Pinos en la nieve
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Increiblemente, los árboles podrían estar calentando el Ártico

Una menor pérdida de agua de las plantas hace que el aire circundante se caliente y las corrientes pueden transportar ese calor hacia los polos.

El Ártico es uno de los lugares de calentamiento más rápido del planeta, y los científicos aún no están completamente seguros de por qué.

Derretir nieve y hielo puede estar acelerando el calentamiento. Los cambios en la circulación atmosférica podrían estar jugando un papel importante. Muchos factores podrían estar influyendo en las temperaturas de la región, que están aumentando al menos el doble de rápido que el resto del mundo.

Ahora, los científicos piensan que pueden haber descubierto una pieza adicional del rompecabezas. Resulta que las plantas pueden tener una influencia inesperada en el calentamiento global.

A medida que los niveles de dióxido de carbono aumentan en la atmósfera, las plantas se vuelven más eficientes para llevar a cabo la fotosíntesis y otras funciones básicas de la vida. Y a menudo pueden ahorrar más agua en el proceso.

El agua que las plantas intercambian con el aire ayuda a enfriar las temperaturas locales. Cuando pierden menos agua, su entorno comienza a calentarse.

Un estudio publicado el mes pasado en Nature Communications sugiere que este proceso está ayudando a calentar el Ártico.

“La influencia de las plantas se ha pasado por alto antes”, dijo el coautor del estudio Jin-Soo Kim, científico de la Universidad de Edimburgo, en un correo electrónico a E&E News. “Este estudio destaca los impactos de la vegetación en el calentamiento del Ártico bajo un mundo elevado de CO 2 “.

El estudio utilizó un conjunto de modelos de sistemas terrestres para llegar a sus hallazgos.


Los modelos sugieren que el aumento de CO 2, el resultado de las emisiones humanas de gases de efecto invernadero, está causando que las plantas pierdan menos agua en todo el hemisferio norte, incluidas las regiones densamente vegetadas en los trópicos y las latitudes medias. Este proceso hace que las temperaturas en estos lugares se calienten aún más de lo que lo harían solo con el cambio climático.

Al mismo tiempo, los patrones de circulación atmosférica a gran escala ayudan a transportar el calor entre los trópicos y el Ártico. El estudio sugiere que este calor adicional está calentando el Ártico a un ritmo aún más rápido.

De hecho, el calentamiento adicional puede contribuir a otros procesos que también aceleran el cambio climático en el Ártico.Por ejemplo, los científicos creen que el derretimiento del hielo marino juega un papel importante en el calentamiento del Ártico. El hielo marino, con su superficie brillante y reflectante, ayuda a alejar la luz solar del planeta. A medida que desaparece el hielo, más luz solar —y más calor— puede atravesar la superficie de la Tierra.

Los investigadores sugieren que el calor adicional que se eleva desde las latitudes más bajas puede estar ayudando a derretir el hielo marino a mayor velocidad. Y esto, a su vez, también contribuye a un calentamiento ártico más rápido.

UN DESCONOCIDO IMPORTANTE

En general, el estudio estima que el efecto de la planta puede representar casi el 10% del calentamiento del Ártico cada año. Y podría explicar hasta el 28% del calentamiento en las latitudes más bajas del hemisferio norte.

Pero todavía hay mucha incertidumbre sobre esas estimaciones.

Los científicos utilizaron un conjunto de ocho modelos en su estudio y consideraron todos los resultados del modelo juntos. Pero de un modelo a otro, hay diferencias bastante grandes en el tamaño del efecto de la planta.

Esto puede deberse en parte a que la respuesta del hielo marino aún es incierta y tiende a variar entre los diferentes modelos.

Pero también ha habido cierto debate entre los científicos sobre el efecto exacto del aumento de CO 2 en las plantas.

Las plantas absorben CO 2 y también intercambian agua con la atmósfera a través de pequeños poros en sus hojas llamados estomas. Más CO 2 significa que las plantas no tienen que mantener sus estomas abiertos tan amplios. Todavía pueden obtener suficiente dióxido de carbono a través de aberturas más pequeñas, y pueden ahorrar agua en el proceso.

Por otro lado, más CO 2 a veces puede causar un aumento en el crecimiento de las plantas, y cuando hay más plantas alrededor, se intercambia más agua con la atmósfera.

Estos dos efectos (más crecimiento de las plantas, pero también aperturas más pequeñas de estomas) pueden tener efectos contradictorios en las temperaturas locales.

Por ahora, estudios recientes sugieren que el efecto del estoma tiende a ganar.

“Creo que está bastante claro que en muchos ecosistemas, en realidad no vemos tanto crecimiento de plantas como ingenuamente pensamos que deberíamos al aumentar el CO 2”, dijo Leander Anderegg, investigador postdoctoral en la Universidad de California, Berkeley y la Carnegie Institution for Science que comentaron sobre la nueva investigación para E&E News. “Y allí, el aumento en estas plantas que usan el agua de manera más eficiente y cierran los estomas definitivamente compensa el aspecto de crecimiento”.

“Creo que es algo que está bastante bien establecido que es algo así como un desconocido importante”, dijo.

Entonces, los científicos todavía están trabajando para comprender exactamente cuánta influencia tienen las plantas en el clima global. Pero otros estudios también sugieren que pueden jugar un papel importante.

Investigaciones anteriores publicadas en 2010 en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias han encontrado que el efecto de la planta aumentará el calentamiento global más allá de lo que los científicos esperarían, según las proyecciones del cambio climático. Otros estudios, como un análisis de 2018 en Nature Communications, han sugerido que el mismo efecto amplificará los eventos de calor extremo, causando olas de calor más frecuentes e intensas.

Y aún otros estudios han relacionado el efecto de la planta con los patrones climáticos regionales en lugares fuera del Ártico. Por ejemplo, un estudio publicado en Geophysical Research Letters en 2018 encontró que la reducción de la pérdida de agua de las plantas puede contribuir a un patrón de secado en el Amazonas.

Todo esto es un área emergente de investigación, con la magnitud exacta de los efectos aún no está clara. Como resultado, el efecto no está bien representado, si es que lo hace, en la mayoría de los modelos climáticos.

Según Kim, eso significa que existe la posibilidad de que algunas proyecciones de modelos puedan estar subestimando el cambio climático futuro, particularmente en el Ártico. Más investigación puede aclarar si ese es realmente el caso y exactamente cuánto contribuyen las plantas al calentamiento que está ocurriendo en todo el mundo.

Por ahora, el hecho de que muchos estudios con muchos modelos parecen converger en la misma idea básica les da a los científicos más confianza de que están en el camino correcto, dijo Anderegg.

“E incluso si tenemos algunos avances sorprendentes en la forma en que modelamos plantas … Creo que lo que es absolutamente duradero sobre el papel es cómo las plantas responden al CO2 no nos va a salvar”, agregó.

Por Chelsea Harvey. Artículo en inglés

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