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El permafrost del ártico está liberando rápidamente carbono a la atmósfera

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El permafrost es la capa de terreno que se encuentra permanente (perma) helada (frost) durante dos años o más consecutivos. Tiene una edad geológica de más de 15.000 años y se encuentra bajo la capa de suelo activa que pisamos principalmente en Canadá, la Antártida, Alaska, Rusia, Mongolia y norte de Europa. Cubre aproximadamente el 24% de la superficie de del hemisferio norte y almacena inmensas cantidades de metano y dióxido de carbono.

Sin embargo, esta capa de terreno permanentemente congelada se está viendo gravemente amenazada por el calentamiento global con una serie de consecuencias que ya se están dejando sentir.

La evidencia sugiere que entre el 5 y el 15% de la gran reserva de carbono del suelo almacenada en los ecosistemas de permafrost del norte podría emitirse como gases de efecto invernadero para el año 2100.

El estudio

El objetivo principal de este estudio, publicado en la revista Nature Geoscience, ha sido analizar el efecto del aumento de temperatura sobre los contenidos de carbono del suelo de permafrost.

“Utilizamos un experimento de calentamiento de permafrost situado en la tundra del interior de Alaska, planteado en 2008 por Ted Schuur, profesor de la Northern Arizona University”, describe César Plaza, investigador del Instituto de Ciencias Agrarias del Consejo Superior de Investigaciones Científicas y del programa de becas Marie Skłodowska-Curie, coordinado por el catedrático de Ecología de la Universidad Rey Juan Carlos, Fernando T. Maestre.


Durante cinco años, los investigadores han tomado muestras del suelo del Ártico para analizar los contenidos de carbono y su composición, utilizando como técnica la resonancia magnética nuclear.

A pesar de su importancia, “existen muy pocas medidas directas de los cambios que están ocurriendo en los contenidos de carbono en los suelos de permafrost, debido a las dificultades técnicas que surgen como consecuencia del hundimiento y la compactación de estos suelos al descongelarse”, destaca César Plaza. Para solventar estos problemas, en este trabajo se ha utilizado el contenido mineral del suelo como referencia para estudiar los cambios del contenido de carbono.

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Ilustración sobre el hundimiento, compactación y pérdida de carbono de los suelos de la tundra al descongelarse en el permafrost como consecuencia del calentamiento. / Victor O. Leshyk, Center for Ecosystem Science and Society, Northern Arizona University

Aumentar las mediciones 

Los principales resultados de esta investigación revelan pérdidas importantes de carbono del suelo, tanto en el tratamiento de calentamiento como en el de control. “Este fenómeno puede deberse posiblemente al transporte del carbono en los flujos de agua laterales del suelo, pero también a la respiración microbiana y la descomposición de la materia orgánica”, apunta el investigador Marie Skłodowska-Curie.

El estudio, sobre todo, señala la importancia de hacer medidas directamente en el suelo y de extender dichas mediadas a toda la región de permafrost para llegar a comprender mejor cómo está afectando al cambio climático.

Este trabajo se ha realizado durante una estancia de César Plaza en la Northern Artizona University, financiada a través del programa de becas Marie Skłodowska-Curie para investigadores experimentados al proyecto VULCAN, coordinado por el profesor de la URJC Fernando T. Maestre.

Referencia bibliográfica:

Plaza, C., Pegoraro, E., Bracho, R., Celis, G., Crummer, K.G., Hutchings, J.A., Hicks Pries, C.E., Mauritz, M., Natali, S.M., Salmon, V.G., Schädel, C., Webb, E.E., Schuur, E.A.G. Direct observation of permafrost degradation and rapid soil carbon loss in tundra. Nature Geoscience, DOI: 10.1038/s41561-019-0387-6.



Ecoportal.net

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