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Agotar las aguas subterráneas tiene efectos devastadores

Las aguas subterráneas representan la mayor fuente de agua dulce del planeta. Hasta ahora no ha sido afectado en gran medida por el cambio climático, pero eso puede cambiar en las próximas décadas, según descubrió un equipo de investigadores.

Se espera que los sistemas de aguas subterráneas tarden mucho más en responder al cambio climático que las aguas superficiales, lo que significa que en muchas partes del mundo los cambios marcados provocados por el cambio climático podrían llevar hasta un siglo.

¿Entonces no habría que preocuparse porque al menos el futuro es previsible?

No es así, dice otro equipo de científicos. El agua subterránea es la mayor fuente de agua en la agricultura y sus resultados muestran que casi una quinta parte de las áreas de captación donde el agua subterránea se bombea para riego sufre de flujos tan bajos en arroyos y ríos que sus ecosistemas de agua dulce están sintiendo la peor parte.

«Ya, el bombeo insostenible de agua subterránea excede la recarga de las precipitaciones y los ríos, lo que lleva a caídas sustanciales en los niveles de agua subterránea y pérdidas de agua subterránea de su almacenamiento, especialmente en regiones de riego intenso», escriben los científicos en un nuevo estudio publicado en la revista Nature.


El estudio analizó las fuentes de agua subterránea y los ríos como sistemas interconectados a nivel mundial con el objetivo de mostrar los efectos de la extracción global de agua subterránea en los niveles de agua superficial.

«Cuando los niveles de agua subterránea caen, las descargas del agua subterránea a las corrientes disminuyen, retroceden en dirección o incluso se detienen por completo, disminuyendo así el flujo de la corriente, con efectos potencialmente devastadores en los ecosistemas acuáticos», explican los científicos.

Y hay noticias peores: a mediados de siglo, la mitad de las fuentes de agua subterránea probablemente se verán afectadas.

«Los efectos ya se pueden ver en el medio oeste de los Estados Unidos y en el proyecto del valle del Indo entre Afganistán y Pakistán», señala Inge de Graaf, un hidrólogo del Instituto de Ciencias de la Tierra y del Medio Ambiente de la Universidad de Friburgo que dirigió el estudio. .

“Si continuamos bombeando tanta agua subterránea en las próximas décadas como lo hemos hecho hasta ahora, se alcanzará un punto crítico también para las regiones del sur y centro de Europa, como Portugal, España e Italia, así como en los países del norte de África «, Advierte de Graaf.


Según sus estimaciones, en cualquier lugar entre el 42% y el 79% de las regiones donde se extrae el agua subterránea habrá alcanzado sus límites para 2050. “El cambio climático incluso puede acelerar este proceso, ya que esperamos menos precipitaciones, lo que aumentará aún más la extracción de agua subterránea y causará sequedad y en algunos lugares esto será en forma completa», agrega de Graaf.

Durante el último medio siglo, el aumento de las temperaturas y el aumento de las poblaciones humanas han visto aumentar la demanda de agua subterránea a un ritmo acelerado a nivel mundial. Muchas fuentes de agua subterránea se agotan más rápido de lo que pueden reponerse a través del agua de lluvia. Los científicos dicen que han encontrado alarmante cuán sensibles son los ecosistemas de agua dulce incluso a caídas relativamente pequeñas en los niveles de agua subterránea.

Y las cosas pueden empeorar en las próximas décadas a medida que el cambio climático se acelere y nuestra dependencia de las fuentes de agua subterránea crezca.

Artículo en inglés

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