Con menos hielo, el ruido de los barcos afecta la vida marina del Ártico

El Arctic Report Card 2022 recientemente publicado por la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) de los Estados Unidos incluye detalles que, lamentablemente, no sorprenden. Las temperaturas continúan aumentando y el hielo marino se está derritiendo. Pero con esos cambios viene uno que no es tan obvio: un aumento en el ruido del tráfico marítimo, con el potencial de afectar la vida marina.

“El creciente número de barcos a lo largo del tiempo en todas las jurisdicciones marítimas nacionales e internacionales al norte del Círculo Polar Ártico plantea diversas preguntas sobre los cambios relativos en el tráfico de barcos”, dijeron los expertos del Centro de Diplomacia Científica que escribieron la sección de envío del boletín de calificaciones.

Desde 2009, cuando los satélites comenzaron a rastrear las rutas marítimas del Ártico , el tráfico de barcos ha aumentado a medida que ha disminuido la barrera de hielo marino. Eso fue especialmente cierto en el caso de los barcos que venían del Océano Pacífico a través del Estrecho de Bering hasta el Mar de Beaufort. Los expertos monitorean el transporte marítimo en el Ártico por una serie de razones, incluidas las preocupaciones de seguridad nacional y la competencia geopolítica en evolución sobre los beneficios económicos del acceso marítimo.

Hay argumentos de por qué el transporte marítimo en el Ártico podría ofrecer beneficios de emisiones de carbono al reducir la longitud de las rutas marítimas. Pero los choques con barcos y el ruido submarino afectan a los mamíferos marinos y las aves, con el potencial de perturbar los delicados ecosistemas que ya enfrentan la presión del cambio climático.

Por qué el ruido afecta a los mamíferos marinos

La Dra. Kate Stafford del Instituto de Mamíferos Marinos de la Universidad Estatal de Oregón es experta en cómo el transporte marítimo puede afectar la biofonía submarina, o paisaje sonoro, del Ártico y transformarla en antrofonía, el ecosistema de sonido introducido por los humanos.

“La fauna marina, incluidos los mamíferos marinos, dependen del sonido más que de otros sentidos para navegar, encontrar comida, exhibiciones reproductivas y comunicarse en distancias relativamente largas”, explica Stafford en un artículo de 2021 . “En los últimos años, los datos acústicos han estado documentando cambios en la distribución estacional de los mamíferos marinos del Ártico”. 

Los barcos en sí no son la única fuente de sonido disruptivo. La exploración de petróleo y gas, así como la perforación misma, también afectan el sonido submarino en el Ártico. Pero el sonido de baja frecuencia de los barcos puede viajar cientos de kilómetros, y algunas rutas han experimentado un aumento del 44 % en el tráfico (medido entre 2013 y 2019). Los buques de carga y los barcos de pesca son comunes, pero en 2021, cuatro buques tanque de gas natural licuado cruzaron la Ruta del Mar del Norte sin necesidad de rompehielos.

No se conoce completamente cómo afecta eso a la vida marina, aunque la investigación demuestra interferencia con las señales de comunicación y navegación y un aumento del estrés. También depende del sonido preciso: el ruido de baja frecuencia es un problema mayor para las ballenas de Groenlandia, mientras que el sonido de frecuencia media tiene un mayor impacto en las morsas y las focas de hielo. 

"Debido a que la navegación comercial extensiva en el Ártico es un fenómeno relativamente nuevo, las especies del Ártico pueden tener una menor tolerancia y reaccionar más fuertemente a dicho ruido", dijo Stafford, citando datos del grupo de Protección del Medio Ambiente Marino del Ártico ( PAME ) del Consejo Ártico.

La navegación en el Ártico no solo afecta la vida marina

Las comunidades indígenas que viven en las islas y costas del Ártico dependen de los ecosistemas marinos para vivir y ganarse la vida, y son las más vulnerables al aumento del tráfico marítimo facilitado por el derretimiento del hielo.

La boleta de calificaciones de la NOAA exige una mejor comprensión de estos impactos a través de "un continuo de urgencias" para desarrollar la resiliencia a medida que cambia el entorno del Ártico.

Por Lauren Fagan. Artículo en inglés