reducir ni reciclar.

Greg Koch, en ese entonces ejecutivo de Coca-Cola encargado de la administración mundial del agua, se puso en contacto con Hoekstra. Dos semanas después del discurso de Isdell en Beijing, Koch y Hoekstra se encontraron en un café en Amsterdam.

“Fue emocionante para mí”, recordó Hoekstra, que había tomado un tren desde Enschede, una ciudad a 100 millas al este de Amsterdam en la frontera alemana de Holanda, donde trabaja como profesor e investigador en la Universidad de Twente.

Hoekstra estaba encantada con la idea de ayudar a Coca-Cola a evaluar y reducir el consumo de agua en cada parte de su cadena de suministro, no solo el agua utilizada en sus plantas embotelladoras, sino también la cantidad que se necesitó para cultivar el azúcar y otros ingredientes, y producir cada botella de plástico y aluminio puede. En la actualidad, la Organización Mundial de la Salud informa que la mitad de la población mundial vivirá en áreas con escasez de agua para el año 2025; Para el año 2030, las Naciones Unidas predicen que el estrés hídrico dará paso a la escasez de agua para casi la mitad de las personas en el planeta. Ya en 2007, Hoekstra y otros expertos ya estaban haciendo sonar la alarma. Hoekstra pensó que Coca-Cola estaba lista para enfrentarse a la realidad. Pero Coke seguiría un plan diferente.

Al principio, la idea parecía estar ganando impulso. En Beijing, Isdell había dicho que la compañía no comenzaría con el agua utilizada en su cadena de suministro, sino que la abordaría eventualmente. “Reconocemos que convertirse en ‘agua neutral’ en nuestras operaciones no aborda el problema del agua embebida en nuestros ingredientes agrícolas y materiales de empaque. Trabajando con WWF, buscaremos oportunidades para reducir el uso del agua en nuestra cadena de suministro, comenzando con el azúcar “, dijo Isdell a la audiencia. Continuó diciendo, “Nuestro objetivo, en última instancia, es establecer un negocio verdaderamente sustentable en el agua a escala global”. Los próximos movimientos de la compañía sugirieron que estaba considerando una revisión aún más transformadora de sus operaciones, incluida su cadena de suministro.

Después de la primera reunión entre Koch y Hoekstra, Coca-Cola encargó tres evaluaciones de Huella de agua en una planta en Holanda del equipo de investigadores de Hoekstra. La reunión en Amsterdam también condujo a una serie de reuniones llamadas Grupo de Trabajo de Neutralidad en el Agua. Asistieron a la primera reunión Hoekstra, Ndebele y ejecutivos de Coke, World Wildlife Fund y varias agencias internacionales. Representantes de Nestlé, Ikea, el fabricante de bebidas SABMiller y otras empresas, junto con The Nature Conservancy, aparecieron en reuniones posteriores en Europa y EE. UU.
“” Por cada gota que usemos, le devolvemos una “.

“Comenzamos revisando el concepto de huella hídrica y discutiendo cómo esto se relaciona con los negocios, en el supuesto de que esto proporcionará la base para los cálculos de neutralidad del agua” con el objetivo de ver qué “podría desarrollarse en los próximos 6-12 meses en un proceso creíble y abierto “, de acuerdo con las actas de la primera reunión del Grupo de Trabajo de Neutralización de Agua en septiembre de 2007. Alrededor del mismo tiempo, la neutralidad del agua y la Huella del Agua encabezaron conferencias de negocios internacionales; JPMorgan presentó la Huella hídrica en un informe de 2008 sobre el riesgo corporativo del agua; y las compañías comenzaron a encargar evaluaciones de la huella hídrica.

“Hubo un gran revuelo”, dijo Derk Kuiper, un conservacionista holandés y ex miembro del Fondo Mundial para la Naturaleza que presidió el Grupo de Trabajo Water Neutral.

Pero según Ndebele y Kuiper, los ejecutivos en la sala se resistían al enorme consumo de agua en un área: las cadenas de suministro corporativas, que Ndebele recordaba como “el elefante en la habitación”. Desde la primera conversación, Hoekstra recordó, los ejecutivos de Coca-Cola reconocieron las necesidades de agua de sus ingredientes agrícolas; La agricultura, dijo Hoekstra, puede contribuir a más del 90 por ciento del consumo de agua en algunos lugares. (The Verge le preguntó a Coca-Cola por qué la compañía excluyó su cadena de suministro de su plan original para reponer toda el agua que se necesita para fabricar sus productos, pero la compañía no respondió).
“Hubo renuencia entre los ejecutivos en la sala para enfrentar el enorme consumo de agua en un área: las cadenas de suministro corporativas”.

“Particularmente en los sectores de alimentos y bebidas, entendieron que, al final del día, el mayor usuario de agua es la agricultura. E inevitablemente su huella hídrica iba a ser mucho más grande debido a ese segmento en particular “, dijo Ndebele. “Pero creo que al principio fue un desafío, la gente estaba contenta … no de hecho atenderlo”. Ndebele había trabajado previamente como gerente de desarrollo sostenible para SABMiller, la compañía multinacional de cervecería y bebidas con sede en Londres que era una de las de Coca Los socios embotelladores más grandes de Coola. (SABMiller ahora es parte de una nueva compañía llamada Newbelco).

Kuiper recordó las dudas cada vez mayores entre los ejecutivos corporativos del grupo. “Muchas organizaciones comenzaron a hacer estos cálculos iniciales, y descubrieron que … para la cadena de suministro Water Footprints, si usted es una empresa con una cadena de suministro agrícola, estas son enormes, estas huellas hídricas”, dijo. “No hay suficiente agua para todos”, lo que significa que no hay suficientes proyectos de compensación viables para equilibrar realmente las huellas hídricas agrícolas corporativas.

Tome las evaluaciones de la huella hídrica que Hoekstra y su equipo llevaron a cabo para Coca-Cola a partir de 2008. Cuando Coca-Cola publicó públicamente el informe en septiembre de 2010, reveló que se necesitan 35 litros de agua para preparar cada medio litro de Coca Cola en Holanda. . La mayor parte de esa agua (28 litros) se usó principalmente para cultivar remolacha azucarera para endulzar la bebida. Se necesitaron otros siete litros para fabricar la botella de plástico PET, más un total de 0,4 litros de “agua operacional”, que es el agua que se usa en sus plantas embotelladoras para fabricar cada medio litro de producto. “[L] a huella hídrica operativa asociada a la producción resultó ser un porcentaje muy pequeño de la huella hídrica total”, según el informe.
“” No hay suficiente agua para todos “.

Coca-Cola le dijo a The Verge que el “objetivo final de la compañía es obtener de forma más sostenible el 100% de nuestros ingredientes agrícolas clave” y que trabaja con sus proveedores para mejorar. “Creemos que hemos progresado mucho en esta área, pero reconocemos que es un viaje”, escribió la compañía en su declaración para este artículo.

A medida que la enormidad de la tarea que la compañía se había propuesto, Coca-Cola y otros miembros del grupo de trabajo presionaron a Hoekstra para que les permitiera participar en un acto de prestidigitación que reduciría casi la mitad de la huella hídrica para cada medio litro de Coca-Cola, según la gente en las reuniones.

Con un solo movimiento, adoptar el uso del agua “verde neta” en lugar del uso del agua completamente “verde” podría haber eliminado el 43 por ciento de la huella hídrica del Coque holandés. Una huella hídrica que utiliza “red verde” restaría la cantidad de agua que la vegetación natural podría necesitar si, digamos, una plantación de azúcar no la hubiera reemplazado. En los casos en que la vegetación natural preexistente absorbió más agua que el cultivo que la reemplazó, el “verde neto” ofrecía la posibilidad de reducir la huella hídrica general de una empresa a pesar de los vínculos de la agricultura industrial con la contaminación del agua y otros problemas de sostenibilidad hídrica. The Verge le pidió a Coca-Cola que solicite que los cálculos se basen en el “verde neto” para el uso del agua, pero la empresa no respondió.

“Hubo un impulso general de las empresas de bebidas hacia ‘verde neto’, y el problema también surgió específicamente cuando estábamos haciendo nuestro informe”, dijo Hoekstra, refiriéndose a las evaluaciones de la huella hídrica creadas para la compañía. “Se sintió como una victoria cuando finalmente Coke aceptó nuestro informe a pesar de la presión general dentro del sector [de las bebidas] y la propia Coca para cambiar a verde neto”.

Después de que Hoekstra rechazara la solicitud de Coca-Cola de sustituir el “verde verde” por su metodología Water Footprint, la empresa nunca avanzó con una Huella hídrica de la empresa global de The Coca-Cola Company, lo que limitó su atención solo al agua que entra en cada botella. Según Koch, hablando en nombre de la compañía hace dos años, no había necesidad ya que el trabajo de Hoekstra ya había confirmado su “intuición” sobre la cantidad de agua incorporada en su cadena de suministro.

Por Christine MacDonald
Ilustraciones de James O’Brien

Continuará…

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