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Tikal, la magnífica ciudad Maya que se rindió contra la contaminación

La antigua ciudad maya de Tikal, que se había mantenido en pié durante un milenio en ese momento, fue abandonada al menos en parte porque sus fuentes de agua dulce se contaminaron gravemente, según un equipo de investigadores detrás de un nuevo estudio publicado en la revista Nature.

La civilización del pasado se elevó, prosperó y cayó, pero la razón por la que cayeron todavía puede ser una lección para nosotros si queremos evitar su destino.

Por ejemplo, el Imperio Khmer, famoso por sus magníficos templos hindúes y budistas, en lo que hoy es Camboya. Después de siglos de dominio, se derrumbó a principios del siglo XV y la razón fue en parte el cambio climático.

Específicamente, las intensas lluvias monzónicas que siguieron a períodos prolongados de sequías abrumaron la infraestructura de la ciudad. En unas pocas décadas, la ciudad en expansión, una maravilla del mundo medieval, quedó deshabitada y la jungla vecina comenzó a recuperar sus calles y monumentos.

Ahora los científicos dicen que saben por qué otra ciudad-estado que alguna vez fue próspera, a continentes de distancia, colapsó en el siglo IX justo cuando Angkor estaba en ascenso.

Los análisis geoquímicos y genéticos moleculares de sedimentos tomados de cuatro de los principales reservorios de la ciudad maya han demostrado que dos de los reservorios más grandes tenían altos niveles de mercurio, fosfato y cianobacterias que producían toxinas mortales.

Estos reservorios eran esenciales para la supervivencia de las personas en la ciudad durante los largos períodos de sequía en las estaciones secas, pero su agua se contaminó demasiado para ser apta para el consumo humano.

La ciudad maya de Tikal, en lo que hoy es Guatemala, no tenía acceso directo a lagos y ríos y las decenas de miles de sus habitantes dependían del agua de lluvia recolectada en grandes embalses. Sin embargo, una vez que estos depósitos se contaminaron demasiado, la ciudad estaba condenada al fracaso.

“Nuestras observaciones demuestran graves problemas de contaminación en un momento en que prevalecían los episodios de aridez climática. Esta combinación de eventos catastróficos claramente amenazó la sostenibilidad de la ciudad y probablemente contribuyó a su abandono ”, escriben los científicos.


“La transición de los reservorios centrales de Tikal de lugares que sustentan la vida a lugares que provocan enfermedades, habría ayudado tanto de manera práctica como simbólica a provocar el abandono de esta magnífica ciudad”, aclaran.

Para los antiguos mayas que vivían en la ciudad, la presencia de organismos diminutos conocidos como cianobacterias en sus reservorios que llevaron a la proliferación de algas azul verdosas durante períodos prolongados de sequías a mediados del siglo IX habría sido de especial preocupación, ya que esto que hizo que el agua no fuera potable.

“Encontramos dos tipos de algas verdiazules que producen sustancias químicas tóxicas. Lo malo de estos es que son resistentes a la ebullición. Las algas causaron que el agua de estos depósitos fuera tóxica para beber ”, explica David Lentz, profesor de ciencias biológicas de la UC en la Universidad de Cincinnati en los Estados Unidos, quien fue el autor principal del estudio.

“El agua habría tenido un aspecto y un sabor desagradable ”, agrega Kenneth Tankersley, profesor asociado de antropología en la universidad que también participó en la investigación. “Hubieran estado presentes estas grandes floraciones de algas verde azuladas. Nadie hubiera querido beber esa agua”.

Aunque el clima local es húmedo y lluvioso durante parte del año, el resto es cálido y seco. Sin fuentes adecuadas de agua potable, la ciudad no podría sostener a sus decenas de miles de habitantes. Más allá de los factores ambientales y la contaminación del agua, los económicos, políticos y sociales también probablemente jugaron un papel en la caída de la ciudad.

Al final, con sus fuentes de agua muy contaminadas, la mayoría de los residentes de Tikal no tuvieron más remedio que abandonar su ciudad.

“Los arqueólogos y antropólogos han estado tratando de averiguar qué pasó con los mayas durante 100 años”, dice Lentz.

Ahora podemos conocer parte de la respuesta.

Por Daniel T. Cross. Artículo en inglés.

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