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La tragedia de los desperdicios de alimentos

La mayoría de los desperdicios de alimentos se arrojan a los vertederos en lugar de ser reciclados, pero un vertedero abandonado está siendo renovado.

Hay muchas historias agradables que circulan sobre el regreso de la vida silvestre y la curación de la naturaleza a medida que los humanos hacen una pausa en nuestra actividad. Sin embargo, esta desaceleración no es una buena noticia para el medio ambiente. La ciudad de Nueva York, por ejemplo, ha suspendido su programa de reciclaje orgánico. Eso significa que decenas de miles de toneladas de basura que el año pasado habrían sido recicladas este año encontrarán el camino hacia un vertedero.

No es que muchas personas en la ciudad de Nueva York noten que el programa ha sido suspendido. Solo la mitad de los barrios de la ciudad tienen los contenedores marrones en la acera. Y solo alrededor del 10 por ciento de los que tienen los contenedores participan en absoluto. Aún así, eso suma 50,000 toneladas de material orgánico reciclado cada año, suficiente para llenar casi 4,000 camiones de basura.

Cuando los restos de comida y otros materiales orgánicos se descomponen, producen metano, que si se suelta puede ser destructivo para la atmósfera, pero cuando se captura en un programa de reciclaje controlado puede utilizarse como una energía alternativa. Reciclar materia orgánica localmente también significa que todas esas toneladas de basura no necesitan ser transportadas fuera del estado en camiones tan lejanos como Carolina del Sur. Además, existe el subproducto físico del fertilizante, que puede venderse en el mercado o utilizarse en jardines comunitarios.

Hasta hace poco, formaba parte de ese pequeño grupo de neoyorquinos que reciclaban sus restos de comida. Y lo hice tan diligentemente. Cada cáscara de plátano, cada núcleo de manzana, todos los miércoles bajó a la acera y los trabajadores de saneamiento lo arrastraron para que se convirtiera en fertilizante o biogás, algo más que más vertedero. Mi contribución fue probablemente solo cinco libras por semana. Pero se sintió bien saber que estaba reduciendo mi impacto de esta manera pequeña pero constante.

Ahora esas decenas de miles de toneladas de basura serán transportadas por camiones diesel para sentarse y emitir metano en un vertedero. Se siente como un error no forzado, como si estuviéramos cometiendo errores que ya hemos comenzado a corregir. Como se llame, definitivamente es un paso atrás en nuestra lucha contra el cambio climático. 

El antiguo vertedero de la ciudad de Nueva York, una vez el más grande del mundo, es el mejor escenario para lo que puede sucederle a millones de toneladas de basura. Freshkills Park , cuando se inaugure en 2035, cubrirá 2,200 acres, alrededor de tres veces el tamaño de Central Park. Está siendo diseñado por James Corner Field Operations, la misma empresa que diseñó High Line en Manhattan. No es el primer proyecto de relleno sanitario para parquear, pero es el más grande.

“Probablemente sea mejor pensarlo como un parque nacional”, dice Cait Field, gerente de desarrollo de ciencia e investigación en Freshkills Park. “Habrá un comienzo del sendero y un centro de visitantes. La idea es que realmente no visitarías todo el parque en un día”. 

El Parque Freshkills fue originalmente el Relleno Sanitario Fresh Kills. Fue inaugurado en 1948 por el controvertido comisionado de parques Robert Moses. Solo tenía la intención de recibir basura de la ciudad durante tres años, sino que se llevó la basura durante más de medio siglo. En su apogeo, eso sumaba casi 30,000 toneladas de basura por día. 

En 1970, un ex comisionado de saneamiento llamado Samuel Kearing escribió acerca de una visita al sitio en la revista New York: “Tenía cierta calidad de pesadilla … Fresh Kills había sido durante miles de años un pantano de marea magnífico, abundante y literalmente que mejora la vida. Y en solo 25 años, desapareció, enterrado bajo millones de toneladas de basura de la ciudad de Nueva York”.

En 2001, el vertedero finalmente se cerró. Aunque el trabajo realmente acababa de comenzar. Como dice Field: “La basura no se va. No puedes llevarlo a ningún lado. Son millones y millones de toneladas”.

Entonces, en su lugar, lo limitaron. Hay un forro impermeable que mantiene toda la basura y el metano en su lugar. Luego hay unas pocas capas de suciedad, cada una con diferentes consistencias para diferentes propósitos. Hay una capa de ventilación de gas y una capa de recolección de drenaje. Todo es bastante complejo debajo, incluso si solo parece una colina cubierta de hierba.

En cuanto al metano, el parque tiene cientos de pozos en todo el sitio para capturar el gas. Es suficiente para alimentar 20,000 hogares en Staten Island. También significa que las montañas cubiertas de basura se desinflan técnicamente, aunque solo un poco y muy lentamente.

Los árboles son difíciles en Freshkills Park porque sus raíces no pueden llegar tan lejos antes de chocar contra la capa de la tapa. Por lo tanto, el parque es principalmente pastizales que tienen raíces más superficiales y también permite que el personal acceda fácilmente a las cabezas de pozo y otra infraestructura.

Es una buena noticia para el gorrión saltamontes. Estas aves son motivo de preocupación para la conservación en el estado de Nueva York, en parte porque su hábitat preferido, los pastizales altos, son muy raros en el noreste. Hoy, la tripulación más grande de gorriones saltamontes en el estado de Nueva York llama a este antiguo vertedero su hogar. Al igual que el águila pescadora, zorros, coyotes, ciervos y mucho más.

He estado dos veces en Freshkills Park. Es bonito. De pie allí, no puedes evitar preguntarte si la ciudad de Nueva York tuvo suerte. Esto podría haber terminado de manera muy diferente para esas montañas de basura. Sí, tomará otros 15 años antes de que el parque abra. Sin embargo, tenemos la suerte de que funcionó tan bien para Freshkills y la ciudad de Nueva York. De pie allí, te das cuenta de por qué cada cáscara de plátano y núcleo de manzana realmente deberían reciclarse.

Idealmente, el programa de reciclaje orgánico se recrea en la ciudad de Nueva York en poco tiempo. De lo contrario, esperamos que haya otro plan igualmente brillante para toda la nueva basura que llegará pronto.

Por Thomas Hynes. Artículo en inglés

Acerca del Autor

Ricardo Natalichio

Nació en la Ciudad de Buenos Aires, Argentina (1969). Estudios sobre Desarrollo Sustentable, Marketing, Liderazgo de ONGs de Desarrollo, Derechos Humanos, Ciencias Económicas, Literatura, Counseling, y Apoyo a grupos en Situación de Vulnerabilidad.
Desde fines de 1999 se desempeña como Director del Portal de ecología social EcoPortal.net www.ecoportal.net

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Ricardo Natalichio

Nació en la Ciudad de Buenos Aires, Argentina (1969). Estudios sobre Desarrollo Sustentable...