Centrales eléctricas de carbón, contaminación y muerte

La contaminación provocada por las centrales eléctricas de carbón causan más muertes de lo que se pensaba anteriormente.

Una nueva investigación muestra que las partículas de contaminación del aire provenientes de centrales eléctricas alimentadas con carbón son más dañinas para la salud humana de lo que muchos expertos pensaban y tienen más del doble de probabilidades de causar muerte prematura que las partículas de contaminación del aire de otras fuentes.

En un estudio publicado en la revista Science, mis colegas y yo determinamos cómo las partículas emitidas por las centrales eléctricas de carbón en Estados Unidos se mueven a través de la atmósfera y luego vinculamos las emisiones de cada planta con los datos de mortalidad de Medicare para estadounidenses mayores de 65 años.

Centrales eléctricas de carbón y su daño en la salud

Nuestros hallazgos muestran que la contaminación del aire procedente de las centrales eléctricas que queman carbón estuvo relacionada con casi medio millón de muertes prematuras en estadounidenses mayores entre 1999 y 2020.

Es una cifra alarmante, pero el estudio también ofrece buenas noticias: la cantidad de muertes cada año relacionadas con las centrales eléctricas alimentadas con carbón en los Estados Unidos viene en descenso desde mediados de la década de 2000, cuando las regulaciones federales obligaron a los operadores a instalar depuradores de gases de escape y muchas empresas de servicios públicos cerraron por completo las centrales eléctricas que queman carbón.

Estimamos que la contaminación por carbono causó 55.000 muertes en Estados Unidos en 1999. Para 2020, ese número se había reducido a 1.600.

Transición energética

En Estados Unidos, el carbón está siendo sustituido por gas natural y fuentes de energía renovables para producir electricidad. Sin embargo, se espera que el consumo mundial de carbón aumente en los próximos años. Esto hace que nuestros resultados sean aún más relevantes para una mejor comprensión por parte de los responsables políticos de todo el mundo a la hora de desarrollar políticas futuras.

Contaminación del aire por carbono: ¿por qué es tan mala?

Un estudio histórico realizado en la década de 1990, conocido como el Estudio de las Seis Ciudades de Harvard, relacionó las partículas finas en el aire, conocidas como PM2,5, con un mayor riesgo de muerte prematura. Desde entonces, otros estudios han relacionado las PM2,5 con enfermedades pulmonares y cardíacas, cáncer, demencia y otras enfermedades.

Después de esta investigación, la Agencia de Protección Ambiental comenzó a regular las concentraciones de PM2,5 en 1997 y redujo los límites con el tiempo.

Las PM2,5 (partículas lo suficientemente pequeñas como para inhalarse profundamente hasta los pulmones) provienen de una variedad de fuentes, incluida la gasolina quemada en los vehículos y el humo de los incendios forestales y las centrales eléctricas.

El carbón es también una mezcla de muchas sustancias químicas: carbono, hidrógeno, azufre e incluso metales. Cuando se quema carbón, todas estas sustancias químicas se liberan a la atmósfera en forma de gases o partículas. Allí, son transportados por el viento e interactúan con otras sustancias químicas disponibles en la atmósfera.

Como resultado, cualquiera que esté a favor del viento cerca de una central eléctrica alimentada con carbón podría estar inhalando un complejo cóctel de sustancias químicas, cada una de ellas con posibles efectos sobre la salud.

Monitorear las emisiones de dióxido de carbono PM2.5

Para comprender el riesgo que representan las emisiones de carbono para la salud humana, rastreamos las emisiones de dióxido de azufre de cada una de las 480 centrales eléctricas de carbón más grandes de Estados Unidos que se encuentran funcionando continuamente desde 1999, volando con el viento y convirtiéndose en finas partículas: carbón PM2.5.

Usamos dióxido de azufre debido a sus conocidos efectos sobre la salud y las emisiones se redujeron significativamente durante el período de estudio.

Luego utilizamos un modelo estadístico para vincular la exposición al carbón PM2,5 con los datos de Medicare de casi 70 millones de personas entre 1999 y 2020. Este modelo nos permitió estimar las muertes relacionadas con el polvo PM2,5 procedente del carbón.

Incluimos otras fuentes de contaminación en nuestro modelo estadístico y tuvimos en cuenta muchos otros factores de riesgo conocidos, como el tabaquismo, el clima local y el nivel de ingresos. Probamos varios métodos estadísticos y todos dieron resultados consistentes.

Comparamos los resultados del modelo estadístico con resultados anteriores que examinaron los efectos sobre la salud de las PM2,5 de otras fuentes y descubrimos que las PM2,5 del carbón son dos veces más dañinas que las PM2,5 de todas las demás fuentes.

El número de muertes asociadas con cada central eléctrica depende de muchos factores: la cantidad de carbón liberada a la atmósfera, la dirección del viento y la cantidad de personas que inhalan los contaminantes. Desafortunadamente, las empresas eléctricas estadounidenses han ubicado muchas de sus instalaciones a favor del viento respecto de los principales centros de población de la costa este. Esta disposición aumentó la influencia de estas plantas.

Utilizando una herramienta interactiva en línea, los usuarios pueden ver nuestra estimación del número de muertes anuales en cada planta de energía de los Estados Unidos. y observar también cómo estas cifras han disminuido con el tiempo en la mayoría de las centrales eléctricas de carbón.

La historia de éxito estadounidense y el futuro global del carbón

Los ingenieros han estado desarrollando depuradores eficaces y otros dispositivos de control de la contaminación que pueden reducir las emisiones de las centrales eléctricas de carbón que queman carbón durante varios años.

La Agencia de Protección Ambiental tiene regulaciones que recompensan específicamente a las compañías de carbón por instalar los depuradores, y la mayoría de las compañías que no los han instalado están cerrando sus puertas.

Los resultados fueron sorprendentes: las emisiones de dióxido de azufre se redujeron en aproximadamente un 90% en las fábricas con depuradores instalados. A nivel nacional, las emisiones de dióxido de azufre han caído un 95% desde 1999. Estimamos una reducción significativa en el número de muertes asociadas con cada instalación que instaló o cerró depuradores.

A medida que los avances en la tecnología de fracking redujeron el costo del gas natural y las regulaciones encarecieron el funcionamiento de las centrales eléctricas alimentadas con carbón, las empresas de servicios públicos comenzaron a sustituir el carbón por gas natural, recursos naturales y centrales eléctricas que generan energía renovable.

El cambio al gas natural –un combustible fósil que es más limpio que el carbón pero que sigue siendo un gas de efecto invernadero que contribuye al cambio climático– ha ayudado a reducir aún más la contaminación del aire.

Hoy en día, el carbón proporciona alrededor del 27% de la electricidad de Estados Unidos, frente al 56% en 1999. Sin embargo, las perspectivas mundiales para el carbón son mixtas. Mientras Estados Unidos y otros países miran hacia un futuro que utilice menos carbón, la Agencia Internacional de Energía espera que el consumo mundial de carbón aumente al menos hasta 2025.

Nuestro estudio y otros similares muestran claramente que un mayor uso de carbón dañará la salud humana y el clima.
Aprovechar al máximo los controles de emisiones y cambiar a fuentes de energía renovables son formas seguras de reducir el impacto negativo del carbón.

Ecoportal.net

Con información de: Lucas Henneman, profesor asistente de ingeniería en la Universidad George Mason. The Conversation.

Recibir Notificaciones OK No gracias