¿Cómo eran los árboles hace 350 millones de años?

Así eran los árboles hace 350 millones de años, no se parecen a nada visto anteriormente. Se trata de una especie llamada Sanfordiaaulis y es un árbol fósil poco común a diferencia de cualquier árbol vivo en la actualidad.

Los árboles hace 350 millones de años

El Sanfordiaaulis vivió en las orillas de los lagos hace unos 350 millones de años, en una época en la que las plantas del planeta eran increíblemente creativas en forma y estructura.

Este descubrimiento se realizó gracias a fósiles encontrados en New Brunswick, Canadá. En un nuevo trabajo publicado en la revista Current Biology y hecho posible gracias a una colaboración internacional con Matthew Stimson y Olivia King del Museo de New Brunswick en Saint John y la Universidad de Saint Mary en Halifax, los científicos académicos han descrito la antigüedad de este árbol como de 350 millones de años. Estos especímenes tienen formas de copas tridimensionales únicas que desafían nuestra comprensión tradicional de la estructura y evolución de los árboles.

Los geólogos descubrieron el primer árbol fósil durante una excavación en Nuevo Brunswick en 2017, y luego desenterraron cuatro especímenes más casi idénticos. Este es un fósil muy interesante porque, a diferencia de la mayoría de los árboles petrificados, muestra lo que sería la forma general del árbol. Es uno de los pocos ejemplares del registro fósil cuyas hojas de la corona aún permanecen adheridas al tronco del árbol. Esto es inusual porque los troncos de los árboles no suelen fosilizarse y no podemos conocer la forma general de un árbol que existió hace millones de años.

El paleontólogo Robert Gastaldo, profesor del Colby College en Maine, explica en el artículo: "La forma en que este árbol produjo hojas enormemente largas alrededor de su tronco larguirucho, y la gran cantidad en un tronco corto, es sorprendente". Los expertos explican que la forma de estos árboles hace 350 millones de años se asemeja a los helechos o a las palmeras, aunque éstos no aparecieron hasta hace 300 millones de años. Los árboles antiguos parecen no parecerse a nada que los científicos hayan visto jamás y pueden usarse como ejemplos para experimentos evolutivos.

"Tener las hojas de la corona unidas a un tronco, por sí solo, plantea la pregunta de qué tipo de planta es, cómo está organizada esa planta, y si es alguna forma que continúa hasta el presente, o está fuera del concepto 'normal'. ¿De un árbol? Todas estas preguntas, y más, llevaron a este esfuerzo de varios años", indican los autores.

Los investigadores señalaron en el estudio que las plantas probablemente desarrollaron esta estructura espiral particular para maximizar la cantidad de luz solar capturada por sus hojas para la fotosíntesis. Su menor altura en relación a los árboles del presente también sugiere que estos Sanfordiaaulis fueron los primeros ejemplos de árboles pequeños que crecieron bajo la copa de árboles más altos. Esto significa que la vida vegetal en el Carbonífero Inferior era más compleja de lo que se pensaba anteriormente, y las plantas de esa época se encontraban en un estado completamente "experimental" con todo tipo de formas y arquitecturas.

árboles hace 350 millones de años

Las hojas de helecho o palma actuales se concentran en la parte superior y son relativamente pocas. “En cambio, 'Sanfordiacaulis' conserva más de 250 hojas alrededor de su tronco, y cada hoja parcialmente conservada se extiende 1,75 metros desde él”, detalla Gastaldo. “Estimamos que cada hoja creció al menos otro metro antes de terminar. Esto significa que tenía un denso dosel de hojas que se extendía al menos 5,5 metros alrededor de un tronco que no era leñoso y sólo 16 centímetros de diámetro. Sorprendente por decir lo menos".

Según el mismo investigador, Sanfordiacaulis pudo haber destacado entre las plantas del período Carbonífero (hace 359-299 millones de años), al igual que hoy destacan los carcaj y los baobabs.

Su trabajo arroja luz sobre la evolución y la leñosidad de las plantas, aportando información valiosa sobre las diferentes formas de crecimiento que han existido a lo largo de la historia, algunas de las cuales son muy diferentes a las del árbol que conocemos hoy en día. Por tanto, este descubrimiento es un recordatorio de la diversidad de formas de árboles que existen en la Tierra, algunas de las cuales son verdaderamente únicas.

"La historia de la vida en la Tierra incluye plantas y animales diferentes a todo lo que existe hoy", dijo Gastaldo. “Los mecanismos evolutivos que operaron en el pasado lejano produjeron organismos que vivieron exitosamente durante largos períodos de tiempo, pero sus formas, estructuras de desarrollo e historias de vida siguieron diferentes trayectorias y estrategias. "Los fósiles raros e inusuales como el árbol de New Brunswick son sólo un ejemplo de algo que colonizó nuestro planeta pero resultó ser un experimento fallido".

Esta colaboración internacional destaca la importancia de las asociaciones interdisciplinarias globales para descubrir los secretos del pasado biológico de nuestro planeta.

Referencias: 

  • Robert A. Gastaldo, Patricia G. Gensel, Ian J. Glasspool, Steven J. Hinds, Olivia A. King, Duncan McLean, Adrian F. Park, Matthew R. Stimson, Timothy Stonesifer. Enigmatic fossil plants with three-dimensional, arborescent-growth architecture from the earliest Carboniferous of New Brunswick, Canada. Current Biology, 2024; DOI: 10.1016/j.cub.2024.01.011

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Con información de: https://www.muyinteresante.com/