Quemador de leña
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Alerta: Los quemadores de leña triplican la contaminación del aire interior

Los quemadores de leña triplican el nivel de partículas contaminantes nocivas dentro de las casas y deben venderse con una advertencia sanitaria, dicen los científicos, que también aconsejan que no se utilicen cerca de personas mayores o niños.

Las pequeñas partículas inundan la habitación cuando se abren las puertas de los quemadores para repostar, según un estudio. Además, las personas que cargan leña dos o más veces en una noche están expuestas a picos de contaminación de dos a cuatro veces más altos que aquellos que repostan una vez o nunca.

Las partículas pueden pasar a través de los pulmones hacia el cuerpo y se han relacionado con una amplia gama de daños a la salud, especialmente en personas jóvenes y mayores.

La investigación se realizó en 19 hogares en Sheffield en el transcurso de un mes a principios de 2020. Los quemadores de leña utilizados fueron todos modelos certificados por el gobierno como “aparatos exentos de humo”, lo que significa que producen menos humo. Pero esto y el nuevo estándar EcoDesign, que será obligatorio para 2022, solo evalúan la contaminación exterior.

El gobierno está eliminando gradualmente la venta de madera húmeda, que produce más humo, pero las personas en el estudio solo usaron madera seca y curada. Se estima que la quema de madera y carbón en los hogares causa casi el 40% de la contaminación por partículas diminutas al aire libre , pero la nueva investigación se encuentra entre las primeras en analizar la contaminación interior en entornos de la vida real. Casi el 16% de las personas en el sureste de Inglaterra usan leña y el 18% en Irlanda del Norte, según datos del gobierno de 2016, y se venden alrededor de 175.000 quemadores de leña al año.

“Nuestros hallazgos son motivo de preocupación”, dijo Rohit Chakraborty, de la Universidad de Sheffield, quien dirigió el estudio. “Se recomienda que las personas que conviven con personas particularmente susceptibles a la contaminación del aire, como niños, ancianos o vulnerables, eviten el uso de estufas de leña. Si la gente quiere usarlos, recomendamos minimizar el tiempo que la estufa está abierta durante el encendido o el reabastecimiento de combustible”.

Los quemadores de leña causan menos contaminación interior que los fuegos abiertos. “Pero cada vez que abre la puerta, reduce la estufa a fuego abierto y la materia particulada inunda la casa”, dijo. Los picos tardan una o dos horas en disiparse. “Pero cuando baja, alguien abre la puerta de nuevo para repostar y obtienes pico tras pico”, dijo Chakraborty. Algunos quemadores tienen filtros, pero estos solo reducen la contaminación que se ventila al exterior.

Algunas personas sin calefacción central dependen de las hornillas de leña para calentarse, y Chakraborty no pidió una prohibición. “Deberíamos dejar que la gente decida, pero al menos deberían saber lo que está pasando y, por supuesto, no usarlo si no es necesario”.

El estudio, publicado en la revista Atmosphere , analizó los datos recopilados cada pocos minutos de los monitores de contaminación en los hogares de las personas y en total evaluó 260 usos de quemadores de leña. Los resultados mostraron que los quemadores generalmente se encendían durante aproximadamente cuatro horas a la vez, y durante este período el nivel de partículas dañinas en los hogares era tres veces mayor que cuando no se usaban estufas.

Durante esas cuatro horas, los niveles promedio de partículas se elevaron entre 27 y 195 microgramos por metro cúbico de aire. El límite de la Organización Mundial de la Salud es de 25 μg / m3 durante 24 horas. “Los epidemiólogos están reconociendo cada vez más que la exposición a altas intensidades de [partículas pequeñas] durante períodos de tiempo mucho más cortos, horas en lugar de días, está relacionada con una variedad de problemas de salud”, escribieron los investigadores.

Concluyeron: “Se recomienda que las nuevas estufas residenciales vayan acompañadas de una advertencia sanitaria en el punto de venta con el fin de indicar los riesgos para la salud de los usuarios”. Los esquemas de aprobación del gobierno también deberían evaluar la contaminación interior, dijeron los científicos.

Se descartó una mayor contaminación del aire exterior y los humos de la cocina como causas de los picos interiores. Las partículas son los contaminantes más dañinos del humo de leña, pero también contienen sustancias químicas cancerígenas, como benceno y formaldehído.

“En lugar de verse como un aparato inofensivo, las estufas de leña deben reconocerse como potencialmente dañinas”, dijo James Heydon, de la Universidad de Nottingham, quien formó parte del equipo de estudio. “La mayoría de nuestros participantes no estaban al tanto de esto y es necesario hacer más para crear conciencia sobre los riesgos”.

Tres de los hogares en el estudio dejaron de usar sus quemadores después de ver los resultados y otros 12 tomaron medidas como repostar más rápido o con menos frecuencia, o asegurarse de que la leña estuviera realmente seca.

“No hay razón para creer que las partículas de las estufas de leña sean menos tóxicas que las de otras fuentes, como la combustión de combustibles fósiles”, dijo el profesor Jonathan Grigg, de la Universidad Queen Mary de Londres, quien dirigió un informe reciente sobre los efectos sobre la salud de la contaminación del aire interior en los niños para el Royal College of Physicians y el Royal College of Pediatrics and Child Health.

“Este estudio confirma que los quemadores de leña para interiores contribuyen significativamente a la contaminación del aire interior”, dijo. “También sugiere que incluso las estufas de combustible sólido certificadas por el gobierno perjudican la calidad del aire exterior local. Por tanto, es difícil justificar su uso en cualquier área urbana”.

Una portavoz de Defra dijo: “La contaminación del aire se ha reducido significativamente en los últimos años, y las emisiones de partículas finas cayeron un 9% en la última década. Pero sabemos que hay más por hacer y la quema doméstica es un factor importante”.

Ella dijo que el próximo proyecto de ley ambiental facilitaría a las autoridades locales hacer cumplir las restricciones existentes dentro de las áreas de control de humo. Los ministros no planean prohibir los quemadores de leña.

Por Damian Carrington. Artículo en inglés

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Environment Editor at the Guardian

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